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El espacio anti-asteroide “Sentinel” pronto patrullará los cielos planetarios

El espacio anti-asteroide "Sentinel" pronto patrullará los cielos planetarios

Oh oh Este es exactamente el tipo de escenario que la Fundación B612 (y el resto del mundo) quiere evitar. Imágenes de SCIEPRO / Getty

En 1943, el aviador y autor Antoine de Saint-Exupéry publicó “El Principito”. Es una dulce y triste historia de un piloto accidentado que conoce a un niño (el personaje principal) que dice ser de un pequeño asteroide llamado B-612. La historia elogia la curiosidad de los niños y la locura de los adultos. Hoy, una organización llamada B612 espera evitar la locura futura mediante la construcción de un sistema de defensa planetario para proteger a la Tierra de las colisiones de asteroides.

Sería peligroso ignorar la posibilidad de una colisión de asteroides. Después de todo, los desechos del espacio ingresan continuamente a la atmósfera de la Tierra. Organizaciones como la NASA son muy conscientes de los peligros. El Programa de Objetos Cercanos a la Tierra de la NASA busca y rastrea objetos en el espacio que pueden representar una amenaza para el planeta. Al 24 de marzo de 2016, el programa tenía 14.020 asteroides cerca de la Tierra, con diámetros que van desde menos de 30 metros (98 pies) a más de 1 kilómetro (0,6 millas).

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Estos objetos pueden causar un daño enorme si chocan con la Tierra. Sucedió antes: un asteroide o cometa golpeó la Tierra en la península de Yucatán en México hace 65 millones de años y no solo dejó un enorme cráter, sino que fue lo que desencadenó la quinta extinción masiva. Él es quien mató a todos los dinosaurios. El evento de Tunguska, que tuvo lugar en Siberia en 1908, fue mucho más reciente. O el evento de Chelyabinsk en 2013, que también tuvo lugar en Rusia.

¿Cómo podemos protegernos de futuras colisiones? Esto es en lo que se enfoca la Fundación B612. Dirigido por el ex astronauta Ed Lu, el plan es lanzar un telescopio espacial llamado Sentinel. Este telescopio rotará alrededor del Sol entre la Tierra y Venus. El B612 utilizará datos del telescopio espacial y los observatorios de la Tierra para identificar posibles amenazas en el camino de nuestro sistema solar, con suerte décadas antes de que tales amenazas se vuelvan inminentes.

Antes de comenzar su misión, el telescopio necesita financiación. Muchos fondos. En una entrevista de 2015 con Jacob Goldstein de Planet Money, Lu estimó que construir Sentinel requeriría al menos $ 500 millones más en efectivo.

Ancho completo

Un boceto del telescopio espacial B612 apodado Sentinel, que estaría atento a los asteroides demasiado cerca para su comodidad.

B612 Julie a través de Wikimedia Commons

Si se creó y se detectó una amenaza, ¿qué sucede? Suponiendo que los científicos hayan detectado el asteroide el tiempo suficiente, necesitaríamos cambiar la trayectoria de la amenaza potencial para que el objeto pierda la Tierra. El enfoque del B612 implica el uso de lo que se llama un tractor gravitacional, esencialmente una nave espacial que arrastraría el objeto a una nueva ruta utilizando solo la atracción gravitacional entre la nave espacial y el objeto. Si agarra el objeto lo suficientemente lejos de la Tierra, el ajuste será menor.

Esta es solo una posible solución al problema de la colisión de asteroides. Para obtener más información sobre enfoques alternativos, solo mire el video a continuación.

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