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“Desaliñado”, “Insatisfecho”: ¿Por qué algunas palabras solo se usan de manera negativa?

"Desaliñado", "Insatisfecho": ¿Por qué algunas palabras solo se usan de manera negativa?

Muchas palabras del diccionario que parecen tener un opuesto en realidad no lo tienen. Beemore / Getty Images

Probablemente se te pasó por la cabeza en algún momento cuando escuchaste una palabra como “desafortunado”. Puede preguntarse: “¿Alguna vez alguien ha sido reprendido?” ¿Es posible quejarse? “

Palabras como esta, que se usan solo de manera negativa y nunca positiva, a veces se denominan informalmente “negativos solitarios” o “palabras incompatibles”. Son palabras comunes como “incesante”, “despeinado”, “inefable” y “desenredado”. Hay muchos de ellos en inglés moderno. ¿Pero están realmente solos porque han perdido a una pareja positiva? ¿O son solo palabras solitarias, haciendo un trabajo real por sí mismas sin necesidad de un opuesto que las respalde? Primero, echemos un vistazo a lo que hace que estas palabras sean negativas antes de descubrir si están solas.

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Creando palabras y pasatiempos

Muchas palabras en inglés son “multimorémicas”, dice la Dra. Jenny Lederer, profesora asociada de lingüística en la Universidad Estatal de San Francisco. “Multi” significa “diferente” y “morfema” significa “una unidad lingüística”. Las palabras multimorémicas se pueden crear simplemente agregando una – “s” a una palabra para convertirla en plural (por lo tanto, “gato” se convierte en “gatos”). O pueden crearse agregando un prefijo de morfema negativo, como “un-“, a un morfema como “feliz” para obtener su opuesto: “desafortunado”.

Siempre formamos nuevas palabras de esa manera, según Lederer. “Un prefijo de derivación cambia el significado de la palabra raíz”, dice. Suponga que ha buscado algo en Internet y desea volver a buscar lo mismo. Es muy fácil en inglés agregar el prefijo “re”, que significa “todavía”, al verbo “Google”, que en sí mismo es una palabra nueva. Lo más probable es que diga que está a punto de “reposicionar” algo y que la persona con la que está hablando lo entendería, incluso si nunca antes había escuchado esa palabra.

“Estamos en un período hiperacelerado en la producción de palabras”, dice Lederer. “Nuestra ortografía también está cambiando”. Tenga en cuenta que otros idiomas tienen morfologías aún más derivadas (una frase muy divertida de decir) que el inglés, con más formas de cambiar el significado de las palabras agregando más prefijos y sufijos a la raíz de la palabra.

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¿De donde vienen las palabras?

Ahora que sabemos cómo se forman estas palabras negativas, podemos ver cómo las obtenemos. Muchos de estos negativos solitarios llegaron al inglés a través del francés a través del latín.

Considere una palabra como “inefable”, que describe algo “demasiado grande para las palabras”, según el Oxford English Dictionary. Fue tomado prestado directamente al inglés del francés en la Edad Media. Era exactamente la misma palabra, sin cambios de ortografía, aunque se pronunciaba en estilo francés. Francia compró al latín, inefable, que significa “inexpresable”.

El primer uso conocido de esta palabra se remonta a 1450: “Oh dios de hiegh pitee inmensa e inefable”. (“Oh Dios de gran misericordia, inmenso e inefable”). Llegó en inglés con el prefijo y el significado completos. Lederer afirma que palabras como esta ingresan al idioma “ya bloqueadas y no hay ningún incentivo para eliminar el prefijo negativo”. Llenó un vacío en el idioma inglés, y no necesitábamos “effable” como su opuesto.

No es que la gente no lo haya intentado. El primer uso conocido de “efable” se remonta a 1668, por lo que más de 200 años después, “inefable” estaba en uso. En los Estados Unidos, “inefable” explotó en la década de 1870, pero “efable” solo se usó en dos publicaciones diferentes alrededor de 1980.

“Lo positivo podría haber bajado porque se usaban sinónimos con mucha más frecuencia”, dice Lederer. En otras palabras, tenemos muchas formas de describir algo que se puede describir. Lo que no teníamos era una palabra para algo demasiado grande, y los franceses tenían una palabra lista para tomar prestada.

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“Échouflé”: ¿hay un “Échouflé”?

No solo inventamos nuevas palabras con morfemas, sino que también cambiamos el significado de las palabras con el tiempo. Esto se llama “deriva semántica” y ha significado que algunos de estos negativos solitarios no tienen aspectos positivos.

“El negativo o el positivo pueden haberse desviado de su uso original”, explica Lederer. “Lo negativo puede haber entrado en un contexto particular y, por lo tanto, ya no se opone directamente a lo positivo”.

Este es el caso de una palabra como “despeinado”, que significa “estar en desorden o desorden cobarde”, según Merriam-Webster. También viene del inglés al francés, donde se ha agregado el prefijo negativo “dis-“. ciervo, que significa “cabello”. Durante mucho tiempo se refirió únicamente al estado de su cabello o sombrero. En 1405, Geoffrey Chaucer escribió: “Dischevelee, guarda tu manto, vestido completamente desnudo. (“Con el pelo suelto, a excepción de la gorra, caminaba con la cabeza descubierta”).

Tener el cabello suelto y solo una gorra en lugar de un sombrero real era muy informal en la época de Chaucer, el equivalente a usar pijamas en un avión. En los 600 años transcurridos desde que escribió “Los cuentos de Canterbury”, la palabra se ha alejado de su significado original en inglés para referirse a la condición completa de una persona, no solo a su cabeza. Ropa desordenada, maquillaje, cabello: todo se suma a estar desaliñado hoy. No existe tal cosa como “despeinado” o “despeinado” ya que solo significaría tener cabello. El inglés no necesitaba esta palabra, ya que aparentemente necesitaba “despeinado”.

“Tantos objetos y actividades nuevos están llegando a nuestras vidas a medida que cambia la cultura, tenemos que tener nuevas palabras”, dice Lederer. “Suelen basarse en palabras antiguas que utilizan compuestos, mezclas o derivaciones. Sin ellas, hablaríamos como Shakespeare”.

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¿Qué pasa con los “descontentos”?

Regresemos a nuestra pregunta anterior: ¿Es posible quejarse? La respuesta no es realmente.

“Disgruntle” se utilizó por primera vez en 1682. “Gruntle” proviene del inglés medio – “gruñido” con la terminación “le”, actuando como un diminutivo. Pon eso junto y básicamente obtienes “un pequeño gruñido”. Y eso es lo que significaba gruñir cuando se usó por primera vez en el siglo XV, generalmente cuando se escribía sobre cerdos o personas que parecían cerdos.

No fue hasta 1591 que “gruñido” se usó para significar “quejarse”. Así que originalmente “gruñido” no era una palabra positiva o negativa. En 1682 aparece por primera vez “insatisfecho”, que significa “gruñón” o “disgustado”. Y su popularidad no se disparó hasta el siglo XXI.

Y finalmente, la pregunta que lo inició todo: ¿Son estas palabras realmente negativas en sí mismas? No. “No es un término técnico”, dice Lederer. “Puede que no haya un término para estas palabras”.

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