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¿Cómo funciona el reciclaje de poliestireno?

¿Cómo funciona el reciclaje de poliestireno?

Métodos de reciclaje de poliestireno

Bacterias de espuma de poliestireno muriendo de hambre

La industria del poliestireno afirma una tasa de reciclaje de alrededor del 12%, según la Alliance for Foam Packaging Recycling, pero incluye los residuos de fabricación de EPS, que se reutilizan inmediatamente. La cuestión es que a menudo es más fácil y barato producir poliestireno nuevo que recolectar, transportar y procesar los materiales para su reciclaje.

La forma más directa para que el consumidor recicle la espuma de poliestireno es reutilizándola. Este método no funciona bien con tazas y tenedores de plástico, pero es ideal para materiales de embalaje. Los cacahuetes de envasado se pueden recolectar y reutilizar fácilmente. Los remitentes pueden tomar envases rígidos y cortarlos en trozos pequeños para utilizarlos como envases a granel. UPS acepta empacar maní del público para su reutilización.

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El poliestireno utilizado también puede reacondicionarse para ser utilizado en la creación de otros productos. Por ejemplo, Dart Container Corporation, el mayor fabricante de envases de espuma de poliestireno para alimentos, tiene cuatro fábricas en los Estados Unidos y Canadá que reciben EPS de escuelas, supermercados, hospitales y otros usuarios. Vea cómo funciona el reprocesamiento en sus fábricas:

  1. El material a reciclar se envía a la fábrica y se inspecciona en busca de contaminantes como papel y alimentos.
  2. El cribado separa los materiales limpios de los desechos sucios que deben lavarse.
  3. El residuo se introduce en una trituradora, donde se transforma en “plumón”. Cualquier EPS que aún no esté limpio se lava y se seca.
  4. El calor y la fricción se utilizan para disolver la pelusa, eliminando todo el aire.
  5. El material fundido se empuja a presión a través de un molde con pequeñas aberturas y se extruye como hilos de poliestireno, que se enfrían con agua y se cortan en gránulos.
  6. Los pellets se envían a los fabricantes para que los utilicen en todo, desde juguetes hasta toldos y aislamiento de edificios.

El transporte de camiones de espuma de poliestireno ligeros y voluminosos a los centros de reciclaje generalmente no es barato. Los recicladores encontraron formas de compactar el material a un tamaño más manejable. Las prensas quitan las envolturas de espuma y las comprimen, lo que reduce un poco el volumen. Otro método consiste en utilizar limoneno, un disolvente natural elaborado a partir de cáscaras de naranja. El limoneno se disuelve y concentra el EPS y se puede reutilizar. El químico “derrite” la espuma de EPS sin calor, reduciéndola al 5% de su tamaño original. La compresión térmica utiliza calor para reducir el EPS picado en un ladrillo concentrado más fácil de enviar.

Cuando se quema en incineradores municipales, la espuma de poliestireno produce solo dióxido de carbono y vapor de agua. Es un buen combustible para programas de transformación de energía que capturan calor y lo transforman para fines útiles, proceso conocido como reciclaje térmico.

La industria del poliestireno se compromete a facilitar el reciclaje de materiales para los consumidores. Por ejemplo, el sitio web de Loose Plastic Filling Council puede dirigirlo a una empresa cercana que acepte empaques de EPS usados. O puede llamar a la “Línea directa de maní” para averiguar dónde obtener EPS a granel. Los centros de referencia también se pueden encontrar en el sitio web de Earth911. La Alliance of Foam Packaging Recyclers permite a los consumidores enviar EPS no alimentarios para su reciclaje.

Si el reciclaje de poliestireno parece presentar muchos problemas, ¿qué sentido tiene hacerlo? Siga leyendo para descubrir algunas razones.

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Ventajas del reciclaje de poliestireno

Poliestireno “madera”

Un uso interesante del EPS reciclado es un producto similar a la madera que se puede utilizar en bancos y postes de cercas. El material cuesta menos que la madera dura y se puede utilizar en lugar de maderas como la caoba y la teca, que se cosechan en los bosques tropicales.

La producción de poliestireno requiere aceite, que es un recurso no renovable. Por lo tanto, reciclar poliestireno reduce la cantidad de aceite necesaria para el proceso de fabricación. Esto no es pura ganancia, por supuesto, ya que todavía se necesita usar algo de energía para transportar y reprocesar el material.

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El beneficio más visible del reciclaje de poliestireno es la reducción de residuos tanto en tierra como en el mar. El EPS, que no se ve afectado por el oxígeno, la luz solar o el agua, permanece indefinidamente. Los municipios necesitan gastar dinero para limpiarlo. Es por eso que varias ciudades, incluidas San Francisco y Seattle, han prohibido el PSE en los embalajes de viaje.

La espuma de poliestireno ocupa espacio en los vertederos, donde permanecerá durante cientos de años. La industria argumenta que esto no es una desventaja real, ya que los vertederos modernos están sellados contra la humedad y la luz y no están destinados a estimular la biodegradación. La materia orgánica tampoco se descompone cuando llega a un vertedero.

La espuma de poliestireno también representa una amenaza para la vida marina. A medida que el EPS se desgasta con el tiempo, el EPS se descompone en partículas diminutas, que se asemejan a la comida de los peces y se pueden comer. La espuma obstruye el sistema digestivo de los animales marinos, matándolos. Se estima que el EPS es responsable del 60 al 80% de la basura marina, según un análisis de 2008 de Environmental Research. El reciclaje puede ayudar a reducir la cantidad que va al mar.

Reciclar la espuma de poliestireno del consumidor también evita que el material se queme en fogatas de jardín o en barriles. El poliestireno puede producir sustancias químicas tóxicas si se quema, a menos que se utilicen incineradores eficientes.

Los beneficios y desafíos del reciclaje de poliestireno son un buen ejemplo de los complejos problemas que pueden surgir al buscar formas de conservar los recursos y proteger el medio ambiente. Las soluciones, como en el caso del reciclaje de poliestireno, no siempre son fáciles. Pero no necesariamente podemos evitar esto utilizando materiales alternativos. Por ejemplo, el vaso de papel que contiene café para llevar suele estar plastificado y no es reciclable. Tampoco se descompone en vertederos. Una taza de cerámica también consume mucha más energía que una taza de poliestireno y, en general, sigue utilizando energía para calentar el agua necesaria para lavarla. Puede haber algunos ahorros a largo plazo, pero la elección no es tan clara como a veces parece.

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La espuma de poliestireno se recicla fácilmente, pero ¿el costo supera los beneficios? ¡Mira estas fotos de ciencia verde!

iStockphoto / Thinkstock

El poliestireno es una de las formas más comunes de plástico. Se ve en las tazas de café para llevar y en los cartones de huevos; es el material de embalaje utilizado para depreciar las mercancías para su envío. Muchos lo llaman espuma de poliestireno, aunque este término es en realidad el nombre comercial del aislamiento azul duro fabricado por The Dow Chemical Company. El poliestireno es un material muy versátil, pero el reciclaje no siempre es fácil.

El término poliestireno significa que el plástico se deriva del estireno, un hidrocarburo líquido. Cuando se calienta, las moléculas de estireno monomérico se pegan juntas en largas cadenas, creando un material polimérico sólido a medida que se enfría a temperatura ambiente. Este plástico transparente, duro y quebradizo se desarrolló comercialmente en Alemania en la década de 1930. El material se utiliza ahora para estuches de CD y DVD y horquillas de plástico. En 1941, el científico de Dow Ray McIntyre inventó la espuma de poliestireno extruido (poliestireno), un material ligero e impermeable que se utiliza por primera vez para fabricar balsas salvavidas. El poliestireno expandido (EPS) es otro material de espuma similar que ha encontrado aún más usos.

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Con aproximadamente un 95% de aire, el EPS es un excelente aislante. Es por eso que se usa en enfriadores de cerveza y aislamiento doméstico, y por qué el café caliente en una taza de poliestireno no quema los dedos. Debido a que es liviano, el EPS es ideal para crear flotabilidad en chalecos salvavidas y balsas. Su ligereza y maleabilidad lo convierten en un buen material para abrazar, aportando amortiguación, pero poco peso. Además, el EPS no reacciona con otros materiales y es resistente al calor, por lo que ha sido muy utilizado en la industria alimentaria en artículos como bandejas y cajas para carnes y aves, donde se sirven hamburguesas de comida rápida.

Sin embargo, algunas de las mismas cualidades que hacen que la espuma de poliestireno sea útil también trabajar en su contra cuando se trata de reciclaje. Su peso ligero significa que los contenedores de basura en la acera son difíciles de recolectar; a menudo se barren y se convierten en basura. Debido a que es voluminoso, es difícil y costoso de transportar. Muchos programas municipales de reciclaje no aceptan (algunos, como Los Ángeles y Toronto, aceptan).

Uno de los problemas con el reciclaje de todos los plásticos en general es que hay que recolectar los mismos tipos de materiales y clasificarlos por el código del contenedor de material, un número que generalmente se encuentra en la parte inferior del contenedor que facilita la identificación del tipo. . de plástico sobre el objeto. Algunos otros plásticos, como 1 (utilizado para refrescos y botellas de agua), 2 (detergente en polvo y otros recipientes) y 4 (bolsas de plástico), son más fáciles de aislar. La espuma de poliestireno, que es la número 6, tiene más problemas. Si bien las botellas de agua y refrescos están relativamente limpias cuando se tiran, la espuma de poliestireno que se usa para alimentos a menudo se mezcla con papel, restos de comida y otros tipos de plástico, como pajitas arrojadas en un vaso de EPS.

La espuma de poliestireno generalmente no se puede reciclar localmente, sino que debe transportarse a una instalación centralizada, lo que aumenta los costos para el reciclador y reduce el incentivo para reciclar. Además, el poliestireno reciclado en la mayoría de los casos no puede usarse para productos que entran en contacto con alimentos por razones de salud, aunque el material generalmente se esteriliza mediante el proceso de reciclaje. El EPS reciclado se puede utilizar para crear envases u otros materiales, pero aún se necesita un nuevo EPS para tazas y platos de café.

Entonces, ¿cuál es la mejor manera de reciclar la espuma de poliestireno y por qué las bacterias pueden desempeñar un papel en el proceso? Siga leyendo para averiguarlo.

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