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¬ŅC√≥mo saben los cient√≠ficos si los f√≥siles de dinosaurios son machos o hembras?

¬ŅC√≥mo saben los cient√≠ficos si los f√≥siles de dinosaurios son machos o hembras?

Diferenciar los sexos de los dinosaurios.

Un emú macho se sienta en un nido de huevos.

ozflash / iStockphoto

Distinguir entre dinosaurios machos y hembras es más fácil de decir que de hacer. De vez en cuando, los investigadores pueden encontrar un esqueleto con huevos en su interior, una buena pista de que se trataba de una mujer. Uno de estos descubrimientos ocurrió en la provincia de Jiangxi, China, en 2005. Pero los huevos no siempre son el mejor indicador. Puede parecer que un esqueleto encaramado en un nido de huevos pertenece a una hembra, pero es igualmente probable que los dinosaurios machos, como los ñandúes y los avestruces machos, eclosionen.

Otra forma potencial de separar a los hombres de las mujeres es estudiar dimorfismo sexual. Piense en pavos reales que exhiben enormes colas ornamentadas frente a pavos reales anónimos. Puede ser que las diferencias en los volantes del cuello y las crestas de la cabeza tengan que ver con la necesidad del dinosaurio de atraer pareja. El tamaño y las proporciones del cuerpo de un dinosaurio también pueden estar relacionados con el sexo. El paleobiólogo Phil Senter especula que los cuellos ultralargos del Diplodocus Es Apatosaurio puede haber evolucionado a través de la selección sexual, con los dinosaurios de cuello largo atrayendo más, o más bien, parejas [source: Atkinson].

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El único problema con esta teoría es que, aunque existen diferencias sexuales en los dinosaurios, todavía no sabemos qué es el sexo. Hace una mujer Triceratops utilizar la rueda para atraer a una pareja o fue al revés? ¿Los cuernos y las puntas de la cola sirvieron como defensa contra los depredadores o para luchar contra los machos rivales? Sin muestras preservadas de órganos sexuales o una vista de viaje en el tiempo del comportamiento de los dinosaurios, es imposible decirlo.

Además del descubrimiento casual de un fósil de dinosaurio lleno de huevos, los investigadores encontraron una forma de determinar si un dinosaurio es una hembra, al menos si está embarazada. En 2005, la Dra. Mary Schweitzer, Jennifer Wittmeyer y John R. Horner informaron del descubrimiento de hueso medular en un Tiranosauro Rex fósil en la revista Science. En las aves hembras, el hueso medular recubre el interior, el cavidad medular, esqueleto. Las aves utilizan este hueso como depósito del calcio que necesitan para producir cáscaras de huevo. Con toda probabilidad, el Tirano saurio Rex cuyos huesos el equipo estudió provenían de mujeres embarazadas y mujeres. Desafortunadamente, los investigadores solo pueden determinar el sexo de los dinosaurios de esta manera ingresando al hueso. Además, solo funciona si la dinosaurio está embarazada.

Muestras de médula ósea: de izquierda a derecha, T.rex, emú y avestruz

Muestras de médula ósea: de izquierda a derecha, Tirano saurio Rex, emú y avestruz

Foto cortesía de NC State University

Con descubrimientos revolucionarios como Schweitzer y fósiles bien conservados desenterrados en lugares como China, es posible que algún día sea posible hacer una muy buena estimación del sexo de un dinosaurio. Pero por ahora, es una foto en la oscuridad. Para obtener más información sobre la paleontología, los dinosaurios y las incógnitas científicas, lea los enlaces en la página siguiente.

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Los visitantes miran a Sue frente a la exposición The Tiniest Giants: descubriendo huevos de dinosaurio en el Field Museum.  Vea más fotos de dinosaurios.

Los visitantes miran a Sue frente a la exposición The Tiniest Giants: descubriendo huevos de dinosaurio en el Field Museum. Vea más fotos de dinosaurios.

Tim Boyle / Personal / Getty Images

Si vas al Field Museum de Chicago, podrás ver a Sue, la más grande y completa Tiranosauro Rex esqueleto del mundo. Sue es un ejemplar impresionante, que mide más de 3,9 metros de altura y 12,8 metros de longitud. A muchos fósiles de dinosaurios les faltan huesos o están rotos, pero Sue está completa en un 90%. Sue también es un esqueleto real, no un yeso. Con la excepción del cráneo, que se exhibe en otra parte del museo, los huesos que puedes ver son reales, de 67 millones de años.

La paleontóloga Sue Hendrickson descubrió huesos de dinosaurios en Dakota del Sur el 12 de agosto de 1990. Desde entonces, los investigadores han aprendido mucho sobre la vida de Sue. A pesar de algunas costillas rotas, Sue vivió hasta una edad relativamente avanzada para un dinosaurio, mostrando al menos signos de desgaste en los huesos. Los investigadores también estiman que el dinosaurio pesaba 7 toneladas (6,4 toneladas), casi tanto como un elefante africano macho. Pero lo que los científicos no saben es si Sue era hombre o mujer.

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Con casi todos los animales que utilizan la reproducción sexual, es muy fácil saber qué sexo es cuál. Todo lo que tienes que hacer es observar su comportamiento o mirar sus órganos sexuales. Sin embargo, averiguar el sexo de un dinosaurio es un poco complicado. Hoy en día no hay ninguno, por lo que no se puede observar su comportamiento. Dado que los órganos sexuales están hechos de tejido blando, no se fosilizan bien. Además, la mayoría de los paleontólogos creen que los dinosaurios, como los pájaros, usaban una abertura llamada fosa para la reproducción y expulsión de residuos líquidos y sólidos. Por lo tanto, incluso si los investigadores encuentran un fósil de dinosaurio con la piel bien conservada, es posible que no sepan con certeza su sexo.

El ADN, una referencia fundamental para saber qué es qué, no ayuda mucho a los dinosaurios. Aunque normalmente se pueden distinguir mamíferos machos y hembras por sus cromosomas X e Y, los reptiles no siguen estas reglas. En muchas especies de reptiles, la temperatura del huevo, no los cromosomas internos, determina el sexo. Además, el ADN se descompone durante la fosilización, dejando poco para que los investigadores lo analicen.

Pero eso no significa que sea imposible determinar el sexo de un fósil de dinosaurio. A continuación, echemos un vistazo a algunas de las teorías detrás de florituras, crestas y huesos, y cómo pueden arrojar algo de luz si eso Tirano saurio Rex es un niño o una niña.

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