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La estación espacial china va por la vía rápida con la Tierra

La estación espacial china va por la vía rápida con la Tierra

HowStuffWorks Now: ¿Se está derrumbando la estación espacial de China? Comentario de StuffWorks

Cuando China lanzó el módulo de la estación espacial Tiangong-1 (literalmente, Palacio Celestial-1) en 2011, sabía que un día el laboratorio sería destruido al volver a entrar en la atmósfera de la Tierra. Pero según algunos expertos, el proceso podría resultar un desastre fuera de control.

El módulo espacial completó su misión principal en 2013 y ha estado operando en modo “en espera” desde entonces. En marzo de 2016, el programa espacial chino desactivó oficialmente el laboratorio espacial y afirmó que se ralentizaría durante varios meses antes de entrar en la atmósfera de la Tierra. En este punto, la mayor parte de la estación espacial estaría en llamas, con algunos pedazos cayendo a la Tierra, probablemente en un lugar seguro como el Océano Pacífico.

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Pero según el rastreador de satélites Thomas Dorman, podría estar fuera del alcance de la agencia espacial. En junio de 2016, Dorman le dijo a Space.com que sus observaciones de Tiangong-1 indicaban que el programa espacial chino había perdido el control de la instalación. Esto significa que no tenemos forma de saber cuándo o dónde comenzará a regresar la estación.

Esto no debería ser motivo de pánico: las partes con más probabilidades de sobrevivir a la reentrada son las más densas, como los motores de cohetes, que pueden resistir las intensas fuerzas que el módulo encontrará en su descenso. Los motores no son lo suficientemente grandes como para representar una amenaza para regiones enteras. Dicho esto, son lo suficientemente grandes y viajarán lo suficientemente rápido como para romper el techo de una casa o golpear un automóvil, por ejemplo.

Las posibilidades de que esto suceda son muy bajas. La gran mayoría de la superficie de la Tierra está cubierta por agua y deshabitada por el hombre. Las posibilidades de que un trozo de Tiangong-1 llegue a un área poblada son mínimas. Pero aún existe la posibilidad.

Esta no es la primera vez que un satélite artificial causa dolores de cabeza. En 1979, la primera estación espacial tripulada en los Estados Unidos, Skylab, terminó su servicio al caer a la Tierra. Esto presentó un problema: la NASA no había diseñado un sistema para descenso controlado. La agencia espacial había dedicado casi todos sus recursos a poner la estación espacial en órbita en lugar de preocuparse por cómo sacarla de nuevo.

A medida que se acercaba el final de Skylab, la gente organizaba fiestas, anunciaba nuevos planes de seguro y organizaba concursos ridículos relacionados con la estación espacial. Cuando la estación espacial dejó la órbita, la mayor parte terminó en el océano, pero varias piezas cayeron en Australia Occidental. Como resultado, nadie resultó herido. Un funcionario del parque australiano emitió un boleto a la NASA por $ 400. Destrucción.

Compárelo con el desorbedor de la estación espacial rusa Mir. En 2001, la estación de 15 años se desintegró después del reingreso y se estrelló en el Océano Pacífico Sur como se esperaba. Los motores de cohetes de la estación espacial se encendieron en un momento preciso, frenando la órbita de Mir. El viaje de instalación terminó exactamente como lo habían planeado los ingenieros rusos.

Las autoridades chinas no han admitido abiertamente que ya no tienen el control de Tiangong-1. Aún puede ocurrir un descenso controlado. Pero varios expertos en rastreo satelital creen que es poco probable. El módulo está programado para comenzar en el otoño de 2017. ¡Así que mantén tus ojos en el cielo!

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