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Cómo funciona la desertificación

Cómo funciona la desertificación
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  1. ¿Cuáles son las causas de la desertificación?
  2. ¿A quiénes afecta la desertificación?
  3. ¿Se puede detener la desertificación?

¿Cuáles son las causas de la desertificación?

Galería de fotos de Beijing Los trabajadores de Beijing cubren montones de arena antes de los Juegos Olímpicos de 2008 en un esfuerzo por mejorar la calidad del aire. La arena barrió las áreas desertificadas del norte y noroeste de China. Vea más fotos de Beijing.

China Photo / Getty Images

Un ecosistema equilibrado es un ecosistema saludable. En un ecosistema de tierra seca saludable, relativamente pocos animales y humanos intentan sobrevivir con los recursos limitados de la tierra, que incluyen agua, suelos fértiles y árboles. Como las lluvias son escasas en las regiones semiáridas, la tierra no se construyó para sustentar grandes campos de cultivo o proporcionar pastos para cientos de miles de cabezas de ganado.

La principal causa de la desertificación es la mala conservación del suelo, que conduce a su degradación. El suelo sano y productivo es rico en materia orgánica llamada humus [source: Ball]. El humus se forma cuando la materia orgánica en descomposición, como plantas y animales muertos, es transformada por microorganismos y hongos en suelos ricos en nutrientes esenciales como carbono, nitrógeno, fósforo y carbono, azufre. [source: International Institute for Sustainable Development].

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Los métodos agrícolas insostenibles también contribuyen a la degradación del suelo. La rotación de cultivos, el compostaje intensivo y el uso responsable de fertilizantes químicos aseguran que el suelo contenga suficientes insumos orgánicos para sustentar los microorganismos dinámicos. Por otro lado, el uso excesivo de fertilizantes químicos, la falta de rotación de cultivos y las prácticas de riego irresponsables privan al suelo de sus últimos nutrientes. Cuando la capa superior del suelo está libre de humus, se vuelve demasiado suelta o demasiado compacta, lo que puede provocar una erosión destructiva.

Toda la vida depende de la calidad y fertilidad del suelo. Las plantas no pueden crecer cuando el suelo se puede degradar. Esto significa que no hay cultivos alimentarios para humanos ni pastos para animales. Toda la lluvia del mundo no ayudará al suelo estéril. Simplemente desaparecerá.

Quizás la principal causa de la degradación del suelo y la desertificación sea la explosión de la población mundial, especialmente en los países en desarrollo. Durante la década de 1990, las regiones áridas experimentaron un crecimiento demográfico del 18,5%, especialmente en los países en desarrollo extremadamente pobres. [source: GreenFacts.org]. En su lucha diaria por sobrevivir, estas poblaciones en expansión ejercen una presión mortal sobre el medio ambiente.

Los animales que pastan son igualmente malos. Las hierbas son esenciales para anclar el suelo seco en una región árida. Cuando los animales pastan imprudentemente, eliminan todos los pastos nativos, exponiendo la capa superficial del suelo a las fuerzas destructivas de la erosión, como los vientos repentinos y las tormentas.

La leña es el combustible preferido por muchas personas en los países en desarrollo. Esto ha llevado a la deforestación incontrolada de bosques en ecosistemas de tierras áridas. Los árboles juegan un papel crucial en el anclaje de la capa superficial del suelo y en la desaceleración de las fuerzas del viento. Cuando se talan muchos árboles, se producen tormentas de viento y arena.

Las actividades humanas también agravan el mayor problema de la vida en una región árida: la falta de lluvia. Cuando se despeja la vegetación, mediante el pastoreo excesivo o la tala, la superficie desnuda de la Tierra refleja más luz solar en la atmósfera, creando temperaturas aún más altas. En las regiones semiáridas, las temperaturas más altas dan como resultado una tasa de evaporación más alta, lo que significa incluso menos lluvia. Además, todo el polvo que levanta el ganado y el humo generado por los incendios forestales liberan a la atmósfera partículas pesadas que dificultan la formación de gotas de lluvia. [source: Socioeconomic Data and Applications Center].

Los conflictos políticos y la guerra también contribuyen a la desertificación. Cuando los refugiados de guerra huyen de los ejércitos invasores, se mueven en masa a través de algunos de los ecosistemas más marginales del mundo. Traen consigo sus prácticas de cultivo de pastos nativos, que pueden ser muy inadecuadas para su nuevo hogar.

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¿A quiénes afecta la desertificación?

Una enfermera visita a un niño desnutrido en Níger.  La desertificación contribuye a la escasez de alimentos en el país.

Una enfermera visita a un niño desnutrido en Níger. La desertificación contribuye a la escasez de alimentos en el país.

Issouf Sanogo / AFP / Getty Images

La abrumadora mayoría del 90% de las personas que viven en ecosistemas de tierras áridas, las áreas más propensas a la degradación de la tierra y la desertificación, son ciudadanos de países en desarrollo. Esto representa hasta 2 mil millones de personas, la mayoría de ellas pobres y marginadas, que se ven inmediatamente afectadas por las mortíferas consecuencias de la desertificación. [source: GreenFacts.org].

Los expertos estiman que más de 24.000 personas mueren de hambre cada día [source: The Hunger Site]. Las peores víctimas son las poblaciones que viven en las regiones áridas del África subsahariana y Asia central. Se estima que más del 70% de las tierras áridas de África, Asia y América Latina utilizadas para la agricultura ya están sufriendo los efectos de la desertificación. [source: PeopleandPlanet.net]. La tasa de mortalidad infantil en un país árido en desarrollo es diez veces mayor que la de un país industrializado [source: GreenFacts.org].

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Cuando los expertos hablan de las causas y efectos de la desertificación, hablan mucho de los servicios ecosistémicos, de los recursos que un medio ambiente ofrece a sus habitantes. Las personas de las regiones áridas marginales dependen mucho más de los servicios de los ecosistemas locales que las personas de los países en desarrollo. [source: GreenFacts.org].

En los Estados Unidos, por ejemplo, muchos de los alimentos que comemos y el combustible que usamos provienen de otras regiones o incluso de otros países. En un país como Burkina Faso, en el África subsahariana, todo proviene del vecindario inmediato. No hay dinero ni infraestructura para importar alimentos y combustible. Por lo tanto, cuando las condiciones locales empeoran debido a la degradación de la tierra y la desertificación, el impacto en la vida de las personas es mucho más grave.

La única forma de evitar el hambre es mudarse a otra zona que aún no esté completamente degradada. Esta migración continua y masiva de personas a regiones frágiles acelera exponencialmente el proceso de desertificación.

Pero los efectos de la desertificación también los sienten millones de personas que viven lejos de las zonas áridas inmediatas. Un efecto es la migración masiva de personas de las zonas rurales a las ciudades superpobladas. Esto contribuye al crecimiento de las favelas, que son caldo de cultivo para enfermedades. Se estima que 50 millones de personas serán desplazadas por la desertificación en la próxima década. [source: PeopleandPlanet.net].

Las tormentas de polvo en el desierto de Gobi de China están creando malas condiciones climáticas en Beijing, y se han detectado derrames de polvo de tormentas más grandes en el pasado distante. América del norte. [source: NASA]. Se ha demostrado que las tormentas de polvo desencadenan reacciones alérgicas y ataques de asma y tienen un impacto particularmente negativo en la salud de los niños y los ancianos. [source: NSW Department of Health].

Los mayores efectos de la desertificación se pueden sentir a nivel mundial. Las investigaciones sobre la causa de la crisis alimentaria mundial de 2008 indican que la desertificación es una de sus fuentes [source: UN News Centre]. La degradación de las tierras agrícolas disponibles contribuye a reducir la producción de alimentos y aumentar los precios de cultivos básicos, como el arroz, el trigo y el maíz. En marzo de 2008, el precio del trigo aumentó un 130% con respecto al año anterior y el precio de la soja aumentó un 87%. [source: BBC News]. Para países que no pueden producir sus propios alimentos debido a la degradación del suelo, ya no pueden permitirse importar.

Ahora que entendemos la magnitud de la crisis de la desertificación, exploremos los pasos que se pueden tomar para detener e incluso revertir la tendencia mortal.

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¿Se puede detener la desertificación?

Estudiantes chinos plantan árboles al norte de Beijing como parte de un proyecto de prevención de la desertificación.

Estudiantes chinos plantan árboles al norte de Beijing como parte de un proyecto de prevención de la desertificación.

Imágenes de Adrian Bradshaw / Getty

¿Es posible frenar la progresión de la desertificación o incluso detenerla por completo? Los expertos ambientales dicen que sí, pero se necesitará una campaña global para mejorar los métodos de cultivo, regenerar la vida vegetal y preservar la preciosa fertilidad del suelo.

El primer paso es reemplazar las técnicas agrícolas destructivas a nivel de base. Las comunidades agrícolas pobres de los países en desarrollo deben conocer los beneficios a largo plazo de la rotación de cultivos, el uso de leguminosas y otros cultivos de cobertura para “fijar” nitrógeno en el suelo y los métodos de riego. Uso sostenible y técnicas como movimiento de tierras, que previenen la escorrentía y la erosión en paisajes montañosos y en pendiente. [source: Ford and GreenFacts.org].

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Plantar millones de árboles en lugares estratégicos puede hacer maravillas para detener la expansión de los desiertos actuales y prevenir la creación de nuevos desiertos. El gobierno chino está plantando actualmente un cinturón de árboles de casi 3.000 millas (4.828 km) a lo largo del desierto de Gobi para contener las tormentas de arena y evitar la migración de las dunas. Se planea un “muro verde” similar a lo largo de la frontera con el Sahara [source: Ford]. A menor escala, simplemente plantar árboles alrededor de los campos reducirá los vientos que contribuyen a la erosión del suelo.

Las soluciones más efectivas para la desertificación son sorprendentemente de baja tecnología. Investigadores de una universidad alemana han desarrollado una técnica de rehabilitación basada en bolsas de café recicladas. Las bolsas están llenas de abono, semillas y un material que actúa como una esponja, absorbiendo y reteniendo el agua de lluvia durante largos períodos. Las bolsas se pueden dejar caer sobre la superficie de una zona árida degradada. Con el tiempo, a medida que las bolsas se rompen y se empapan en el agua de lluvia, las semillas echan raíces y se esparcen, alimentadas por el rico abono. [source: Deutsche Welle].

Algunos expertos creen que las técnicas tradicionales de agricultura y gestión de la tierra son mucho más adecuadas para el frágil hábitat de las tierras secas que los métodos modernos. En España, por ejemplo, una empresa británica pudo reformar sistemas de riego moriscos de 1.000 años de antigüedad. [source: Ford].

También hay consenso en que las comunidades de secano necesitan desarrollar medios de vida alternativos además de la agricultura de subsistencia y pastos. Un informe reciente, en coautoría de investigadores de la Universidad de las Naciones Unidas, encontró que las comunidades paquistaníes han utilizado con éxito una técnica llamada acuicultura seca. Con este método, las comunidades pueden criar ciertos tipos de peces e incluso cultivar algunas verduras en tanques muy salados (enlatados). [source: United Nations University]. El informe también recomendó el desarrollo de destinos turísticos en zonas secas y la producción de jabones y otras artesanías elaboradas con hierbas, aceites y lana autóctona.

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La sequía y la desertificación en los estados de las Grandes Llanuras en la década de 1920 obligaron a muchos agricultores a abandonar el Dust Bowl por un suelo más fértil.

La sequía y la desertificación en los estados de las Grandes Llanuras en la década de 1920 obligaron a muchos agricultores a trasladarse del Dust Bowl a tierras más fértiles.

Alfred Eisenstaedt / Imágenes del tiempo y la vida / Getty Images

En la década de 1920, Estados Unidos entró en recesión económica. Los agricultores de los estados occidentales han tratado de aumentar sus ganancias arando y plantando más tierra con nuevos métodos agrícolas mecanizados.

En menos de una década, una gran sequía ha afectado a todo el país. Los fuertes vientos azotaron las Grandes Llanuras, levantando el suelo suelto que había sido desplazado por el cultivo excesivo y el pastoreo de ganado. Los resultados fueron decenas de épicas tormentas de polvo que envolvieron ciudades enteras en cegadoras nubes negras. El terreno semiárido de las tierras bajas, que había nutrido a generaciones con su suelo fértil, era ahora un páramo sin vida conocido como el Dust Bowl.

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El Dust Bowl es un ejemplo perfecto de desertificacion, degradación de los ecosistemas de tierras áridas por una combinación de causas naturales y humanas. La sequía es inevitable en regiones semiáridas como el oeste de los Estados Unidos, gran parte del África subsahariana, Asia central y América Latina. Pero a lo largo de los milenios, estos frágiles ecosistemas han encontrado formas de sobrevivir.

El verdadero problema es cuando los humanos intentan quitar muchos de los recursos de la tierra que pueden sustentar muy pocas vidas humanas. Cuando hablamos de desertificación, no solo estamos hablando de la lenta propagación de los desiertos existentes, sino de la creación de desiertos completamente nuevos. Cuando muchas personas intentan plantar, criar ganado y cosechar leña de un ecosistema árido frágil, el equilibrio de la sostenibilidad se desequilibra.

Como resultado, los nuevos desiertos se están expandiendo a un ritmo de 20.000 millas cuadradas (51.800 kilómetros cuadrados) por año. [source: Steele]. Casi la mitad de la masa terrestre total del mundo está formada por ecosistemas de tierras áridas, áreas definidas por escasas precipitaciones anuales y altas temperaturas. Se estima que el 10-20% de estas áreas ya están degradadas, no aptas para la vida humana, animal o vegetal. [source: GreenFacts.org].

Las regiones áridas también albergan a miles de millones de las poblaciones más pobres y marginadas del mundo. La desertificación conduce al hambre, el hambre masiva y la migración humana sin precedentes. A medida que las personas se ven desplazadas por nuevos desiertos, se ven obligadas a trasladarse a regiones aún más inestables, donde continúa el proceso de desertificación.

La desertificación es uno de los problemas ambientales más urgentes del mundo, pero no es irreversible. Décadas después del Dust Bowl, los programas de conservación federales han logrado restaurar la fertilidad en las Grandes Llanuras. Siga leyendo para obtener más información sobre las causas y los efectos de la desertificación y las mejores formas de acabar con ella.

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