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Cómo funcionan los detectives nucleares

Cómo funcionan los detectives nucleares
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  1. OIEA y proliferación nuclear
  2. Prevención del terrorismo nuclear
  3. escena del crimen nuclear

OIEA y proliferación nuclear

Es posible que estos inspectores del OIEA no parezcan superdetectives, pero desempeñan un papel fundamental en el control de la proliferación nuclear.

Samuel Kubani / AFP / Getty Images

Si ha pasado mucho tiempo en el cine, probablemente haya sido testigo de un enfrentamiento armado. Los participantes en estas escenas van desde vaqueros armados con pistolas hasta droides asesinos, pero la trama es generalmente la misma: dos o más fuerzas opuestas disparan sus armas al mismo tiempo, lo que resulta en un callejón sin salida. Si un lado dispara, el otro dispara, y todos caen bajo una lluvia de balas. Este suele ser el momento de la película en que el diálogo ocupa un lugar central.

En los callejones sin salida cinematográficos, el resultado deseado es que todos dejen lentamente sus armas y prevalezca algún tipo de tregua. Lo mismo ocurre con la proliferación de armas nucleares, gracias a la noción de destrucción mutuamente asegurada. Se reduce a una simple idea: “Si me neutralizas, te neutralizaré y ninguno de nosotros saldrá victorioso. Es una situación delicada pero razonable. De hecho, en 1970, 190 naciones firmaron el Tratado enNo proliferación de armas nucleares (NPT), un esfuerzo no solo para convencer a todos de que bajen los brazos, sino también para que se desarmen regularmente.

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Pero si ha visto suficientes imágenes apuntando armas, sabrá que un enfrentamiento temporal puede convertirse fácilmente en un caos cuando alguien entra repentinamente en la habitación. Asimismo, es fundamental para el desarme nuclear que nadie más se detenga de repente.

Para ayudar con este asunto, el las Naciones Unidas cargado en Agencia Internacional de Energía Atómica (OIEA) con la tarea de definir y controlar las salvaguardias para promover el uso pacífico de la energía atómica, asegurando al mismo tiempo que las naciones no persigan el desarrollo de armas nucleares. Los funcionarios gubernamentales no siempre son tan abiertos acerca de los programas nucleares secretos, y la inteligencia militar a veces falla en el objetivo de las armas de destrucción masiva. Después de todo, puede espiar imágenes de satélite y rastrear el movimiento de mercancías todo lo que quiera, pero la mejor evidencia proviene inevitablemente del análisis in situ.

El material nuclear emite radiación y es fácil de identificar de cerca con el equipo adecuado. En algunos casos, las agencias de inteligencia pueden introducir dispositivos de detección en un área para rastrear sospechosos, pero esa no siempre es una opción. El OIEA está adoptando un enfoque más directo y legalista, utilizando la presión internacional para obtener el permiso de un país para visitar instalaciones en países como Irán, Irak y Corea del Norte. El OIEA depende de los mandatos de la ONU y de la cooperación voluntaria para llevar a cabo las inspecciones, y este factor ha funcionado en contra de la agencia en el pasado. Por ejemplo, Corea del Norte expulsó a los inspectores del OIEA del país en 2002 y en 2007 Irán negó al personal del OIEA el acceso irrestricto a sus instalaciones nucleares. [source: BBC].

Pero, en el mejor de los casos, la agencia puede proporcionar pruebas contundentes que los países de la ONU pueden utilizar para luchar contra países sospechosos de desarrollar armas nucleares. Por ejemplo, en 2003, el OIEA pudo comparar a Libia e Irán con pruebas de actividad nuclear militar. Como resultado, Libia abandonó su programa nuclear e Irán renunció a la identidad de los proveedores de Pakistán. [source: The Economist].

Los propios investigadores nucleares varían mucho en edad y nacionalidad. Aunque tienen una formación que va desde la investigación científica hasta la experiencia práctica con armas militares, todos los inspectores reciben una formación exhaustiva antes del despliegue.

El OIEA recibió el Premio Nobel de la Paz en 2005 por sus esfuerzos, a pesar de las críticas de ambas partes a lo largo de los años. Los países investigados acusaron a la organización de intentar mantener la lucrativa tecnología nuclear fuera del alcance de los países en desarrollo. Mientras tanto, Estados Unidos acusó al grupo de ser demasiado tolerante con estas naciones.

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Prevención del terrorismo nuclear

Un oficial de policía de la Autoridad Portuaria de Nueva York y Nueva Jersey utiliza un detector de radiación para controlar un transportador articulado. El detector de radiación responderá a una carga de baterías, suministros médicos de rayos X, gases y materiales tóxicos.

Un oficial de policía de la Autoridad Portuaria de Nueva York y Nueva Jersey utiliza un detector de radiación para controlar un transportador articulado. El detector de radiación responderá a una carga de baterías, suministros médicos de rayos X, gases y materiales tóxicos.

Robert Nicklesberg / Getty Images Noticias / Getty Images

En lo que respecta a los programas nacionales de armas nucleares, los principales actores suelen ser las agencias de inteligencia, los políticos y el Organismo Internacional de Energía Atómica (OIEA). Y aunque las naciones y sus líderes a veces pueden ser difíciles de negociar, otras amenazas nucleares potenciales son mucho más esquivas. ¿Cómo imponer sanciones a una organización terrorista? ¿Quién supervisa los depósitos de un cartel de contrabando ilegal?

Cuando se trata de tráfico de material radiactivo, es fácil subestimar el problema. Después de todo, las tramas de la mayoría de los programas de televisión, películas y videojuegos giran en torno a las acciones de una sola operación terrorista o de contrabando. ¿Cuántos traders del mercado negro podría haber en el mundo, verdad?

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La respuesta a esta pregunta podría asustarlo. Según la base de datos sobre tráfico ilícito del OIEA, se notificaron 252 incidentes de adquisición, suministro, posesión, uso, transferencia o eliminación no autorizados de material nuclear o radiactivo, y esta cifra es el total de 2006. Entre 1993 y 2006, un total de 1.080 incidentes Fue reportado. [source: IAEA]. Los materiales iban desde materiales médicos radiactivos hasta cantidades de uranio enriquecido. Para obtener más información sobre estos crímenes alarmantes, lea ¿Qué tan fácil es robar una bomba nuclear?

Varias agencias militares, policiales y de inteligencia trabajan juntas para interceptar estos objetos, utilizando desde equipos de detección de radiación de alta tecnología hasta trabajos de detective anticuados. La confiscación de materiales es solo el primer paso. Las prácticas de investigación tradicionales pueden permitir a las autoridades localizar al destinatario previsto e incluso rastrear el material hasta su origen. La ciencia nuclear, sin embargo, permite a los detectives seguir las pistas dentro de los propios materiales.

Por ejemplo, si los investigadores observan los isótopos y las impurezas en una muestra de uranio, pueden saber dónde se extrajo y cómo se procesó. Hay un número finito de lugares en el mundo que podrían haber sucedido. Mientras tanto, el plutonio debe enriquecerse en un reactor de partículas, y un análisis cuidadoso en un laboratorio nuclear puede determinar exactamente qué tipo de reactor se utilizó. Una vez que los detectives saben de dónde vino el material, pueden enfocar su investigación en cómo fue descubierto o robado en primer lugar.

Pero, ¿y si fracasan los esfuerzos preventivos? ¿Cómo puede ayudar la ciencia nuclear tras un ataque nuclear real?

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escena del crimen nuclear

La detonación de un arma nuclear provoca una destrucción masiva, pero incluso estas ruinas contendrían evidencia microscópica del origen de los materiales de la bomba.

La detonación de un arma nuclear provoca una destrucción masiva, pero incluso estas ruinas contendrían evidencia microscópica del origen de los materiales de la bomba.

Bernard Hoffman / Imágenes de tiempo y vida / Getty Images

Desde las organizaciones internacionales hasta las fuerzas policiales locales, se dedica mucho tiempo y esfuerzo a evitar que el material nuclear o radiactivo caiga en manos de organizaciones terroristas. Pero si sucediera lo peor y explotara un dispositivo nuclear sucio o una bomba radioactiva, los investigadores nucleares jugarían un papel clave para determinar la naturaleza del accidente y delimitar sus posibles orígenes. En este sentido, la investigación se asemejaría a una investigación tradicional de la escena del crimen, preguntando cuál fue el arma homicida, de dónde vino y quién podría haber sido el autor.

Los científicos forenses nucleares deben determinar primero si el ataque involucró material radiactivo. En ese caso, el siguiente paso sería determinar si se utilizó uranio o plutonio y qué tan sofisticado es el dispositivo. Al estudiar los rastros de material dejado por la explosión, los científicos podrían estudiar los isótopos e impurezas en una muestra de uranio o el nivel de enriquecimiento de plutonio para darse cuenta de esto. La presencia de neutrones de alta energía o tritio significaría que el dispositivo era de naturaleza termonuclear. Al comparar el lugar de la explosión con las pruebas de armas nucleares registradas, los investigadores pudieron refinar aún más el diseño del dispositivo utilizado.

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Los grupos responsables de investigar estos incidentes varían de un país a otro. En los Estados Unidos, los expertos forenses nucleares nacionales supuestamente pasaron toda la información al FBI. Otros países o grupos internacionales, como el OIEA, solo participarán si se les invita a participar.

Pero no todos los eventos se desarrollarían necesariamente a una escala épica. Por ejemplo, la ciencia nuclear jugó un papel importante al ayudar a las autoridades británicas a investigar la muerte en 2006 del escritor Alexander Litvinenko en Londres. El exagente de la KGB cayó enfermo tras almorzar con el ruso Andrei Lugovoi. Tres semanas después, Litvinenko murió de envenenamiento por radiación debido a cantidades significativas de polonio-210 en su sistema. Los investigadores lograron seguir un rastro de polonio-210 hasta una habitación de hotel en Lugovoi que había estado ocupada en las semanas previas a la reunión. [source: BBC].

El caso Litvinenko se destaca como un caso raro de presunto homicidio por envenenamiento por radiación. Pero el caso también destaca que, a pesar de todas las medidas de seguridad vigentes, las personas pueden adquirir material radiactivo y utilizarlo como arma. Algunos defensores argumentan que se deberían gastar más fondos en promover el estudio de la experiencia nuclear a fin de preparar mejor al mundo para posibles ataques en el futuro.

Explore los enlaces de la página siguiente para obtener más información sobre la radiación, la experiencia y las armas nucleares.

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Galería de imágenes de energía nuclear Los detectives nucleares ayudan a evitar que el material radiactivo caiga en las manos equivocadas. Vea más fotos sobre la energía nuclear.
Galería de fotos de energía nuclear Los detectives nucleares ayudan a evitar que el material radiactivo caiga en las manos equivocadas. Vea más fotos sobre la energía nuclear.

Emmanuel Faure / Pierre / Getty Images

Las palabras “investigador nuclear” pueden evocar imágenes de héroes enmascarados, o tal vez hombres oscuros con impermeables. Pero si alguna vez ha encendido las noticias nocturnas, probablemente haya visto una imagen completamente diferente: hombres anodinos de mediana edad que se apresuran a llegar a los aeropuertos internacionales con cantidades ridículas de equipaje. En sus momentos más emocionantes, visten blusas azules y se entretienen con equipos voluminosos.

Puede que no parezca una máscara, pero estos profesionales ganan su salario ayudando a mantener la estabilidad internacional y evitando que el material nuclear caiga en las manos equivocadas. Desde que Estados Unidos demostró por primera vez el asombroso poder de las armas nucleares en la Segunda Guerra Mundial, la perspectiva de su uso posterior ha pesado mucho en el futuro de la humanidad. Durante la proliferación nuclear de la Guerra Fría, los arsenales atómicos nacionales proporcionaron la mayor parte del miedo. ¿Y si las tensiones entre Estados Unidos y la ex Unión Soviética hubieran alcanzado su punto máximo? ¿Y si los conflictos entre India y Pakistán se volvieran impensables?

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Como si la perspectiva de países destruyéndose entre sí y hundiendo el planeta en el invierno nuclear no fuera suficiente, surgió una nueva amenaza en la década de 1990. La Unión Soviética colapsó, lo que generó preocupaciones sobre la seguridad de sus secretos nucleares en medio de la agitación. De repente, la amenaza involucró no solo a naciones, sino a organizaciones criminales, grupos extremistas y los proyectos de individuos particulares.

Hoy, especialistas en el campo de forense nuclear Acepta un desafío de tres partes:

  1. Supervisar a los países para ayudar a prevenir el desarrollo y la proliferación de armas nucleares.
  2. Supervisar las actividades de contrabandistas y grupos extremistas para prevenir la transferencia y posible uso de material nuclear en un ataque terrorista.
  3. Investigar las consecuencias de un ataque nuclear o radiológico, si ocurre.

En este artículo, analizaremos cada una de estas tareas y los grupos que se dedican a llevarlas a cabo y veremos qué tan alto es el riesgo.

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