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El nuevo orbitador solar verá los polos del sol por primera vez

El nuevo orbitador solar verá los polos del sol por primera vez

La nave espacial Solar Orbiter “escapará” del plano de la eclíptica y hará 22 aproximaciones cercanas al Sol, fotografiando sus polos norte y sur por primera vez. Laboratorio de medios ESA / ATG

Una nave espacial recién lanzada promete ampliar nuestra comprensión del sol. Apodado el “Solar Orbiter”, o “SolO” para abreviar, salió de la Base de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral en el centro de Florida el domingo 9 de febrero a las 11:03 pm.

La nueva sonda es parte de una colaboración internacional entre la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA). Ambas partes contribuyeron a su arsenal de instrumentos científicos. Algunos de estos dispositivos imaginan el sol, su atmósfera y los materiales que escupe desde la distancia. Otros están construidos para vigilar los alrededores de la nave espacial.

En las primeras horas de la mañana del 10 de febrero de 2020, el Centro Europeo de Operaciones Espaciales en Darmstadt, Alemania, recibió una señal que confirmaba el correcto funcionamiento de los paneles solares a bordo del orbitador. Así comenzó una misión planificada en siete años. Parafraseando a Robert Frost, el orbitador debe tomar el camino menos transitado.

Todos los planetas de nuestro sistema solar orbitan alrededor del sol en el mismo plano general (dentro de unos pocos grados). Llamado el “plano de la eclíptica”, es como un gigantesco disco invisible, un disco que casi se alinea con el ecuador del sol.

La mayoría de nuestros dispositivos espaciales están confinados gravitacionalmente a este plano. Pero SolO debe escapar.

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Un viaje en imágenes

Aprovechando la gravedad de la Tierra y Venus, la nave espacial orbitará al Sol en una única trayectoria inclinada. Esta trayectoria única permitirá a SolO 22 acercarse al sol (hasta 26 millones de millas o 35,4 millones de kilómetros del sol) y llevarlo a la órbita de Mercurio para estudiar la influencia del sol en el espacio. También le dará a SolO la oportunidad de hacer algo que ningún avión ha hecho nunca: tomar fotografías de los polos solares.

Como la Tierra, el Sol tiene un polo norte y un polo sur. En 2018, la ESA utilizó datos del satélite Proba-2 para intentar determinar la apariencia del Polo Norte. Pero Proba-2 no pudo fotografiar esta región directamente. Si todo va según lo planeado, SolO hará precisamente eso. Su primer paso cerca del Sol ocurrirá en 2022 a aproximadamente un tercio de la distancia del Sol a la Tierra.

“Hasta el Solar Orbiter, todos los instrumentos de imágenes solares estaban en el plano de la eclíptica o muy cerca”, señaló el científico de la NASA Russell Howard en un comunicado de prensa. “Ahora podemos mirar el sol desde arriba”.

Y eso es solo el comienzo.

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Socios y desafíos

Otro objetivo de la misión se refiere a la asociación de SolO con la sonda solar Parker. Lanzada en 2018, esta nave espacial es capaz de volar mucho más cerca del sol que el nuevo Solar Orbiter.

La comparación de los retornos de las dos sondas debería decirnos mucho sobre el misterioso fenómeno llamado viento solar. Las imágenes polares proporcionadas por SolO también deben proporcionar información relevante. Es probable que las regiones polares del Sol tengan un gran efecto en su atmósfera en su conjunto, al igual que las corrientes de partículas cargadas (es decir, los “vientos”) que emite.

Los planes de viaje exclusivos de SolO te pondrán en contacto con el calor intenso y el frío extremo. La nueva sonda girará alrededor del Sol en una órbita ovalada muy larga y estrecha. A medida que la estrella se acerque, las cosas se pondrán bastante calientes.

Por esta razón, los diseñadores equiparon el Solar Orbiter con un escudo térmico reflectante cubierto con una placa de titanio. Según la NASA, este escudo puede soportar temperaturas de hasta 970 grados Fahrenheit (521 grados Celsius). También cuenta con radiadores diseñados para ventilar el exceso de calor producido en la propia embarcación.

Los ingenieros no pueden ser demasiado cuidadosos con estas cosas, ¿sabe? Ciertamente no cuando se trata de viajes espaciales.

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