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¿La extinción es siempre algo bueno?

¿La extinción es siempre algo bueno?

La deforestación en lugares como Indonesia, que se muestra aquí, puede causar extinción y una ola de efectos negativos en la comunidad biológica.

Imágenes de Ulet Ifansasti / Getty

A principios de la década de 1950, había aproximadamente 50 millones de casos de viruela en todo el mundo. La enfermedad mató a alrededor del 30% de las personas infectadas y dejó millones de cicatrices o cortinas. El último caso conocido de viruela se registró en 1979 y ahora la enfermedad se considera extinta. [source: World Health Organization]. La mayoría de la gente probablemente estaría de acuerdo en que deshacerse de la viruela es algo bueno.

Pero cuando la mayoría de la gente piensa en la extinción, no piensa en la enfermedad. En cambio, imaginan dinosaurios, gigantes, palomas mensajeras o uno de los miles de organismos actualmente amenazados de extinción. ¿Podría una de estas extinciones también ser positiva?

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De alguna manera sí. Se estima que el 99% de las especies que alguna vez han vivido en la Tierra están extintas y muchas han muerto en cinco extinciones masivas diferentes. [source: Gray and Ensor]. Nuevas especies han evolucionado para llenar el espacio dejado por especies extintas y han aumentado la biodiversidad de nuestro planeta. De hecho, los humanos, junto con muchos otros mamíferos, no estarían aquí si los dinosaurios no se hubieran extinguido.

Los mismos científicos que ven los beneficios de la extinción reconocen que la tasa de extinción actual puede no ser tan positiva. Calculan que ahora estamos perdiendo docenas de especies todos los días, a un ritmo de 1.000 a 10.000 veces el ritmo normal de una o cinco especies al año. [source: Center for Biological Diversity]. De hecho, muchos expertos creen que estamos en medio de la sexta extinción masiva y que es culpa nuestra. Si bien las extinciones masivas de épocas pasadas probablemente fueron causadas por volcanes, asteroides u otros desastres naturales, las extinciones actuales se deben casi por completo al comportamiento humano, como la destrucción del hábitat, la introducción de especies invasoras y el calentamiento global. La última extinción masiva podría afectar no solo a nuestro planeta, sino también a nuestra civilización. Y nadie sabe lo bueno que puede resultar de ello.

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