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¿Cuál es el porcentaje de contaminación del aire causada por los automóviles?

¿Cuál es el porcentaje de contaminación del aire causada por los automóviles?

Galería de imágenes: coches híbridos ¿Cuál es la contaminación del aire causada por los automóviles? Vea fotos de autos híbridos.

© iStockphoto.com / ssuaphoto

Los vehículos de motor emiten una variedad de contaminantes. Quizás el más dañino sea el material particulado, una combinación de materia orgánica y sustancias inorgánicas. El polvo, la tierra, los ácidos, los metales y los productos químicos orgánicos son algunos de los componentes del material particulado. La mayoría de las cosas son extremadamente pequeñas, y cuanto más pequeña es la partícula, más dañina es; las partículas de menos de 10 micrones de diámetro pueden ingresar a los pulmones. Una vez en los pulmones, las partículas también pueden causar problemas cardíacos graves. El dióxido de nitrógeno, que se produce cuando el combustible se quema a altas temperaturas, también puede causar problemas; en altas concentraciones, puede dañar los pulmones y causar dolor en el pecho.

Los compuestos orgánicos volátiles (más conocidos como COV) también se encuentran en la contaminación del aire y son tan peligrosos como sugiere su nombre. A diferencia de las partículas y otros contaminantes conocidos, los COV no tienen sabor, olor ni color. Se les llama “volátiles” por la facilidad con la que se evaporan a temperatura ambiente. Se sabe que algunos compuestos orgánicos volátiles, como el benceno, son cancerígenos. Aunque los COV se producen principalmente por medios industriales, los vehículos los liberan cuando queman combustible. Los interiores de los automóviles también emiten COV.

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Pero, ¿cuánta contaminación producen los coches? La respuesta es más complicada de lo que piensas. Para empezar, la contaminación del aire no es constante en todo el mundo y ni siquiera en el país. Las áreas densamente pobladas, o, más específicamente, las áreas donde se queman grandes cantidades de combustibles fósiles, tienen niveles mucho más altos de contaminación del aire que las áreas escasamente pobladas. Las ciudades densamente pobladas como Los Ángeles, Ciudad de México y Beijing son famosas por su contaminación del aire. Las condiciones climáticas también afectan la calidad del aire, provocando fluctuaciones diarias en la respirabilidad del aire. Por lo tanto, los niveles de contaminación no solo varían de un área geográfica a otra; también varían de un día a otro.

Aun así, con todas estas variables, los científicos aún pueden darnos un porcentaje aproximado de la contaminación del aire producida por los automóviles en Estados Unidos. Según la Agencia de Protección Ambiental, los vehículos de motor producen aproximadamente la mitad de los contaminantes, como COV, óxidos de nitrógeno y partículas. El 75% de las emisiones de monóxido de carbono provienen de los automóviles. En las áreas urbanas, las emisiones nocivas de los automóviles son responsables del 50-90% de la contaminación del aire. En resumen, se trata de una gran cantidad de contaminación atmosférica procedente de nuestros vehículos.

Debido a que muchas personas son reacias a renunciar a su automóvil o reducir su tiempo en la carretera, la industria automotriz ha realizado cambios importantes a lo largo de los años que han ayudado a reducir las emisiones nocivas de los vehículos. Los convertidores catalíticos se desarrollaron en la década de 1970 para convertir los contaminantes en emisiones menos dañinas. Más recientemente, los vehículos híbridos y eléctricos se han vuelto extremadamente populares entre los ambientalistas. Pero incluso con estos avances, la contaminación del aire sigue siendo una gran preocupación. Si bien continúa el debate sobre el medio ambiente y los riesgos de los combustibles fósiles, los vehículos de motor siguen siendo un problema importante en la ruta del aire limpio.

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