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¿Cuáles son los peligros de la exposición al mercurio?

¿Cuáles son los peligros de la exposición al mercurio?

Problemas de seguridad relacionados con la exposición al mercurio

Científicos en electrofísica del USGS en Lookout Creek cerca del Blue River en Oregon. Los peces que recolectan se analizan para determinar su contenido de mercurio.

Foto cortesía de USGS.gov

No todas las exposiciones al mercurio son iguales. La forma en que el mercurio ingresa al sistema de una persona puede ser muy importante.

Los vapores de mercurio, los escapes industriales, los derrames o un termómetro roto pueden ser extremadamente dañinos para cualquier persona. Es la forma más peligrosa porque es absorbida por los pulmones, permitiendo que gran parte de ella llegue al cerebro. No toma mucho tiempo sentir los efectos secundarios de inhalar mercurio. Por el contrario, la ingestión de pequeñas cantidades de mercurio puede tener poco o ningún efecto en los adultos.

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Así es como la mayoría de las personas consumen mercurio: lo comen. La exposición casi siempre ocurre a través de peces que han sido contaminados con metilmercurio – una forma de mercurio producido en los cuerpos de diminutas formas de vida marina que han ingerido la forma elemental, depositado en cuerpos de agua cuando la lluvia o la nieve lo transportan desde la atmósfera o la tierra para drenar el agua contaminada.

A medida que estos pequeños organismos son devorados por peces más grandes y estos peces son devorados por peces más grandes, etc., el metilmercurio asciende en la cadena alimentaria. Eventualmente, afecta a los humanos que comen mariscos. La mayoría de los humanos tienen al menos algo de mercurio en sus cuerpos. Pero pocos están tan expuestos que sufren efectos secundarios.

Pocos adultos, qué. Los niños muy pequeños y los fetos son mucho más susceptibles al envenenamiento por mercurio que los adultos. Es muy fácil mantener peces con alto contenido de mercurio, generalmente peces grandes y depredadores longevos como blanquillo, pez espada y caballa real, de la dieta de los niños de 2 años. El problema ocurre con mayor frecuencia durante el embarazo, cuando el cerebro fetal en desarrollo es muy vulnerable incluso a una pequeña cantidad de neurotoxina.

Y eso es algo de qué preocuparse: en 2000, la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. O EPA estimó que el 8% de las mujeres en edad fértil pueden tener niveles elevados de mercurio en la sangre por encima de una cantidad segura, determinada en 5,8 µg / l. o microgramos por litro [source: EPA]. Y lo que es seguro para un adulto no es necesariamente seguro para un feto o un recién nacido, ya que el mercurio también puede pasar a la leche materna.

Los efectos del envenenamiento por mercurio pueden incluir:

  • Trastornos cognitivos y del comportamiento.
  • problemas de memoria
  • Problemas de coordinación
  • compromiso visuoespacial
  • Lesiones pulmonares (si se inhala)
  • Daño gastrointestinal (si se ingiere)
  • Daño renal (en dosis extremadamente altas)
  • Muerte (en dosis extremadamente altas)

Afortunadamente, existen formas de reducir el riesgo de daño. Solo se necesita un poco de conocimiento de dónde se encuentra el mayor peligro.

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¿Cómo puedo evitar la exposición al mercurio?

El envenenamiento por mercurio no ocurre todos los días. Cuando se trata de peligros ambientales, eso es bastante raro. Aun así, sucede: una fuga en el laboratorio de ciencias de una escuela, un termómetro roto, un empaste dental defectuoso, una fuga en una fábrica.

Sin embargo, con mucho, la vía de exposición más común son los mariscos, especialmente los peces más grandes y más viejos, que pasaban la mayor parte del tiempo comiendo peces más pequeños que comían más pescado contaminado con metilmercurio. El lugar donde se captura el pescado es muy importante, pero en general los pescados a tener más cuidado incluyen [source: FDA]:

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  • Rey Mackerel
  • tiburón
  • Pez espada
  • pez mosaico

No es necesario eliminarlos por completo, pero un consumo cuidadoso (no más de una ración a la semana) es inteligente.

El pescado con metilmercurio de rango medio, que debe limitarse a dos o tres porciones por semana, incluye:

  • Bacalao patagónico
  • Agrupador
  • aguja
  • pez espejo naranja
  • atún

Y los pescados y mariscos que puedes comer incluirán:

  • Camarón
  • ostras
  • Salmón
  • sardinas
  • Conchas de San Giacomo
  • Camarón

Por supuesto, el embarazo cambia las reglas del juego. La mayoría de las mujeres embarazadas optan por evitar los pescados que son más ricos en mercurio y limitan significativamente su ingesta de pescado de gama media. Pero es importante que las mujeres embarazadas no eliminen todo el pescado de su dieta, ya que el pescado contiene mucho omega-3, imprescindible para el desarrollo del bebé.

Para obtener una lista completa del contenido de mercurio en los mariscos, consulte FDA: Niveles de mercurio en pescados y mariscos comerciales.

Además de evitar los pescados que son más ricos en pescado, también puede reducir el riesgo de intoxicación por mercurio al no aspirar nunca el mercurio de un termómetro roto o luz fluorescente, preguntarle a su dentista sobre sus empastes, evitar los rituales religiosos (generalmente vudú o santería) que involucren ventas mercurio, como el azogue o la botánica, y evitando los hermosos colgantes de vidrio llenos de mercurio que a menudo se venden en México. En serio, gente, ¿lleva veneno en su cuerpo en un recipiente frágil?

Para obtener más información sobre el envenenamiento por mercurio y temas relacionados, consulte los enlaces en la página siguiente.

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Galería de imágenes de los peligros ocultos en el hogar El mercurio es una neurotoxina; La exposición puede ser devastadora, pero no es particularmente común. Vea más fotos de peligros ocultos en la casa.
Galería de fotos de Hidden House Perils El mercurio es una neurotoxina; La exposición puede ser devastadora, pero no es particularmente común. Vea más fotos de peligros ocultos en la casa.

iStockphoto / Thinkstock

Los termómetros advierten sobre esto, las dietas durante el embarazo ofrecen formas de evitar esto, y el gobierno tiene regulaciones de exposición en el lugar de trabajo.

Mercurio, en sus diversas formas, no es algo con lo que jugar.

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En su forma pura, el mercurio es un elemento – símbolo Hg en la tabla periódica, metálico, número atómico 80. Es una sustancia plateada, líquida a temperatura ambiente y de origen natural. Algunas estimaciones sitúan la cantidad de emisiones de mercurio de actividades naturales, como erupciones volcánicas y desgaste de rocas, en 2.100 toneladas por año. [source: UDEQ].

Aunque las emisiones de mercurio son notoriamente difíciles de detectar, la mayoría de las fuentes coinciden en que las actividades humanas liberan más mercurio a la atmósfera que las actividades naturales, quizás 2.900 toneladas al año. [source: UDEQ]. Este mercurio puede provenir de la minería y el procesamiento para su uso en productos (como estos termómetros) y en la fabricación o de fuentes relacionadas con la energía, como las centrales eléctricas de carbón.

El mercurio es una neurotoxina, lo que significa que tiene efectos negativos sobre el sistema nervioso. Puede dañar el cerebro y causar enfermedades físicas y emocionales. Por lo tanto, ya sea que su presencia sea natural o antropogénica, es un problema potencial para los humanos. El alcance de un problema depende de la forma del mercurio, su cantidad y los seres humanos que están expuestos a él.

Aunque el La exposición al mercurio y sus compuestos puede ser devastadora, no es una ocurrencia particularmente común. En este artículo, descubriremos dónde se encuentra el mercurio, cómo ocurre típicamente la exposición y cuáles podrían ser las consecuencias. También veremos qué precauciones pueden tomar las personas para reducir el riesgo de entrar en contacto con la sustancia.

Los riesgos asociados con la exposición al mercurio varían ampliamente entre la población en general. Un segmento experimenta efectos secundarios mucho mayores que el otro.

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