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hábitat alpino

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Jeff Foott / DCI

Subir una montaña es como viajar hacia el norte: por cada 650 pies (200 m) de elevación, la temperatura promedio desciende alrededor de dos grados Fahrenheit (1 ° C). Esto se debe a que la atmósfera se adelgaza a medida que se aleja de la superficie de la Tierra y el aire más delgado puede retener menos calor. Además, el aire frío retiene menos humedad que el aire cálido, por lo que a medida que el aire sube y se enfría, se vuelve más seco, lo que hace que los biomas cambien gradualmente con la altitud, en algunos casos junto con el cambio. De biomas – de bosque tropical a bosque templado caducifolio a coníferas bosque a tundra: esto ocurre cuando se viaja desde el ecuador hasta el polo norte.

Otro factor que contribuye al cambio climático es el efecto de las montañas en los vientos alisios. Cuando los vientos alisios cargados de nubes son empujados desde las montañas, liberan precipitaciones en niveles más altos. En los trópicos y subtrópicos, cuando las montañas interceptan el aire marino cálido y húmedo, se puede crear un “bosque nuboso” o bosque lluvioso montano, típicamente entre 2000 y 3000 m. A diferencia de la vegetación de una selva tropical, que se caracteriza por un dosel grande, la vegetación de una selva tropical está dominada por árboles cortos y nudosos, musgos, masas de epífitas y una rica maleza de helechos.

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Por encima de este cinturón de vegetación húmeda se encuentra la tundra alpina. El punto de partida de esta línea varía mucho según el clima de la región. Por ejemplo, en algunas montañas de Escandinavia, la línea de la tundra se encuentra a una altitud de 600 m, mientras que en las montañas de Venezuela cerca del ecuador, la línea de la tundra se encuentra a unos 4000 m. A estas alturas, los vientos fuertes e ininterrumpidos crean factores de enfriamiento de proporciones devastadoras. Los bosques de enebros en miniatura de las Montañas Rocosas de Colorado son buenos ejemplos de árboles de primera línea en la tundra alpina. Retorcidos y doblados por el viento y el hielo, los enebros cambian de posición, se aflojan y recuperan el control sobre la roca.

Los mamíferos de las grandes altitudes se enfrentan al frío de diversas formas. El más grande, como el muflón de montaña (ovis canadensis) y su depredador, el puma (Felis concolor), en otoño descienden a pastos más cálidos, mientras muchos pequeños mamíferos hibernan o se refugian. Por ejemplo, el campañol de la pradera (Microtus pennsylvanicus) está activo todo el año y vive en un laberinto de madrigueras bajo la nieve. Para estos mamíferos, sobrevivir a bajas temperaturas significa mantener una tasa metabólica muy alta.

El tamaño grande es la forma más económica de combatir el frío. Una masa total mayor que la superficie significa que el preciado calor se retiene de manera más eficiente. El tamaño combinado con la gruesa piel aislante permite que especies alpinas como la cabra montesa (Oreamnos americanus) para habitar áreas por encima de la línea de árboles durante todo el año. Los cascos especializados ayudan a estos ungulados de montaña a hacer frente a terrenos rocosos y acantilados escarpados. Los de la cabra montesa casi se parecen a garras. Se abren y cierran, actuando como freno al descender o agarrarse a una cresta rocosa. Un reposapiés texturizado y acolchado le da al casco una tracción segura, similar a una ventosa.

Finalmente, como cualquier escalador sabe, el escaso contenido de oxígeno del aire fino de la montaña provoca problemas respiratorios. En respuesta a esto, la vicuña andina (vicuña vicuña) desarrolló una forma de hemoglobina con mayor afinidad por el oxígeno. Esta característica, combinada con su pelaje extraordinariamente espeso, convierte a la vicuña en uno de los mamíferos más vivos, habitando altas cumbres alpinas a más de dieciséis mil pies (5,000 m) sobre el nivel del mar.

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