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El 99% de las tortugas marinas verdes de la Gran Barrera de Coral son hembras en fase de incubación.

El 99% de las tortugas marinas verdes de la Gran Barrera de Coral son hembras en fase de incubación.

La tendencia de las tortugas marinas verdes a convertirse en un 99% de hembras tiene serias implicaciones para la población y también para la Gran Barrera de Coral, el arrecife de coral más grande del mundo. Philippe Bourseiller / Getty Images

La Gran Barrera de Coral de 1.200 millas (2.000 km) de Australia es un experimento masivo sobre el cambio climático que no ocurre en el aislamiento seguro de un laboratorio. En cambio, las cálidas aguas de la costa este del continente están teniendo un profundo efecto en el mundo real en miles de kilómetros de coral, así como en los animales que viven allí. Durante décadas, los científicos sospecharon que el aumento de la temperatura del océano afectaría la proporción de sexos en algunos animales, y una nueva investigación muestra que esto es exactamente lo que le está sucediendo a la tortuga verde del Pacífico.

En la mayoría de las criaturas de la Tierra, el sexo se determina durante el proceso de fertilización. Este no es el caso de animales como tortugas, cocodrilos y cocodrilos, que se basan en un concepto llamado determinación sexual dependiente de la temperatura (o TDS) para dictar el sexo de su descendencia. En el caso de las tortugas, el agua caliente y la arena perjudican el proceso de TDS.

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Durante la temporada de reproducción, las tortugas encallan y entierran sus huevos en la arena. La temperatura de esta arena determina si las crías de tortuga tendrán aletas azules o rosadas, en sentido figurado. Si la temperatura de incubación es inferior a 81,86 grados Fahrenheit (29,7 grados Celsius), las tortugas pequeñas eclosionarán como machos; por encima de 87,8 grados F (31 C), los niños serán mujeres.

Para ver cómo las variaciones de temperatura pueden afectar a las poblaciones de tortugas, los científicos compararon las proporciones de sexos de las tortugas cerca de diferentes sitios de reproducción cerca de la Gran Barrera de Coral. Utilizaron análisis de sangre y laparoscopia para determinar el sexo de estos animales, que pueden crecer hasta casi 500 libras (227 kilos), con un diámetro de caparazón de 4 pies (1,22 metros).

En el extremo sur del arrecife cerca de Brisbane, las temperaturas del agua son más frías y las tortugas hembras superan en número a los machos en una proporción de 2 a 1 (alrededor del 65-69% de las hembras). Sin embargo, a unas 1.200 millas al norte, en la colonia más grande y crítica de tortugas marinas del Océano Pacífico, las temperaturas más altas del mar y del aire tienen un efecto dramático: el 99% de los bebés son hembras.

Aunque cualquier macho puede aparearse con más de una hembra durante la temporada de reproducción, un desequilibrio grave en las relaciones entre los sexos no es un buen augurio para las especies sensibles a la temperatura, como las tortugas marinas. Además, cuando la arena incubada se calienta mucho, mata por completo al organismo en desarrollo, lo que amenaza aún más a las poblaciones de tortugas.

“Nuestro estudio resalta la necesidad de estrategias de manejo inmediato dirigidas a reducir las temperaturas de eclosión en las principales colonias, con el fin de fortalecer la capacidad de las poblaciones locales de tortugas para adaptarse a los cambios ambientales y evitar el colapso o incluso la extinción de la población”, escriben los investigadores. El estudio fue publicado en enero de 2018 en la revista Cell Biology.

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