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Europa perdió agua en el espacio y la NASA voló accidentalmente sobre ella

Europa perdió agua en el espacio y la NASA voló accidentalmente sobre ella

Esta ilustración de la NASA muestra la nave espacial Galileo pasando a través de una nube brillante desde Europa (primer plano). Júpiter está al fondo. A medida que el vapor de agua se descarga en el espacio, la pluma resultante se ioniza. Cuando la pluma interactúa con el campo magnético, provoca una “salpicadura” característica en el campo magnético (que se muestra aquí). NASA / JPL-Caltech / Univ. De Michigan

Europa, una de las muchas lunas de Júpiter, esconde un secreto debajo de su corteza helada, pero la humanidad está más cerca que nunca de desentrañarlo.

Se cree que tiene un vasto océano subterráneo de agua líquida, la cuarta luna más grande de Júpiter es un lugar tentador que podría tener todas las condiciones adecuadas para la vida extraterrestre. De hecho, la NASA está planeando una misión dedicada, llamada Europa Clipper, para revelar su potencial habitable. Pero los científicos no necesitaban una nueva nave espacial para lograr este avance; han estudiado viejo datos de una nave espacial que exploró Júpiter en 1997. Esto es según un estudio de mayo de 2018 publicado en la revista Nature Astronomy.

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La misión Galileo de la NASA puso a Júpiter en órbita de 1995 a 2003 y revolucionó nuestra comprensión del gigante gaseoso y su impresionante conjunto de lunas. Durante un vuelo sobre Europa en 1997, la nave registró una pequeña curva extraña en el campo magnético de la luna que, hasta ahora, no tenía explicación. Pero con la ayuda del telescopio espacial Hubble, el misterio detrás de la anomalía magnética puede haberse resuelto y podría revelar una fuga en la corteza helada de la luna.

Hubble fue noticia en 2012 después de descubrir lo que los científicos planetarios pensaban que era vapor de agua descargado al espacio en Europa. Al igual que la pequeña luna de Saturno, Encelado, que también tiene un océano de agua líquida debajo de la superficie, Europa también tiene géiseres que atraviesan grietas en el hielo. Sin embargo, a diferencia de Encelado, las columnas de agua que salían de Europa eran mucho más sutiles y difíciles de observar.

Durante una presentación sobre posibles detecciones de columnas de agua en Europa, Xianzhe Jia, que trabaja en la Universidad de Michigan en Ann Arbor y es coinvestigadora de dos instrumentos que volarán sobre el Europa Clipper, se inspiró. La presentación fue realizada por Melissa McGrath, del Instituto SETI en Mountain View, California, y miembro del equipo de Europa Clipper. McGrath estaba describiendo la ubicación de posibles columnas de agua vistas por Hubble. Recordando las mediciones de magnetismo de Galileo, Jia y su equipo desenterraron datos antiguos de Galileo para ver si había alguna anomalía.

“Uno de los lugares [McGrath] mencionado sonó una campana. Galileo sobrevoló este lugar y fue lo más cerca que hemos estado “, dijo Jia en un comunicado”. Nos dimos cuenta de que teníamos que volver. Teníamos que ver si había algo en los datos que pudiera decirnos si había o no una columna. “

En una investigación publicada en mayo de 2018, el equipo de Jia aplicó la computación moderna a los datos de Galileo para proporcionar a los científicos nuevos conocimientos sobre lo que realmente significaban las observaciones de 1997. Entonces, ¿qué sucedió cuando Galileo pasó por Europa 200 kilómetros por encima de la superficie lunar durante más de dos décadas?

Al aprender de la misión Cassini de la NASA, que sobrevoló las impresionantes columnas de vapor de agua de Encelado en varias ocasiones, los científicos saben que cuando el vapor de agua se descarga al espacio, la columna resultante se ioniza: las partículas de gas se cargan. Cuando la pluma interactúa con el campo magnético, se registra un “blip” característico en el campo magnético, por lo que el equipo de Jia buscó este blip magnético en los datos de Galileo. Y lo encontraron.

Chorros que explotan desde el lado sur de Encelado

La misión Cassini capturó esta imagen de chorros en erupción desde el lado sur de Encelado.

NASA / JPL / Instituto de Ciencias Espaciales

Además, Galileo también estaba midiendo ondas de plasma causadas por partículas cargadas en toda Europa, por lo que los investigadores también analizaron estas observaciones para revelar que, sí, también indicaron que Galileo voló accidentalmente a través de una columna. Aunque esta evidencia sugiere la presencia de un penacho, se necesitaban modelos informáticos modernos y sofisticados para dar sentido a todos los datos.

Este descubrimiento no pudo haber llegado en mejor momento. La misión Europa Clipper podría lanzarse en Júpiter a partir de 2022 y, si hay plumas en la agenda, la sonda podrá recolectar muestras directas del vapor de agua para estudiar los químicos que contiene, revelando el potencial habitable del vapor de agua. . escondido debajo.

“Si existen plumas y podemos tomarlas directamente de Europa, entonces podemos determinar más fácilmente si Europa tiene los ingredientes necesarios para la vida”, dijo Robert Pappalardo, científico del proyecto Europa Clipper en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California. . “Esto es lo que busca la misión. Este es el panorama general”.

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