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¿Cómo transformar las algas en biocombustibles?

¿Cómo transformar las algas en biocombustibles?

Usar algas como biocombustible no es tan fácil como quitar la sustancia verde de la superficie de un estanque y bombearla a nuestros tanques de gasolina.

© iStockphoto.com / José Tejo

Lo crea o no, las algas pueden proporcionar algún día al menos parte de la respuesta a nuestra dependencia de los combustibles fósiles. Pero usar algas como biocombustible no es tan simple como eliminar la sustancia verde de la superficie de un lago y bombearla a nuestros tanques de gasolina. Los científicos deben utilizar varios métodos mecánicos y químicos (o combinaciones de los dos) para extraer el aceite de las algas y convertirlo en un combustible verdaderamente viable. La buena noticia es que la investigación de productos ecológicos tiene el peso del gobierno de EE. UU. Detrás de ella. A mediados de 2010, el Departamento de Energía de EE. UU. Se comprometió a invertir hasta $ 24 millones en tres grupos de investigación que buscan formas de comercializar biocombustibles a base de algas. [source: U.S. Department of Energy].

Una cosa que los científicos no cuestionan es cómo extraer aceite de las algas. Una forma común de extracción mecánica es expresión, en el que literalmente se exprime el aceite de las algas (piense en cómo se exprimen las aceitunas para extraer el aceite). Hay varios tipos de prensas, incluidas las configuraciones de tornillo, eyector y pistón, y el tipo de prensa utilizada depende de la cepa de las algas, ya que cada cepa tiene diferentes propiedades físicas. Una vez que el aceite se extrae de las algas por compresión, se puede utilizar un método químico para continuar el proceso de extracción. Usando solo el método de expresión, los investigadores pudieron extraer hasta el 80% del aceite de las algas. [source: Virtuoso Biofuels].

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Un segundo tipo de extracción mecánica es la método de ultrasonido, que es un proceso más rápido que presionar. Este método usa ondas ultrasónicas para crear burbujas en un solvente (un líquido que se usa para disolver otra sustancia). Cuando las burbujas se abren cerca de las paredes celulares de las algas, hacen que las paredes celulares se rompan y liberen el aceite en el solvente.

Si bien los métodos mecánicos han funcionado, no son las únicas técnicas utilizadas por los científicos; solventes químicos también se utilizan comúnmente para extraer aceite de algas. Estos disolventes son eficaces, pero a menudo puede resultar peligroso trabajar con ellos. Benceno, por ejemplo, es un solvente económico, pero está clasificado como carcinógeno y otros solventes químicos también pueden representar un peligro de explosión. [source: Oilgae].

Hexano es otro solvente químico que puede usarse solo o en combinación con el método de compresión para separar el aceite de las algas. Cuando se usan juntos, los métodos de prensado y hexano pueden extraer casi el 95% del contenido de aceite de las algas. [source: Oilgae]. Pero el hexano no se detiene ahí: también se puede mezclar con la pulpa que queda después de exprimirla para extraer aceite adicional. Otros métodos químicos incluyen extracción soxhlet, en el que se utiliza un disolvente orgánico para eliminar el aceite de las algas mediante lavados repetidos, y extracción de fluido supercrítico, en el que se calienta dióxido de carbono líquido y se utiliza como disolvente para extraer el aceite.

El aceite extraído con estos métodos se llama “verde crudo“y no está listo para usarse como combustible hasta que pasa por otro proceso llamado transesterificación. Este paso agrega más sustancias a la mezcla, incluido el alcohol y un catalizador químico que hace que el alcohol reaccione con el aceite. Esta reacción crea una mezcla de biodiesel y glicerol. El último paso de procesamiento separa el glicerol de la mezcla y deja un biodiesel listo para ser utilizado como combustible. Quizás algún día sea realmente fácil ser ecológico.

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