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¿Cuál es el impacto ambiental del derrame de petróleo de Deepwater Horizon?

¿Cuál es el impacto ambiental del derrame de petróleo de Deepwater Horizon?
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Esta imagen aérea del derrame de petróleo fue tomada el 6 de mayo de 2010, pocas semanas después del desastre inicial.

Foto AP / Especialista en comunicaciones de masas de primera clase de la Marina de los EE. UU. Michael B. Watkins

El 20 de abril de 2010, una combinación de lodo, agua de mar y gas hidrato de metano brotó del pozo de petróleo de la plataforma petrolera Deepwater Horizon. El Deepwater Horizon era una plataforma semisumergible en busca de campos petrolíferos. Una vez que se encontró el petróleo, los trabajadores a bordo de la plataforma cerraron el pozo recién perforado en un intento de buscar más petróleo.

La plataforma petrolera flotó en más de 5,000 pies (1524 metros) de agua en el Golfo de México. El pozo en sí era mucho más profundo: más de 13.000 pies (3.962 metros). Los trabajadores de la plataforma y las empresas involucradas, BP, Transocean y Halliburton, dicen que hubo cierto desacuerdo sobre el procedimiento de umbral. Por lo general, se vierten y endurecen al menos dos tapones de concreto en las tuberías antes de retirar el lodo de perforación del pozo. El barro ayuda a prevenir explosiones repentinas de gas y petróleo.

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Finalmente, los ingenieros decidieron eliminar el lodo antes de agregar un segundo tapón de concreto. Una explosión de gas corrió por la tubería y provocó una explosión masiva, matando a 11 trabajadores en el proceso. El petróleo comenzó a fluir del pozo en grandes cantidades: las estimaciones de la cantidad de petróleo derramado en el Golfo de México oscilan entre 12,000 y 60,000 barriles de petróleo por día. Un barril de petróleo equivale a 42 galones (159 litros).

Un documento de BP reveló que, en el peor de los casos, el pozo de petróleo podría verter hasta 100.000 barriles de petróleo al día en el océano. Al momento de escribir estas líneas, dos meses después de la explosión inicial, el petróleo continuó vertiéndose en el Golfo de México. Los esfuerzos de recuperación de petróleo han reducido, pero no eliminado, la cantidad total de petróleo que llega al medio ambiente.

¿Cuál es el impacto ambiental? Es difícil de estimar. Debido a que el derrame de petróleo ocurrió a millas de profundidad, no golpeó la costa de la misma manera que el desastre del Exxon Valdez hace años. Parte del aceite se acumula para formar bolas de alquitrán. Estas bolas de alquitrán pueden terminar en las playas y afectar la vida silvestre local. Las columnas de petróleo se mueven a miles de metros por debajo de la superficie del océano. El impacto que este petróleo puede tener en la vida en alta mar no se comprende completamente. Hay ecosistemas complejos en el fondo del océano que podrían desaparecer debido a una inundación de petróleo.

Los gobiernos estatales y el gobierno federal están gastando millones de dólares tratando de contener el derrame de petróleo mientras los ingenieros intentan encontrar una manera de detenerlo. BP abandonó su intento de taponar el pozo de petróleo con lodo, el llamado procedimiento de matanza superior, cuando los ingenieros comenzaron a preocuparse por la integridad del pozo. Si el pozo tiene fugas en toda su longitud, el petróleo puede seguir goteando, incluso si la parte superior está obstruida con lodo.

Los ingenieros creen que una solución al problema puede que no sea posible hasta agosto, cuatro meses después de la explosión inicial. Con una solución permanente que evade a BP y al gobierno, la siguiente respuesta es tratar de capturar la mayor cantidad de petróleo posible del pozo antes de que se derrame en el medio ambiente. Según el almirante de la Guardia Costera estadounidense Thad W. Allen, el objetivo del esfuerzo es desplegar sistemas que puedan extraer de 60.000 a 80.000 barriles de petróleo por día.

Pueden pasar años, si no décadas, antes de que sepamos el alcance del daño ambiental causado por el accidente de Deepwater Horizon. Dado que los esfuerzos de rescate trabajan arduamente para minimizar los efectos, está claro que no hay forma de estimar el daño que este derrame de petróleo causará al medio ambiente.

Para obtener más información sobre derrames de petróleo y otros temas relacionados, consulte los enlaces en la página siguiente.

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