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Cómo funciona la bioarqueología

Cómo funciona la bioarqueología
Satisfacer
  1. Los huesos de la bioarqueología
  2. Las crónicas del esqueleto
  3. El lado friki de la bioarqueología
  4. enterrar sus huesos
  5. el proletariado responde

Los huesos de la bioarqueología

Los huesos y otros restos humanos son a menudo la evidencia más importante de las teorías construidas por los bioarqueólogos.

© iStockphoto / Thinkstock

Sería fácil dejarse llevar por el vasto campo intelectual de la bioarqueología, pero todo se reduce a esto: los huesos. Los cuerpos humanos son notoriamente frágiles frente a la descomposición. Cuando morimos, nuestra carne se degrada rápidamente debido a las condiciones ambientales y los microbios que se alimentan de nuestras sobras.

En su mayor parte, nuestros duros esqueletos son todo lo que nos queda, e incluso comienzan a descomponerse con el tiempo. Por lo tanto, los huesos, en esencia, se convierten en el foco de evidencia a medida que los bioarqueólogos se esfuerzan por desentrañar los misterios de los pueblos antiguos.

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Algunos lugares son mejores que otros para desenterrar huesos. Los bioarqueólogos trabajan en todo el planeta, pero generalmente prefieren áreas del mundo donde los restos humanos están mejor conservados. Los cadáveres que terminan en lugares muy secos, muy fríos o sin aire pueden durar siglos con una descomposición relativamente baja. Las zonas áridas del suroeste de Estados Unidos, la América del Sur andina, Egipto y las regiones frías de Europa son focos de bioarqueología, ya que se pueden encontrar muchos restos humanos en relativamente buenas condiciones. [source: Turner].

La Dra. Bethany Turner, profesora asistente de antropología en la Universidad Estatal de Georgia en Atlanta, Georgia, dice que elegir sitios de investigación bioarqueológica no es solo cuestión de tiempo.

“Algunas de estas áreas también son populares porque ya hay mucho conocimiento arqueológico sobre ellas, lo que puede ayudar a los bioarqueólogos a estructurar hipótesis más profundas y hacer preguntas con sus investigaciones basadas en el contexto histórico”.

En estos lugares establecidos, los científicos pueden compartir fácilmente sus conocimientos y desarrollar sus teorías sobre los pueblos del pasado. Con abundantes huesos como base para sus ideas, los investigadores pueden formarse ideas sobre cómo las poblaciones humanas se han desarrollado, prosperado y sufrido y superado o sucumbido a la agitación ambiental o social.

No importa dónde se lleve a cabo la investigación en el planeta, descubrir las historias que los huesos tienen que contar es un trabajo duro. A veces, estas historias esqueléticas transmiten detalles que nadie, ni siquiera los científicos, podría haber imaginado.

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Las crónicas del esqueleto

Un análisis de los dientes humanos puede proporcionar todo tipo de información sobre la dieta de una persona y si alguna vez ha sufrido desnutrición.

Un análisis de los dientes humanos puede proporcionar todo tipo de información sobre la dieta de una persona y si alguna vez ha sufrido desnutrición.

© iStockphoto / Thinkstock

La reconstrucción de sociedades antiguas requiere un trabajo meticuloso, especialmente para los bioarqueólogos, que deben equilibrar aspectos de la biología, la arqueología y la cultura. Estos científicos comprenden cada vez más los restos óseos y dentales, que cuentan historias por sí mismos.

Para el ojo agudo, los huesos están llenos de pistas sobre la vida de un ser humano. Un bioarqueólogo generalmente puede determinar el género de un individuo debido a las diferencias en la anatomía masculina y femenina. Los atributos craneales y pélvicos, por ejemplo, a menudo ayudan al sexo de un esqueleto. Pero hay mucho más que aprender.

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Los huesos humanos se ven afectados significativamente por las cargas físicas que soportan a lo largo de sus vidas. Un estilo de vida sedentario puede provocar pérdida de masa ósea. Sin embargo, los huesos de una persona que trabaja duro suelen ser más fuertes y más grandes.

Un bioarqueólogo podría combinar el conocimiento establecido de un sitio de excavación con este tipo de pista ósea para desarrollar una comprensión más holística de una sociedad. Por ejemplo, si los huesos provienen de un cementerio de personas consideradas trabajadores pobres, que luchan con el trabajo más difícil de su sociedad, tendría sentido que sus huesos reflejen su forma de vida.

Y si una tumba cercana perteneciera a alguien de alta estatura social, esos huesos podrían contar una historia muy diferente. Quizás la densidad ósea es mucho menor, lo que indica una vida con menos estrés físico. En general, un bioarqueólogo puede usar estas pistas para generar ideas sobre cómo podría haber sido el clima político y cultural en ese momento, incluidas las disparidades en la fuerza laboral.

Las pistas dentales también cuentan la historia de una persona mayor. Cuando los niños están desnutridos o tienen una infección grave que causa fiebre o diarrea, a menudo impide que se forme el esmalte duro que protege los dientes. Durante períodos de mala nutrición o enfermedad, se forman líneas en el desarrollo de los dientes; el tamaño y la forma de estas líneas pueden indicar cuánto tiempo una persona puede haber sufrido falta de alimentos o infección. Dado que estas líneas nunca desaparecen, los bioarqueólogos pueden estudiar la salud de los niños, incluso en personas que han fallecido en la vejez. Además, la caries dental puede indicar un mayor consumo de carbohidratos con almidón. Esto se debe a que los humanos tienen bacterias orales que se alimentan de carbohidratos y, como efecto secundario, descomponen aún más los dientes humanos.

Muchas de estas pistas óseas y dentales se detectan visualmente. Pero los avances tecnológicos innovadores también pueden ayudar a los científicos a discernir las historias que los huesos tienen que contar, como aprenderá en la página siguiente.

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El lado friki de la bioarqueología

El análisis de ADN puede ayudar a los bioarqueólogos a seguir un rastro genético que les ayude a reconstruir los patrones de movimiento y reproducción de una población y a encontrar otras pistas sobre cómo vivían los pueblos antiguos.

El análisis de ADN puede ayudar a los bioarqueólogos a seguir un rastro genético que les ayude a reconstruir los patrones de movimiento y reproducción de una población y a encontrar otras pistas sobre cómo vivían los pueblos antiguos.

© iStockphoto / Thinkstock

Los bioarqueólogos utilizan diversas tecnologías modernas para facilitar su trabajo. Los rayos X, por ejemplo, encuentran detalles tanto en la estructura como en el daño a los huesos y dientes.

Los científicos pueden reemplazar la dieta utilizando técnicas como análisis de isótopos estables. Por ejemplo, pueden usar un espectrómetro de masas vaporizar las muestras, que se dividen en varios isótopos, o partículas de un elemento que difieren en peso molecular. La relación entre las partículas más pesadas y las más ligeras para el mismo elemento ayuda a determinar qué tipo de carbono o nitrógeno ha consumido una persona en su vida. Una alta proporción de isótopos de nitrógeno puede indicar una dieta rica en carne de vaca; una alta proporción de isótopos de carbono puede indicar el consumo de plantas como el maíz o el sorgo, mientras que una baja proporción de isótopos de carbono puede indicar el consumo de otras plantas como la papa o el trigo.

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La genética es otra forma de alta tecnología de analizar la historia de las poblaciones. El ADN de los restos humanos se puede utilizar para determinar el sexo de los individuos, la relación genética y también se puede utilizar para inferir patrones de matrimonio. El ADN antiguo también se puede combinar con análisis de otros isótopos, a partir de elementos como el estroncio, el oxígeno y el plomo, para estudiar los movimientos de poblaciones prehistóricas.

Con ADN antiguo, los investigadores pueden establecer diferentes linajes dentro de un cementerio. Este tipo de información, combinada con otros conocimientos sobre monumentos funerarios, guía para el entierro y manipulación de cadáveres, ayuda a construir una historia sobre la organización social de una población antigua.

Por ejemplo, una tumba llena de todo tipo de bienes y tesoros, o con un monumento o monumento más grande, junto con otros relativamente estériles, sugiere un trato preferencial por parte de una persona considerada más importante en una sociedad. . Estos signos son indicadores de una cultura que reconoce las diferencias de estatus. Este tipo de información puede ayudar a los científicos a reconstruir una jerarquía social. Del mismo modo, una tumba que tiene un esqueleto con proporciones de isótopos que sugieren una dieta diferente, un lugar de nacimiento diferente y diferentes golosinas y tesoros de las tumbas circundantes sugiere un extranjero inmigrante en la población. Los científicos pueden utilizar este tipo de información para reconstruir una jerarquía social.

A medida que desarrollan sus bases de conocimiento y amplían nuestra comprensión de las civilizaciones antiguas, los bioarqueólogos a veces encuentran resistencia. Haga clic en la página siguiente para descubrir por qué a algunas personas no les gusta mucho que los científicos excaven en los restos de sus antepasados.

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enterrar sus huesos

Algunos nativos americanos, así como otros grupos profundamente arraigados en sus tierras, en ocasiones se oponen a los investigadores que desean desenterrar y analizar restos humanos.

Algunos nativos americanos, así como otros grupos profundamente arraigados en sus tierras, en ocasiones se oponen a los investigadores que desean desenterrar y analizar restos humanos.

Photos.com/ © Getty Images / Thinkstock

No es sorprendente que la investigación bioarqueológica a veces plantee problemas éticos y legales; en particular, el respeto por los fallecidos y los elementos del patrimonio cultural. Para abordar estas preocupaciones, la Organización de las Naciones Unidas para la Educación, la Ciencia y la Cultura (UNESCO) adoptó en 1970 una Convención sobre las Medidas para Prohibir e Impedir la Importación, Exportación y Transferencia de Bienes del Patrimonio Cultural Ilícito. abuso de restos humanos y venta ilegal de bienes culturales.

Muchos países, como Suiza, Japón, Australia y otros, han creado tipos similares de legislación con la esperanza de proteger importantes artefactos culturales. En 1990, Estados Unidos aprobó una ley llamada Ley de Protección y Repatriación de Tumbas de los Nativos Americanos (NAGPRA).

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La ley exige que las instituciones financiadas con fondos federales, como los museos, devuelvan los artefactos de los nativos americanos, como esqueletos y objetos sagrados, a sus descendientes o tribus nativas americanas asociadas. Más precisamente, los objetos que forman parte del “patrimonio cultural” están sujetos a restitución. Estos tipos de artículos pertenecen a la tribu en su conjunto y no pueden ser vendidos ni regalados legalmente por un individuo.

A principios de 2011, los indios Tlingit de Alaska utilizaron esta ley para recuperar un elaborado tocado del Museo de Bellas Artes de Virginia. En el mismo año, Choctaw Nation of Oklahoma lanzó un esfuerzo para recuperar y enterrar los restos de 500 años que fueron excavados durante la construcción de Natchez Trace Parkway, que se construyó en las décadas de 1950 y 1960.

Pero no todo el mundo está de acuerdo con los objetivos de NAGPRA. La ley especifica que las autoridades federales deben comunicarse con los líderes religiosos nativos americanos si reclaman propiedad cultural. Algunos opositores afirman que NAGPRA, de hecho, incorpora las creencias religiosas de los nativos americanos en la ley federal.

Además, NAGPRA permite que los nativos americanos usen historias orales como evidencia para reclamos. Esto es preocupante para algunos investigadores, quienes afirman que esta cláusula se puede aplicar para reclamar falsamente objetos o restos.

Afortunadamente para la comunidad científica, la mayoría de los bioarqueólogos apoyan a NAGPRA y su misión ética, y descubren que no interfiere con su trabajo. De hecho, muchos bioarqueólogos trabajan directamente y en colaboración con comunidades ancestrales para hacer que su investigación sea ética y significativa para los descendientes. Siempre que el trabajo se haga con respeto, muchas personas entienden que el trabajo de los bioarqueólogos puede ayudarnos a comprender mejor cuál es nuestra cultura.

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el proletariado responde

La historia todavía reconoce a reyes y faraones, pero a menudo omite a las masas.  En sus versiones de la historia, los bioarqueólogos se esfuerzan por incluir a personas de todos los ámbitos de la vida.

La historia todavía reconoce a reyes y faraones, pero a menudo omite a las masas. En sus versiones de la historia, los bioarqueólogos se esfuerzan por incluir a personas de todos los ámbitos de la vida.

Imágenes de la marca X / Thinkstock

A menudo se dice que los historiadores escriben la historia, y los historiadores tienden a centrarse en los ricos y famosos. Pero ese tipo de perspectiva no dice mucho sobre la verdadera historia de las culturas y sociedades antiguas.

El profesor de antropología Turner dice que por eso la bioarqueología es tan importante: trata de mostrar más de la realidad detrás de nuestro pasado.

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“La bioarqueología opera explícitamente desde abajo, mirando a masas de personas que no siempre han sido incluidas en escritos históricos o imágenes iconográficas. Estamos fascinados por la vida de todos en todos los niveles de una sociedad, por lo que traemos a la mesa un grupo mucho más rico y una perspectiva más rica. incluso sobre pueblos antiguos e históricos “.

Turner agrega que los bioarqueólogos también están estudiando grupos históricamente marginados en estos contextos antiguos. Por ejemplo, los investigadores pueden centrarse en mujeres, prisioneros de guerra o personas de clases socioeconómicas más bajas para comprender mejor su lugar en la historia.

En términos más generales, esta investigación arroja luz sobre las experiencias de nuestros antepasados ​​en una amplia gama de períodos de tiempo y regiones geográficas. También comprendemos mejor la nutrición y las enfermedades en su contexto histórico, vemos información sobre el crecimiento y los movimientos de la población y distinguimos las disminuciones de la población debido a enfermedades o conflictos.

Este tipo de detalles e historias son relevantes para la gente contemporánea. “Al comprender las sociedades pasadas, estamos mejor equipados para comprender también las sociedades modernas”, agrega Turner. Al desenterrar nuevos conocimientos, los bioarqueólogos no solo establecen una mejor comprensión de lo que les sucedió a los pueblos antiguos, sino que, en última instancia, crean una imagen más clara de exactamente lo que nos hace humanos.

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Mucha gente todavía se aferra a los viejos estereotipos cursis de los arqueólogos.  Pero la bioarqueología es una ciencia de vanguardia que se vuelve cada día más sofisticada.

Mucha gente todavía se aferra a los viejos estereotipos cursis de los arqueólogos. Pero la bioarqueología es una ciencia de vanguardia que se vuelve cada día más sofisticada.

Creaciones / Thinkstock

Olvídese del sombrero de fieltro de Indiana Jones, está tan desactualizado. La versión de la arqueología del siglo XXI es mucho más sofisticada de lo que cualquier minero con un látigo podría esperar entender.

Arqueología como empresa académica y profesional, existe desde hace mucho tiempo. Los arqueólogos encuentran evidencia física de actividades humanas antiguas, como huesos y materiales de construcción, y las analizan para encontrar pistas sobre la vida de poblaciones anteriores.

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A medida que la tecnología y las prácticas arqueológicas han evolucionado, el campo en su conjunto también ha evolucionado. Una especialidad se llama bioarqueología (un tipo especializado de físico o antropología biológica). La bioarqueología es el estudio de restos óseos humanos de sitios arqueológicos. Esta disciplina nos permite reconstruir actividades humanas pasadas, enfermedades y patrones generales de salud, y mucho más.

Como muchos esfuerzos científicos, la bioarqueología es una combinación de varias disciplinas académicas, que incluyen paleodemografía (el estudio de la demografía de poblaciones antiguas), paleogenético (aplicación de la genética a la paleontología) y estudios mortuorios (el estudio de los cadáveres).

Las personas de diferentes países tienen diferentes nombres para la bioarqueología, por lo que es difícil encontrar una definición extremadamente precisa. Los investigadores europeos, por ejemplo, a menudo se refieren a muchos aspectos de la bioarqueología junto con otros descriptores, como osteo-arqueología (el estudio arqueológico de los huesos) y paleoosteología (el estudio de huesos antiguos). Además, en los países europeos, la arqueología y la antropología se consideran campos diferentes, pero esta distinción no existe en los Estados Unidos.

El término bioarqueología fue utilizado por primera vez por el arqueólogo británico Sir John Grahame Douglas Clark en la década de 1970, pero fue la bioarqueóloga y antropóloga estadounidense Jane Ellen Buikstra quien popularizó el término, ya que se usa con mayor frecuencia en los Estados Unidos. Para nuestros propósitos, nos ceñiremos a la variedad estadounidense de bioarqueología, que enfatiza una amplia formación en todos los campos de la antropología, seguida de la especialización en bioarqueología.

Los bioarqueólogos analizan tumbas, además de dietas prehistóricas, antropología dental, salud y nutrición, paleopatología, paleodemografía, e incluso buscan pistas sobre las ocupaciones y comportamientos de una población.

Buscan cambiar los patrones multigeneracionales de desnutrición y enfermedad de una sociedad, reconstruir la migración humana y acompañar el crecimiento o el declive de la población. Quizás lo más importante es que los bioarqueólogos están ampliando nuestra comprensión de todas estas variables en el contexto histórico.

Sin embargo, antes de que puedan construir sus elaboradas teorías, estos científicos tienen que profundizar para encontrar respuestas. A veces, esto significa que literalmente agarran una pala y golpean el suelo.

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