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¿Cuál es el futuro de los bioplásticos?

¿Cuál es el futuro de los bioplásticos?

Usos potenciales de los bioplásticos

Los bioplásticos se utilizan con mayor frecuencia en envases, aunque los bioplásticos se pueden utilizar de la misma forma que los plásticos comunes. Las características de rendimiento de los bioplásticos y los plásticos petroquímicos son muy similares. Ha habido situaciones en las que los bioplásticos tuvieron que ser reelaborados para hacer frente a problemas de rendimiento, como una vida útil insuficiente o esos infames paquetes de chips solares. (Cuando Frito-Lay introdujo las bolsas de chips compostables en 2010, los clientes se quejaron de que las bolsas eran demasiado ruidosas. Por lo tanto, se desarrolló una bolsa rediseñada y más silenciosa).

El programa PlantBottle de Coca-Cola produce un 30% de botellas de plástico de bebidas vegetales. Las botellas están hechas de tereftalato de polietileno (PET), exactamente el mismo plástico que proviene de los procesos petroquímicos, pero el 30% proviene del etanol de azúcar brasileño. El monoetilenglicol resultante no altera la formulación química final del plástico. Sin embargo, se creó a partir de un recurso renovable (caña de azúcar) en lugar de combustibles fósiles. Las botellas no son biodegradables.

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Toyota también utiliza suministros de plástico PET de fábrica para fabricar algunos componentes de revestimiento y AT&T para carcasas de teléfonos celulares y otros accesorios. [source: de Guzman].

Otra forma de bioplástico es el ácido poliláctico (PLA). Se utiliza en una variedad de productos de embalaje e incluso en ropa. Sin embargo, tiene un punto de fusión bajo, por lo que no se puede usar con alimentos o líquidos calientes. Es biodegradable en presencia de oxígeno, lo que significa que no se degradará en los vertederos.

A continuación, hablaremos sobre los desafíos a los que se enfrentan los bioplásticos.

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Desafíos para la industria de los bioplásticos

Los bioplásticos pueden parecer un destello del verde del futuro, pero no son perfectos. Todavía.

RUNSTUDIO / Getty Images

Los bioplásticos parecen tener muchos beneficios, pero no son el producto ecológico que esperaríamos. Por un lado, son más caros que los plásticos petroquímicos, entre un 20 y un 100% más [source: Dell]. Los procesos industriales para la producción de plásticos petroquímicos existen desde hace décadas, por lo que la línea de producción es muy eficiente. Se espera que los programas de bioplásticos a gran escala como los de Coca-Cola conduzcan a una eficacia similar con el tiempo.

Los bioplásticos también tienen problemas en ambos extremos del ciclo de producción. Si bien la producción de bioplásticos puede no generar las mismas emisiones de combustibles fósiles que los plásticos petroquímicos, el uso de fertilizantes y pesticidas y la conversión de bosques en agricultura para producir maíz o caña de azúcar superan los beneficios. [source: Marshall]. Coca-Cola ha buscado minimizar este impacto apoyándose en la caña de azúcar brasileña, que se produce principalmente en tierras degradadas lejos de la selva amazónica. [source: Coca-Cola]. Los avances en el uso de productos vegetales celulósicos (como cáscaras de maíz y materiales similares) también reducirían la huella ambiental de los bioplásticos.

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La biodegradabilidad y el reciclaje también son problemas para los bioplásticos. Resulta que hacer que los plásticos de consumo sean biodegradables tiene efectos negativos sobre el medio ambiente. El primer problema es que existen muchos tipos de biodegradabilidad. Algunos bioplásticos se biodegradan con oxígeno y rayos ultravioleta, provocando la degradación de los residuos que quedan al sol. Sin embargo, no se descompone por completo, el proceso lleva años y libera sustancias químicas tóxicas. Algunos plásticos están diseñados para biodegradarse cuando se compostan y no tiene sentido si el consumidor no lo hace. Sin embargo, solo unos pocos tipos de abono en un contenedor de abono de patio trasero. El resto requiere procesos de compostaje industrial. Esto genera mucha confusión para los consumidores. Peor aún, la descomposición de los bioplásticos libera metano, un gas de efecto invernadero que es más dañino que el dióxido de carbono.

Peor aún, es muy difícil distinguir los bioplásticos de los plásticos normales. Si una pequeña cantidad de plástico PLA se mezcla accidentalmente con plástico PET en el flujo de reciclaje, los productos de plástico reciclado resultantes tendrán una calidad y un valor más bajos. [source: PRO Europe]. En otras palabras, deberá separar cada tipo de plástico de los demás para minimizar el daño a los dos plásticos. También significa que adherirse a plásticos petroquímicos reciclables, o plásticos PET, derivados total o parcialmente de recursos vegetales (como el programa PlantBottle de Coke), genera menos contaminación y desperdicio.

Hay excepciones: algunas implementaciones de bioplásticos se han centrado en sistemas cerrados, como campus universitarios u hospitalarios, donde el proveedor de envases bioplásticos también controla el flujo de reciclaje. Pueden recuperar casi el 100% de los productos bioplásticos y compostarlos o reciclarlos utilizando el método adecuado para este tipo de plástico.

Si se simplifica la cadena de producción y se puede avanzar en el uso de material vegetal celulósico para producir bioplásticos, podríamos ver una reducción significativa en el impacto ambiental de los plásticos. El mercado de los bioplásticos crece de forma lenta pero constante [source: DeRosa]Por lo tanto, es muy probable que veamos algunas mejoras importantes durante la próxima década.

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¿Te imaginas usar plástico biodegradable?  Los bioplásticos pueden ayudar a que esto sea posible.  Vea más fotos de ciencia verde.

¿Te imaginas usar plástico biodegradable? Los bioplásticos pueden ayudar a que esto sea posible. Vea más fotos de ciencia verde.

Lumina / Getty Images

Los bioplásticos, también conocidos como plásticos de origen vegetal, tienen el potencial de aliviar algunos de los problemas de contaminación a largo plazo causados ​​por los plásticos producidos convencionalmente. Desde los procesos de fabricación que liberan menos contaminación relacionada con el calentamiento global hasta la capacidad de biodegradarse, los bioplásticos parecen ser respetuosos con el medio ambiente. Sin embargo, los bioplásticos son actualmente más caros que los plásticos convencionales y pueden no ser tan ecológicos como parecen.

¿Cuál es la diferencia entre los bioplásticos y los plásticos normales? La mayoría de los plásticos se producen mediante procesos petroquímicos. En otras palabras, comienzan como subproductos de la refinación del petróleo, que se transforman en una variedad de plásticos mediante procesos químicos que forman largas cadenas moleculares conocidas como polímeros. Estos polímeros dan estructura a los plásticos. Puede encontrar más detalles sobre cómo se producen los plásticos petroquímicos en Cómo funcionan los plásticos.

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Los bioplásticos, por otro lado, se derivan de fuentes vegetales. Se pueden elaborar con azúcar moreno, maíz o subproductos vegetales como hojas de madera y hojas de maíz. Pepsi incluso está buscando incorporar patatas y cáscara de naranja en la fabricación de bioplásticos. [source: de Guzman]. Switchgrass es otra gran fuente de bioplásticos: crece en casi todas partes, tolera la sequía y crece rápidamente. Como no es una fuente primaria de alimentos, su uso para bioplásticos no afectará los precios de los alimentos.

Es posible que haya escuchado que los bioplásticos son biodegradables, pero eso no es necesariamente cierto. El término bioplástico se refiere al método de producción basado en plantas. Algunos tipos de bioplásticos son biodegradables, otros no. Algunos bioplásticos se degradan en el contenedor de abono doméstico, mientras que otros requieren abono industrial. Muchos bioplásticos, de hecho, no se degradan en absoluto si se colocan en vertederos junto con otros desechos.

Con tanto potencial, pero con tantos retos, ¿qué futuro tienen los bioplásticos?

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