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¡Escasez de helio! ¿Y si nos quedamos sin helio?

¡Escasez de helio!  ¿Y si nos quedamos sin helio?

Un mundo sin helio significa más que globos vacíos.

Fuente de la imagen / Getty Images

El helio no es solo lo que ponen en globos, lo que hace que tu voz sea divertida cuando lo respiras. Este gas también se usa en una amplia variedad de contextos, desde tecnología de investigación médica y reactores nucleares hasta dirigibles que vuelan sobre estadios de fútbol los domingos por la tarde en el otoño. Aunque es uno de los elementos más extendidos en el universo, el helio es relativamente raro aquí en el planeta Tierra. Esto generó un debate sobre si deberíamos desperdiciarlo en globos de fiesta y aumentó el temor de lo que sucederá si nos quedamos sin ellos.

El helio es tan raro en la Tierra que un investigador francés descubrió su existencia mientras estudiaba el sol. El gas natural representa solo alrededor del 0,0005% de la atmósfera del planeta. Se encuentra principalmente en campos de gas natural, incluidos los de Texas, Oklahoma y Kansas, así como en Rusia e India. Los depósitos de EE. UU. Representan más del 80% del suministro de helio del planeta. [sources: Jefferson Lab, Los Alamos National Laboratory, Boyle].

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¿Qué hace que las cosas sean tan especiales? Por un lado, se mantiene frío. El helio tiene el punto de ebullición más bajo de todos los elementos y es el único que no puede solidificarse bajando la temperatura. Esto lo convierte en una excelente fuente de enfriamiento, que se utiliza a menudo en la investigación criogénica. Es útil para reducir las temperaturas de los imanes superconductores, como los que se utilizan en los dispositivos médicos para las pruebas de resonancia magnética. El helio también se encuentra habitualmente en otras tecnologías, como pantallas LCD y otras fibras ópticas, computadoras cuánticas y tanques de combustible para cohetes. [sources: Los Alamos National Laboratory, Boyle, Strusiewicz].

El problema es que el helio es un elemento finito. El mundo tiene solo una cantidad limitada de gas y los suministros de nuestro planeta parecen estar agotándose. Esto es en gran parte el resultado de decisiones políticas de Estados Unidos, dicen los observadores. En 1925, el gobierno federal estableció una reserva nacional de helio en Amarillo, Texas. La idea era almacenar helio para su uso en aviones como parte del esfuerzo de guerra. Siete décadas después, el gobierno decidió retirarse del negocio del helio. El presidente Bill Clinton firmó una ley que requiere que el gobierno venda su suministro de helio para 2015 [sources: Boyle, Feinberg].

Esta decisión tenía por objeto permitir que el mercado privado determinara el valor del helio y cuándo y dónde debería utilizarse. En cambio, condujo a una especie de liquidación en la que el gas se mantuvo increíblemente barato, dada su escasez. Una nueva ley que permite más tiempo para deshacerse de los equipos se aprobó justo antes de la fecha límite, pero los críticos dicen que el Tío Sam debería vender todo el alijo y dejar el comercio de helio a los profesionales. . [sources: Boyle, Feinberg].

Mientras tanto, se cree que el suministro total de helio del planeta se está agotando. Si nuestros suministros se agotan, podría significar el final de las pruebas de resonancia magnética, las pantallas LCD y los globos de la fiesta de cumpleaños. O puede hacer que todas estas cosas sean mucho más caras. Si bien el argón, otro gas inerte, puede reemplazar al helio para fines de soldadura, ningún otro elemento puede hacer lo que el helio puede hacer en aplicaciones superfrías. Eso significa que probablemente deberíamos buscar helio en la atmósfera. Los expertos dicen que aumentaría el precio del helio unas 10.000 veces [sources: Minerals Education Coalition, Boyle, Strusiewicz].

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