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¿Es el plástico a base de alimentos una buena idea?

¿Es el plástico a base de alimentos una buena idea?

Un empleado de la empresa exhibe contenedores de maíz de plástico en Wilkinson Manufacturing Company en Fort Calhoun, Nebraska.

Foto AP / Nati Harnik

Érase una vez la comida para una sola cosa: comer. Hoy tiene un papel mucho más complicado; Los científicos, productores y legisladores están examinando si los alimentos podrían eliminar nuestra dependencia del petróleo. Los combustibles alimentarios como el etanol y el biodiésel están reemplazando cada vez más a la gasolina y el diésel en nuestros tanques de combustible. Hoy en día, algunos creen que los alimentos pueden hacer lo mismo para la industria del plástico, ayudando a reemplazar los más de 900.000 barriles de petróleo y gas natural que se utilizan a diario para fabricar plástico en los Estados Unidos. [source: U.S. EIA].

Plásticos alimentarios, hecho de todo, desde maíz hasta caña de azúcar, ha ganado rápidamente en popularidad en los últimos años. Materiales de embalaje, tarjetas de regalo, estuches para teléfonos móviles: todo se puede hacer con estos materiales respetuosos con el medio ambiente. A medida que mejore la calidad de los plásticos aptos para alimentos, tendrán aplicaciones cada vez más amplias.

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Los proponentes citan dos ventajas principales de los plásticos a base de alimentos sobre los plásticos a base de petróleo. Primero, están hechos de un recurso renovable. Mientras los agricultores cultiven los cultivos a partir de los cuales se fabrican estos plásticos, la producción puede continuar indefinidamente. En segundo lugar, se considera que los plásticos de calidad alimentaria son más respetuosos con el medio ambiente. Por ejemplo, su producción requiere mucha menos energía que los plásticos tradicionales y emite menos gases de efecto invernadero en el proceso. Lo más importante es que se descomponen en compuestos orgánicos inofensivos, en las condiciones adecuadas.

Ahora para los negativos. Uno de los más obvios es su punto de fusión relativamente bajo. Mientras que los plásticos populares aman tereftalato de polietileno (ANIMAL) pueden tener puntos de fusión muy por encima de 204 grados Celsius (400 grados Fahrenheit), algunos plásticos de origen vegetal se convierten en charcos justo después de dejarlos en el automóvil en un día soleado [source: Machinist Materials]. Por ejemplo, ácido polilactico (PLA), un plástico a base de maíz utilizado por el gigante minorista Wal-Mart entre otras empresas, puede tener un punto de fusión tan bajo como 114 grados Fahrenheit (46 grados Celsius). [source: Royte]. Como resultado, los plásticos alimentarios simplemente no son adecuados para una amplia gama de aplicaciones.

Además, los plásticos de calidad alimentaria pueden no ser tan ecológicos como parecen. Aunque son biodegradables, la mayoría se descompone solo en condiciones muy específicas que se encuentran en las plantas industriales de compostaje. Esto significa que no puede simplemente tirarlos a la pila de abono en su jardín y esperar a que se conviertan en tierra, y si terminan en un vertedero, se descomponen tan lentamente como el plástico convencional. Aunque los plásticos de calidad alimentaria se pueden reciclar, no pueden simplemente mezclarse con otros plásticos reciclables. De hecho, la industria del reciclaje ve los plásticos de origen alimentario como un “contaminante” que requiere tiempo y dinero para procesar.

Un último argumento en contra de los plásticos a base de alimentos es que su producción requiere tierra y recursos que podrían usarse para producir alimentos reales. El Departamento de Agricultura de los Estados Unidos (USDA) ya estima que, para 2014, casi una cuarta parte de toda la producción de granos se destinará a la producción de etanol y otros biocombustibles; Si los plásticos a base de alimentos despegan, ese número podría aumentar aún más [source: Baker and Zahniser]. Los ambientalistas también están preocupados por los efectos dañinos de los pesticidas y las variedades de cultivos modificados genéticamente que se utilizan para crear algunos de estos plásticos.

Pero no renuncies al plástico como alimento todavía. Aunque todavía representan menos del 1% del mercado de plásticos, algunas empresas muy grandes se han comprometido a mejorar y utilizar plásticos en el futuro. [source: Environmental Leader]. Por ejemplo, los fabricantes de productos electrónicos Panasonic y NEC han anunciado el desarrollo de plásticos de calidad alimentaria con una durabilidad, resistencia al calor y facilidad de fabricación significativamente mejoradas en comparación con los productos actualmente en el mercado. Metabolix, otro fabricante de bioplásticos, desarrolló un plástico llamado Mirel que se biodegrada en pilas de abono regular. Los costos de producción de plásticos a base de alimentos también están cayendo rápidamente, lo que, junto con su creciente gama de aplicaciones, los convertirá en una alternativa mucho más sólida a los plásticos convencionales en el futuro. Sin embargo, quizás el argumento más fuerte a favor de los plásticos de calidad alimentaria es que, después de que finalmente se nos acabe el suministro de petróleo, todavía nos están esperando.

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