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¿Es un coche totalmente eléctrico una mala inversión?

¿Es un coche totalmente eléctrico una mala inversión?

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¿Y los informes de incendios? ¿Son los vehículos eléctricos más peligrosos?

Algunos medios de comunicación atacaron al Chevy Volt cuando se incendió después de una prueba del gobierno en 2011. Resulta que el incendio comenzó tres semanas después de que el Volt fuera entregado como parte de la prueba. Los partidarios de Volt respondieron a las críticas de que tres semanas deberían ser más que suficientes para escapar de un vehículo accidentado.

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Fisker Automotive, fabricante del auto deportivo delgado Karma, emitió un retiro del mercado después de que un automóvil en Woodside, California, fuera captado por una cámara quemándose en un estacionamiento. No fue culpa de la batería de iones de litio de Karma, sino más bien de un ventilador de refrigeración defectuoso. En otro retiro anterior, cientos de Karma comprados tuvieron que ser reparados debido a una falla en el diseño de la batería que podría causar un incendio. [source: Edelstein].

Durante la “Súper Tormenta” Sandy (que devastó partes del noreste de los Estados Unidos en octubre de 2012), Fisker y muchos otros fabricantes perdieron miles de automóviles estacionados en los muelles de Port Newark, Nueva Jersey. Se sabe que el agua salada corroe las conexiones eléctricas, como sin duda lo hizo en muchos vehículos inundados por huracanes en el puerto. En una de las computadoras estacionadas de Fisker Karmas, la corrosión provocó un cortocircuito que se convirtió en un incendio. Fuertes vientos soplaron las llamas para un total de otros 15 Fisker Karma (por favor, la broma del “mal karma” ya ha sido contada). Llámelo una explosión o tal vez incluso un diseño de cableado defectuoso, pero el accidente no parecía ser inherente a la batería de iones de litio del automóvil.

Los incendios de automóviles eléctricos están en las noticias y, en prácticamente todos los casos documentados, la causa no está relacionada con su método de propulsión eléctrica. Durante ese tiempo, ocurre aproximadamente 1 incendio de vehículo cada 2 minutos en los Estados Unidos, que involucra una motocicleta convencional, automóvil de pasajeros, SUV o camión. Esto representa más de un cuarto de millón de incendios de vehículos al año, que causan aproximadamente 480 muertes al año. Los fabricantes están constantemente emitiendo retiros de vehículos motorizados a aceite por defectos que podrían causar incendios. No son noticia porque son tan rutinarios [sources: National Fire Protection Association and Newman].

La Administración Nacional de Seguridad del Tráfico en las Carreteras concluyó su investigación de seguridad del Volt afirmando: “Según los datos disponibles, la NHTSA no cree que el Chevrolet Volt u otros vehículos eléctricos representen un mayor riesgo de incendio que los vehículos de gasolina”. [source: NHTSA].

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¿Son los coches totalmente eléctricos una pérdida de tiempo y dinero?

El nuevo Ford Focus totalmente eléctrico se muestra en el Salón Internacional de Electrónica de Consumo de 2011 en Las Vegas, Nevada.

Justin Sullivan / Getty Images

¿Qué pasa con los fabricantes de automóviles y el gobierno federal que financian la investigación y el desarrollo de vehículos eléctricos y baterías? ¿Es todo esto una pérdida de tiempo y dinero?

Durante los debates presidenciales de 2012, el candidato republicano Mitt Romney llamó “perdedores” a los fabricantes de automóviles eléctricos Tesla Motors y Fisker Automotive y recibió apoyo del gobierno para el desarrollo de energías renovables. El fabricante de baterías eléctricas A123 Systems, que recibió $ 132 millones en subvenciones del gobierno federal bajo la administración de Obama y $ 6 millones bajo el presidente George W. Bush, se declaró en quiebra en octubre de 2012. Este artículo fue escrito, el fabricante de autopartes Johnson Controls está comprando el automóvil A123 negocio, preservando el extenso trabajo de la compañía para hacer que las baterías sean más baratas y más potentes. Si se completa, la venta también otorgará acceso a baterías avanzadas para los fabricantes de automóviles estadounidenses que producen vehículos eléctricos.

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Los coches eléctricos están diseñados para resolver problemas específicos, algunos a corto plazo y otros a largo plazo. En el corto plazo, ayudan a solucionar el problema del uso de gasolina y la dependencia de otros países del petróleo que produce gasolina. La forma en que funcionan las empresas es que aquellos que pueden resolver con mayor eficacia los problemas de los clientes a un precio razonable tienen éxito. Las nuevas soluciones que mejoran las antiguas se denominan colectivamente innovación. El ciclo de innovación genera nuevas industrias, las industrias obsoletas mueren y los países innovadores ganan influencia mientras que otros pierden relevancia.

Entonces, ya sea que piense que la financiación de la investigación debe provenir de los contribuyentes, solo de la industria o de ambos, el punto es que otros países realmente quieren liderar la carrera en tecnología de vehículos eléctricos. Lo ven como uno de los caminos hacia la prosperidad y el poder en este siglo.

Para responder a nuestra pregunta original, un automóvil totalmente eléctrico podría ser una mala compra para alguien. Al mismo tiempo, puede ser una de las compras más satisfactorias y lógicas que alguien haya realizado. Depende de las necesidades de transporte del comprador, sin mencionar la tolerancia al riesgo. Por ejemplo, GM y Nissan probablemente tardarán varios años en cumplir con cualquier reclamo potencial. Los fabricantes menos establecidos pueden serlo o no: como hubo fabricantes de automóviles, hubo fabricantes de automóviles en quiebra.

A la larga, los coches eléctricos parecen obstaculizar muchas “tecnologías disruptivas” anteriores: inicialmente frágiles, caras e insignificantes; pero a medida que se vuelven más capaces, la adopción se extiende hasta que todos parecen tener una. Es un modelo establecido que juega con tecnologías que van desde reproductores de video hasta teléfonos celulares y computadoras personales. [source: Innosight]. ¿Los coches totalmente eléctricos valdrán la inversión de las empresas (y de los contribuyentes)? Hacer tales apuestas por la tecnología es ciertamente arriesgado, si no costoso. Pero nadie quiere ser el equivalente automotriz del próximo “fabricante de látigos” o “fabricante de máquinas de escribir” cuando los vehículos totalmente eléctricos se conviertan en la próxima gran novedad.

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Los visitantes pueden ver el coche eléctrico y de gasolina Opel Ampera en Leipzig, Alemania.  En los Estados Unidos, el automóvil se vende bajo la marca Chevy Volt.  ¿Desea saber más?  ¡Mira estas fotos de autos eléctricos!

Los visitantes pueden ver el coche eléctrico y de gasolina Opel Ampera en Leipzig, Alemania. En los Estados Unidos, el automóvil se vende bajo la marca Chevy Volt. ¿Desea saber más? ¡Mira estas fotos de autos eléctricos!

Sean Gallup / Getty Images

Limones eléctricos, como parecen sugerir algunos periódicos y expertos en medios de comunicación.

Después de todo, los coches eléctricos y sus fabricantes han recibido mucha publicidad negativa últimamente. Las previsiones de ventas optimistas no se han materializado a pesar de los precios del gas crónicamente altos. Algunos queridos de la industria de los vehículos eléctricos, como el fabricante de automóviles Fisker y el fabricante de baterías A123, se han enfrentado a serias dificultades financieras. Algunos incendios importantes relacionados con vehículos eléctricos han puesto en riesgo su seguridad.

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Los híbridos de gasolina y electricidad, por otro lado, parecen estar funcionando muy bien, con ventas de más de 355.000 en octubre de 2012 (frente a 266.000 para el año completo de 2011). [source: Electric Drive Transportation Association]. El Toyota Prius, que prácticamente inventó la clase híbrida en 1997, se convirtió en el tercer automóvil más vendido del mundo a principios de 2011 (esto incluía las cuatro variantes de la “familia” Prius). [source: Ohnsman and Hagiwara].

Entonces, una persona sensata que mire todas estas noticias deprimentes sobre los vehículos eléctricos de batería “puros” (BEV) podría preguntarse si un automóvil totalmente eléctrico es una mala inversión.

Si gastaras más dinero en uno, ¿te arrepentirías? ¿Están los fabricantes de automóviles persiguiendo la tecnología del despilfarro? ¿O son los BEV todavía demasiado nuevos en el mercado para que alguien los sepa con precisión?

Para responder correctamente a estas preguntas, primero debemos definir qué entendemos por “inversión”. Con pocas excepciones, ningún automóvil cumple con la definición financiera estricta de una inversión: una compra que proporciona al propietario un ingreso y aumenta su valor con el tiempo. La mayoría de los automóviles consumen dinero (combustible, mantenimiento y seguros) y pierden valor tan pronto como salen del concesionario.

Entonces necesitamos criterios más precisos. Por ejemplo, ¿el automóvil satisface sus necesidades en términos de rendimiento, confiabilidad, conveniencia, estética y seguridad? ¿Puede hacer esto el tiempo suficiente para hacerte sentir que lo estás pagando cuando te deshagas de él? ¿Su economía de combustible igualará o excederá el precio de compra premium de un vehículo eléctrico en un período de tiempo razonable? ¿Existen razones emocionales importantes por las que está comprando el automóvil, como proclamar su éxito financiero o mostrar preocupación por el medio ambiente? ¿Cuánto vale esto para ti?

Con estos parámetros, será más fácil determinar si un automóvil eléctrico, como un modelo recargable que funciona solo con baterías, tiene sentido para usted. ¿Qué pasa con el panorama general? ¿Son los autos totalmente eléctricos una inversión inteligente de recursos para los fabricantes de automóviles … y los gobiernos que a veces los subsidian?

Las respuestas que puede esperar a estas preguntas dependen en gran medida de con quién consulte. El conservador Detroit News tituló “El mercado de automóviles eléctricos necesita desesperadamente una recarga” y proclamó con severidad: “La industria de los vehículos eléctricos está en serios problemas” en un artículo de “Octubre”. Sin embargo, otras fuentes informaron que 2012 fue el mejor año hasta ahora para las ventas de todo tipo de autos electrificados, incluidos híbridos y BEV. A finales de 2012, los coches eléctricos (incluidos los híbridos y los BEV) representaban 394.000, o el 3,3% de todas las ventas de coches nuevos en Estados Unidos. Puede que no parezca mucho, hasta que considere que representaron solo el 2,2% de todas las ventas de automóviles en el último año. Además, el nivel de ventas de BEV parece estar aumentando, aunque lentamente: a octubre de 2011, se habían vendido 8.075 BEV. En el mismo período de 10 meses de 2012, se realizaron 9.336 ventas [sources: Shepardson, Voelcker and EDTA].

El Chevrolet Volt de “rango extendido” 2011 de General Motors Electric logró la calificación más alta de satisfacción del cliente de cualquier vehículo, y las ventas aumentaron a fines de 2012, en parte gracias a las atractivas ofertas de arrendamiento de GM. [source: Ohnsman]. El sedán eléctrico Model S de Tesla ganó el premio Vehículo del año 2013 de las revistas Motor Trend y Automobile.

Mientras tanto, ha habido informes aislados pero de alto nivel de quejas de clientes sobre otros dispositivos eléctricos en el mercado. Los propietarios de Nissan Leaf en Arizona aceptaron reembolsos después de afirmar que las baterías de sus automóviles se agotaron demasiado rápido. (Nissan dijo que los clientes estaban excediendo los límites recomendados para conducir automóviles en climas cálidos). Por otro lado, muestra lo que los vehículos eléctricos siempre han dicho: los automóviles eléctricos no son para todos.

Los vehículos totalmente eléctricos también encontraron otros obstáculos en el camino, en un esfuerzo por ganar una mayor aceptación en el mercado automotriz.

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