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Culturas en Marte: ¿alimentos seguros?

Culturas en Marte: ¿alimentos seguros?

HowStuffWorks Now: ¿Se pueden consumir de forma segura los cultivos que crecen en Marte? Como funcionan las cosas

En “The Martian”, el astronauta abandonado Mark Watney experimenta con el cultivo de patatas en suelo marciano en un intento por sobrevivir el tiempo suficiente para salvarse. ¿Pero estas papas son seguras para comer?

Los investigadores de la Universidad de Wageningen en los Países Bajos esperan averiguarlo. Ya han logrado cultivar cultivos terrestres en simuladores de suelo marciano y lunar. Pero no saben si la comida sería segura para el consumo humano.

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¿Cómo se simula un suelo extranjero? Los investigadores compraron simuladores de la NASA, que recolecta tierra de diferentes lugares de la Tierra. La suciedad en estos lugares es una simulación aproximada, pero no perfecta, del regolito que encontrarás en la Luna o Marte.

Para la luna, la NASA usa suelo gris recolectado de un desierto de Arizona. Y para Marte, la NASA depende de la tierra de un cono volcánico en Hawai. Pero ambos tipos de suelo contienen compuestos de nitrógeno, que faltan en el suelo marciano. Las plantas usan compuestos de nitrógeno como alimento, por lo que este es un aditivo muy importante. Es por eso que en “The Martian” Mark Watney necesita mezclar desechos humanos, en otras palabras, caca, con tierra para obtener resultados.

Presumiblemente, los futuros colonos marcianos tendrán que traer compuestos de nitrógeno para fertilizar el suelo si quieren cultivar algo. También necesitarán un espacio con aire acondicionado y mucha agua. Es probable que las granjas en Marte permanezcan en hábitats cerrados hasta que finalmente descubramos cómo terraformar el planeta.

Los investigadores cultivaron diferentes tipos de plantas en simuladores de suelo en 2013. En 2015, refinaron su enfoque, desarrollaron algunos de los aditivos y estrategias que los astronautas podrían usar en una colonia marciana y lograron mejores resultados. En octubre de 2015, cosecharon lo que habían cultivado, incluidos guisantes, tomates, rábanos y rúcula (también conocida como rúcula). Sin embargo, no estaban contentos de preparar una ensalada.

Esto se debe a que el suelo contiene sustancias tóxicas para los humanos, como el mercurio y el plomo. Y si las plantas absorben una cantidad suficiente de estas toxinas, la comida puede ser tóxica. Los investigadores están planeando un nuevo experimento para estudiar las plantas más de cerca. Los materiales peligrosos pueden estar muy por debajo de los niveles tóxicos. O podemos tener otro desafío por delante: hacer que los alimentos cultivados en Marte sean seguros para el consumo. Por el momento, el equipo de investigación tiene una campaña de financiación colectiva diseñada para recaudar dinero para el nuevo experimento.

Hay otros desafíos importantes con el suelo marciano, además de la cultura alimentaria. La primera es que el regolito marciano tiene una concentración relativamente alta de perclorato, que es una sal que utilizamos para fabricar propulsores como combustible para cohetes. También tiene un efecto perturbador en la tiroides. Y aunque ese porcentaje relativamente alto en suelo marciano es solo del 0,5 al 1%, es más que suficiente para representar un riesgo para la salud humana. Y el medio ambiente marciano no acepta los tipos de bacterias que pueden degradar el perclorato aquí en la Tierra.

Sin embargo, encontrar una forma de cultivar en suelo marciano nos acercaría a explorar el Planeta Rojo. La NASA predice que un viaje de regreso a Marte tomaría 30 meses. Sería genial si pudiéramos ahorrar espacio de carga cultivando al menos parte de los alimentos para esta misión en el planeta mismo. Y eso sería una parte vital de cualquier tipo de intento de arreglo.

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