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La estratosfera: donde vuelan pájaros y aviones y donde prosperan las bacterias

La estratosfera: donde vuelan pájaros y aviones y donde prosperan las bacterias

La estratosfera es la segunda capa más grande de la atmósfera de la Tierra, justo encima de la troposfera y debajo de la mesosfera. Pickpic

Google “estratosfera” y el primer resultado de búsqueda es la página de inicio de un hotel y casino del mismo nombre en Las Vegas. Pero incluso si nunca has estado en Sin City, probablemente hayas visitado el verdadero estratosfera una o dos veces (al menos). El área es difícil de evitar para los viajeros aéreos.

Frecuentada por aerolíneas comerciales, la estratosfera es el segundo nivel más bajo en la atmósfera de la Tierra. Es un baluarte de ozono y vientos rápidos, donde las nubes escasean, pero la vida es dura. Aquí hay cinco hechos inusuales sobre esto.

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1. Fronteras “tropopausa”

Básicamente, todos somos criaturas de la troposfera. Esta capa atmosférica es el lugar donde ocurren casi todos los fenómenos meteorológicos del planeta Tierra. Aunque la troposfera comienza en la superficie de nuestro planeta, su límite superior es menos consistente. Dependiendo de la latitud y la temporada actual, la parte superior del nivel puede estar de 7 a 12 kilómetros por encima de su cabeza.

Por encima de la troposfera tenemos, en orden, la estratosfera, la mesosfera, la termosfera y la exosfera. Regresemos y hablemos de estos dos primeros niveles.

El límite troposfera-estratosfera, o tropopausa, separa dos zonas con tendencias de temperatura invertidas. En la troposfera, la temperatura global promedio disminuye con la altitud. Sin embargo, esta es una historia diferente en la estratosfera, donde las cosas se ponen más calientes a medida que asciendes. Eventualmente, alcanzará el techo de la estratosfera a 31 millas (o 50 kilómetros). Más allá de ese punto, la tendencia comienza a revertirse; las cosas se están poniendo muy interesantes en la mesosfera.

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2. La capa de ozono se limita principalmente a la estratosfera.

El gas ozono protege este planeta de los excesivos rayos ultravioleta (UV) enviados por el sol. Compuesto por átomos de oxígeno, el ozono, como muchos filtros solares, absorbe la luz ultravioleta. Ecosistemas enteros fallarían sin este servicio vital. El suministro de gas en nuestra atmósfera se limita principalmente a la famosa capa de ozono. Y aproximadamente el 90% de esa capa está contenida en la estratosfera.

Asimismo, el ozono explica por qué las temperaturas estratosféricas se elevan a mayores altitudes. No solo absorbe los rayos ultravioleta del sol, sino también los rayos infrarrojos de la troposfera. ¿El resultado? Una estratosfera que se vuelve cada vez más tostada por kilómetro.

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3. Las nubes estratosféricas son raras, pero no desconocidas.

La troposfera es la ciudad de las nubes. Ya sean cirros, capas o cumulonimbos, necesitas gotas de agua y / o cristales de hielo para formar nubes. La troposfera relativamente húmeda es, por tanto, un entorno excelente para ellos. ¿Pero la estratosfera? No exactamente. En general, es muy seco para facilitar la formación de nubes.

Sin embargo, la falta de nube no es necesariamente algo malo. La estratosfera combina un cielo (en gran parte) sin nubes con turbulencias limitadas, lo que lo hace atractivo para los pilotos de aerolíneas. De hecho, la mayoría de los aviones comerciales alcanzan su altitud de crucero en la estratosfera más baja. Cuando las nubes estratosféricas pendiente De esta manera, a veces se crean a partir de la mezcla de hielo y polvo volcánico. Además, las regiones polares ven nubes en la estratosfera durante el invierno.

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4. Los vórtices polares estratosféricos son los principales actores del clima de la Tierra.

El término “vórtice polar” se utiliza ampliamente en la actualidad. Sin embargo, es posible que no se dé cuenta de que la región ártica es testigo de dos tipos diferentes de remolinos polares. Durante todo el año, el torbellino vórtice polar troposférico rodea el Ártico; su frontera se encuentra generalmente entre 40 y 50 grados norte. Al viajar de oeste a este, esta corriente en chorro ayuda a separar el aire polar frío de las corrientes calientes del sur.

Más arriba está el archivo vórtice polar estratosférico. Como su contraparte de abajo, se mueve en sentido antihorario. Pero el vórtice de la estratosfera es estacional, colapsa cada primavera y luego se reforma en invierno.

Los vientos son más fuertes cuando hay un gran contraste de temperatura entre el Ártico y las regiones de latitudes más bajas. Sin embargo, el Ártico se está calentando a un ritmo rápido. Algunos científicos dicen que el cambio climático está debilitando el vórtice polar estratosférico, permitiendo que los vientos ultra fríos que normalmente captura se dirijan hacia el sur. (Quizás el mismo aumento de temperatura también destruirá el chorro troposférico).

Seríamos negligentes si no reconociéramos el vórtice polar del hemisferio sur. Ubicado sobre la Antártida, es más poderoso que su contraparte del norte.

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5. Las bacterias pueden sobrevivir allí.

Recolectarlos no es fácil, pero se sabe que los científicos encuentran microorganismos a la deriva en la estratosfera. Los participantes en un estudio publicado en agosto de 2018 en la revista Frontiers in Microbiology diseñaron y construyeron una sonda de captura de aire instalada en un avión de la NASA. El dispositivo detectó bacterias silbando sobre la tropopausa local a una altitud de 12 kilómetros.

Los rayos ultravioleta y las temperaturas extremas hacen de la estratosfera un lugar difícil para los seres vivos. Para sobrevivir allí, algunas bacterias dependen de pigmentos protectores del sol y capas externas protectoras. La reparación rápida del ADN es otro truco que salva vidas.

Para controlar las tormentas y las erupciones volcánicas, los microbios utilizan la estratosfera como una autopista atmosférica. Aquí, los vientos los llevan a través de los continentes a gran velocidad, lo que permite que los microbios se dispersen. El hecho de que la vida pueda tolerar nuestra estratosfera, incluso durante períodos de tiempo limitados, puede tener un profundo impacto en la caza de organismos marcianos.

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