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La mayoría de los científicos están de acuerdo en que otro Pangea tiene razón, no están de acuerdo en cómo será

La mayoría de los científicos están de acuerdo en que otro Pangea tiene razón, no están de acuerdo en cómo será

El supercontinente Pangéia se formó al final del Paleozoico (hace unos 300 millones de años), cuando la mayor parte de la superficie de la Tierra cambió debido a la deriva continental. Finalmente, estalló unos 100 millones de años después. GARY HINCKS / Getty Images

Fue una gran fusión. Hace unos 300 millones de años, casi todas las masas de tierra del mundo se unieron, formando un supercontinente llamado Pangea. En él evolucionaron los primeros dinosaurios, al igual que los primeros mamíferos. Luego, unos 100 millones de años después, el grupo comenzó a desintegrarse. Los continentes más pequeños que una vez constituyeron Pangea fueron separados por el mismo fenómeno que los unió en primer lugar: la tectónica de placas. Entonces, ¿fue aislado o podría suceder nuevamente en el futuro geológico?

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Modificación de masas de tierra

Primero hablemos de la capa más externa de la Tierra. Es una corteza dura y rocosa que descansa sobre su capa interna, el manto. Juntos, la corteza y el manto superior forman lo que se llama la litosfera, que está fragmentada en un conjunto de segmentos móviles llamados “placas tectónicas”. Como balsas flotando en una piscina suburbana, las losas se deslizan lentamente sobre el manto inferior. Hay dos variedades: continental y oceánica. Recuerde este pequeño dato divertido, lo hablaremos más tarde.

Están sucediendo cosas interesantes en las fronteras donde se encuentran estas placas tectónicas. En ocasiones, dos de ellos están separados por una falla que genera una corteza completamente nueva. En otras ocasiones, las placas se deslizan horizontalmente unas sobre otras, estableciendo lo que los científicos llaman límite de transformación. Sin embargo, las interacciones más dramáticas ocurren cuando dos placas chocan de frente. Cuando las placas tectónicas chocan, hay dos posibles resultados. Empuje algunas placas continentales unas contra otras y una cadena montañosa alcanzará el punto de convergencia. Pero si hay una placa oceánica (o dos) involucrada en una colisión, el resultado será una zona de subducción. La subducción es el proceso mediante el cual la más densa de las dos placas convergentes se separa lentamente una de la otra y entra en el manto de la Tierra.

Las fuerzas tectónicas aseguran que nuestros continentes estén siempre en movimiento, aunque mucho, mucho despacio. Las masas continentales viajan a una velocidad de unos 20 milímetros (0,8 pulgadas) por año; esta es la tasa de crecimiento aproximada de las uñas humanas.

Entonces, ¿qué tiene esto que ver con la posibilidad de otra Pangea? Bueno, hay mucho espacio en la faz de nuestro planeta de origen, y los continentes que cambian constantemente no pueden evitar chocar entre sí de vez en cuando. Por lo tanto, no es muy sorprendente saber que Pangea no fue el primer supercontinente. No mucho.

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El ciclo del supercontinente

La distribución de fósiles, cicatrices de glaciares y otra evidencia nos dice que al menos tres supercontinentes similares a Pangea ocurrieron durante la vida de la Tierra. Estaba Nuna, que se conoció hace unos 1.800 millones de años. Después de su separación, los continentes se recombinaron en Rodinia unos 800 millones de años después. Finalmente, también se hizo añicos. Pangea representó la próxima – y hasta ahora, la más reciente – reunión de los ex miembros de Nuna y Rodinia.

En el futuro, continuará el patrón establecido de deriva y fusión. Entre los geólogos, el consenso es que un futuro supercontinente Pangea se formará en algún momento de los próximos 300 millones de años. Sin embargo, lo que es discutible es cómo sucederá.

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Planificando para el futuro

Los científicos de hoy utilizan la tecnología GPS para rastrear los movimientos de nuestros continentes modernos. Mientras lee esto, las Américas se acercan a Asia, mientras que Australia y la Antártida se mueven hacia el norte.

El Dr. J. Brendan Murphy, geólogo de la Universidad St. Francis Xavier, explica que si América continúa su curso actual, “el Océano Pacífico se cerrará y el Atlántico se ensanchará” hasta que tengamos un supercontinente completamente nuevo de alrededor de 70 millones. años.

Pero quizás el Pacífico no esté condenado, después de todo. Otra escuela de pensamiento afirma que es el Océano Atlántico el que tiene los días contados.

El argumento es el siguiente: la corteza oceánica se vuelve más densa con la edad. Finalmente, la corteza se vuelve tan gruesa y pesada que comienza a combarse. En el medio del Atlántico hay una cordillera en medio del océano, razón por la cual la masa de agua se está expandiendo. La cresta produce constantemente una nueva corteza en el fondo del mar, que empuja la corteza más vieja, que ya había sido creada por la propia cresta, cada vez más hacia afuera. Como resultado, el Atlántico se ensancha.

¿Cuánto tiempo puede persistir este status quo? Algunos geólogos creen que la antigua corteza a orillas del Atlántico está destinada a desaparecer. Al final, dicen estos científicos, surgirán nuevas zonas de subducción a lo largo de las costas de África y América. A medida que las áreas devoran la vieja y densa corteza oceánica, el Atlántico teóricamente se encogerá, arrastrando los continentes americanos de regreso a Europa y África.

No contenga la respiración mientras espera que esto suceda. “El Atlántico se ha estado expandiendo durante 200 millones de años, por lo que si asume que la velocidad a la que se sumergirá es similar, probablemente tardará [the same amount of time] para cerrar ”, señala Murphy.

Una tercera posibilidad se propuso en 2012. En febrero, el doctorado. El candidato de la Universidad de Yale, Ross Mitchell, publicó su tesis, que se centra en la formación del supercontinente. Después de evaluar las tendencias prehistóricas, predijo un cierre inminente del Mar Caribe y el Océano Ártico. Esto significa que las Américas se fusionarían y se encontrarían con Eurasia en algún lugar alrededor del Polo Norte.

Mitchell ahora trabaja en la Universidad Curtin en Perth, Australia, donde es miembro del Grupo de Investigación de Dinámica de la Tierra, que busca mejorar nuestra comprensión de las placas tectónicas y los supercontinentes. Mitchell nos informa por correo electrónico que mantiene el punto de vista expresado en su tesis de 2012. “Nada ha cambiado todavía”, dice, “pero espero que alguna evidencia más que tenemos en proceso ayude a convencer a otros”.

Por su dinero, Murphy dice que piensa en estos tres escenarios, el primero parece ser la apuesta más segura. Pero al final, no habría forma de ganar esta apuesta, a menos que alguien diseñara una forma de vivir durante 70-200 millones de años. “¡No es realmente una hipótesis verificable, seguro!” él dice.

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