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Esta potencia estadounidense muestra por qué el carbón está muriendo, no volverá

Esta potencia estadounidense muestra por qué el carbón está muriendo, no volverá

El vapor y el humo flotan de la estación generadora de Navajo, la planta de energía de carbón más grande de los Estados Unidos, ubicada en Page, Arizona, y su futuro es incierto, lo que refleja una tendencia más amplia en la industria de energía de carbón en los Estados Unidos. Paul Souders / Getty Images

La central eléctrica de carbón más grande del oeste de Estados Unidos podría colapsar a fines de 2019, décadas antes de lo previsto.

La Planta de Energía Navajo (NGS), ubicada en el Capítulo LeChee de la Nación Navajo cerca de Page, Arizona, suministra carbón y electricidad a Arizona y Nevada. También bombea agua casi por sí mismo a través del Proyecto de Arizona Central (CAP), un sistema de acueducto de 541 kilómetros (336 millas) que transporta agua río arriba desde un lago en el noroeste de Inglaterra, desde Arizona hasta ciudades del centro y sur como Phoenix y Tucson.

El consorcio de propietarios de la planta anunció originalmente en enero de 2017 que no podría renovar el contrato de arrendamiento hasta la fecha límite de 2019. Si tomaban ese camino, tendrían que comenzar a desmantelar la planta a fines de 2017. Sin embargo, los propietarios actualizaron su planes en noviembre de 2017, en lugar de anunciar que la planta continuará operando hasta 2019.

“Los propietarios tomaron la difícil decisión en febrero de terminar su participación en NGS al final del período de alquiler actual en 2019, después de que se hizo evidente que los bajos precios actuales y proyectados del gas natural hacían que la producción de carbón no fuera rentable”, según una prensa. liberación.

¿Podría eso cambiar, nuevamente, dependiendo de lo que suceda con la revisión propuesta por la administración Trump de las restricciones federales sobre la contaminación por centrales eléctricas de carbón como NGS? El nuevo plan, denominado Regla de Energía Limpia Asequible, eliminaría efectivamente los controles de contaminación en las centrales eléctricas de carbón implementadas por la administración Obama y el Plan de Energía Limpia. Uno de los cambios más importantes a la regla de energía limpia asequible permitiría a los estados decidir cuánto reducir las emisiones, al tiempo que limitaría las otras acciones que los estados pueden tomar para promover la eficiencia de las centrales eléctricas de carbón.

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Los altos costos del carbón

La generación de energía a base de carbón en los Estados Unidos ha estado disminuyendo de manera constante durante al menos una década. Los datos de la Administración de Información de Energía de EE. UU. Muestran que de las 616 plantas de carbón en funcionamiento en 2005, más de la mitad (61%) se cerraron en 2016, dejando 381 en línea. En el sector de los servicios eléctricos, en particular, los operadores cerraron el 35% de sus plantas de carbón durante este período.

Jeremy Richardson, analista senior de energía del programa de Clima y Energía de la Unión de Científicos Preocupados, dice que la disminución del carbón se debe en parte a la caída de los costos de las energías renovables.

“El carbón está en un grave estado de declive. No podemos ver que el carbón regrese de manera espectacular, a pesar de que la EPA ha sido completamente abolida”, escribió en un correo electrónico. “[F]o En los últimos tres años consecutivos, las energías renovables, como la eólica y la solar, han sido responsables de más de la mitad de las adiciones de capacidad. “

Pero las plantas de carbón son las mayores emisoras individuales de CO2, dióxido de azufre y mercurio del país. Otros subproductos transportados por el aire incluyen arsénico, plomo y óxidos de nitrógeno. Según Bobby Magill de Climate Central, la Autoridad del Valle de Tennessee cerró tres plantas de energía de carbón en 2011, principalmente debido a las estrictas regulaciones de la EPA.

Según el sitio web de la estación generadora Navajo, de los $ 650 millones que costó construir la planta a principios de la década de 1970, $ 200 millones se destinaron a sistemas de control de la contaminación. En la década de 1990, la fábrica gastó 420 millones de dólares en nuevos purificadores de dióxido de azufre y 45 millones en reducir el óxido de nitrógeno entre 2009 y 2011.

Pero no se puede hacer nada con el dióxido de carbono. La planta ocupa actualmente el tercer lugar en emisiones de gases de efecto invernadero de EE. UU. De una sola fuente, según AZ Central. Magill dice que ocupa el séptimo lugar en CO2.

Y si la regla de energía limpia asequible se convierte en la regla, sus regulaciones más débiles pueden ser justo lo que algunas plantas de carbón como NGS necesitan para sobrevivir. Pero es probable que estos cambios causen más contaminación y cuesten vidas, según el análisis de la EPA. Los hallazgos de la agencia indican que las regulaciones laxas crearán más contaminación, causando hasta 1,400 muertes prematuras cada año para 2030 y hasta 15,000 nuevos casos de problemas respiratorios superiores.

Sin embargo, la relajación de las emisiones es No el problema para la mayoría de las centrales eléctricas de carbón, dice Scott Harelson, portavoz del consorcio NGS.

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El factor de fractura

“Si bien las incertidumbres ambientales y regulatorias son parte de la evaluación del propietario, el factor más importante a considerar ahora es el ahorro de costos del carbón en comparación con los costos de otros recursos como el carbón y el gas natural”, escribió Harelson en un correo electrónico.

El carbón y el gas natural dominan el mercado de la electricidad de Estados Unidos (seguidos de la energía nuclear, hidráulica y de biomasa, en ese orden). El gas natural superó al carbón en abril de 2015, unos 10 años después de que las empresas de servicios públicos comenzaran a encontrar su camino hacia las reservas de gas natural no utilizadas.

Alrededor de 2005, el gas natural barato comenzó a inundar el mercado energético. En 2016, el precio alcanzó el nivel más bajo de los últimos 18 años. La EIA informa que, en marzo de 2016, los productores de energía pagaban alrededor de $ 16 por megavatio-hora (MWh) por gas natural y entre $ 21 y $ 23 por MWh por carbón.

Si bien las empresas de servicios públicos cerraron el 27% de sus centrales eléctricas de carbón, abrieron un 10% más al gas natural, que emite aproximadamente la mitad del CO2 que emite el carbón.

Está lejos de ser una solución medioambiental perfecta. Las fugas de metano pueden ser un problema en las plantas termoeléctricas. Y según William Wentz, profesor emérito de ingeniería en la Universidad Estatal de Washington, la fracturación hidráulica es un gran interrogante.

“Los costos ambientales reales del fracking no se conocen por completo, pero sabemos que los terremotos asociados con el fracking y las aguas residuales han aumentado dramáticamente con el aumento del fracking”, escribe Wentz, y agrega: “Necesitamos detener el fracking”.

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Un final inevitable

Si detenemos la fracturación hidráulica y abandonamos el plan de energía limpia por la regla de energía limpia limpia, es poco probable que el carbón cambie de rumbo.

No es solo ambiental. En China, donde el carbón produjo alrededor del 64% de la electricidad en 2014, el gobierno cerró rápidamente las centrales eléctricas de carbón en las principales ciudades como Beijing y Shanghai. Las emisiones de las centrales eléctricas de carbón contribuyeron a aproximadamente 1,23 millones de muertes prematuras en China en 2010, lo que le costó al país alrededor del 13% del producto interno bruto en “pérdida de actividad económica”, escribe Conor Gaffey en Newsweek. China anunció en 2016 que planea reducir el consumo de electricidad a base de carbón en un 2% para 2020.

Francia tiene la intención de abandonar completamente los combustibles para 2023, el Reino Unido para 2025 y Canadá y Finlandia para 2030. Desde diciembre de 2016, el Consejo de la UE está considerando nuevos límites de combustible. “Emisiones que eliminarían efectivamente las centrales eléctricas de carbón del suministro energético de la UE.

Oregón, el primer estado de EE. UU. En prohibir la energía a base de carbón, ha establecido una fecha límite de 2035 para un mercado de energía libre de carbón. California, que planea dejar de usar carbón para 2026, ya ha prohibido el transporte y la exportación de carbón en todo el estado.

Wentz no cree que el carbón se recupere. Es una tecnología obsoleta. E incluso la llamada generación de energía de “carbón limpio”, inicialmente un nombre inapropiado, está demostrando ser absurdamente cara. En este punto, a los servicios públicos les va mejor con las energías renovables.

“No volvemos al caballo y el espectáculo o la regla de cálculo”, escribe. “Las personas empleadas en las industrias del carbón deben volver a capacitarse para una carrera en energía sostenible u otros sectores emergentes.

“El trabajo de mi abuelo como puesto (puestos de gas natural alrededor de 1900) quedó obsoleto en tan solo unos años [of the advent of electricity]. Hizo un cambio de carrera exitoso como tendero “, escribe Wentz.

Publicado originalmente: 7 de febrero de 2017

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