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Las alturas de las montañas cambian constantemente

Las alturas de las montañas cambian constantemente

Mount Denali, Alaska, crece actualmente cada año. Sin embargo, no mucho, solo 0,4 pulgadas (1 milímetro) por año. Foto de NPS / Jacob Frank

Cada año, alrededor de 2 a 3 millones de personas usan botas y caminan por el sendero de los Apalaches. Es difícil superar el escenario. El sendero de 3,540 kilómetros (2,200 millas) comparte su nombre con una cadena montañosa cuyos densos bosques y laderas rocosas atraen a los entusiastas del aire libre. Si decide escalar un pico de los Apalaches, su trabajo se verá interrumpido. Los 10 picos más altos de Estados Unidos al este del Mississippi se encuentran todos en esta histórica cadena montañosa. Junto a un estrecho banco, el más alto de ellos es el monte Mitchell de Carolina del Norte, que tiene 6.684 pies (2.037 metros) de altura.

Sin embargo, probablemente no se hará más grande. Geológicamente hablando, los Apalaches no han experimentado un gran crecimiento en algún tiempo. Desde la aparición de los dinosaurios, hace unos 225 millones de años, este intervalo se ha reducido por las fuerzas de los agentes atmosféricos. Sin embargo, en otras partes del mundo, algunas montañas son cada vez más altas cada año. Entonces, ¿por qué los Apalaches no siguen este ejemplo?

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Un factor clave es la edad. Las montañas pueden formarse de muchas formas diferentes, pero la mayoría ocurre cuando dos de las placas tectónicas de la Tierra convergen. Para los no iniciados, las placas tectónicas son las partes móviles de la litosfera, la capa exterior de nuestro planeta. Cuidado, no todo el mundo es igual. Las placas continentales son bastante ligeras, mientras que las placas oceánicas son de naturaleza más densa. En caso de colisiones entre ellos, se arrastrará una placa oceánica debajo de una placa continental. Los científicos llaman a esto “subducción”. El proceso empuja el magma a la superficie del continente, lo que lleva a la creación de montañas volcánicas, como el monte Fuji en Japón o el monte Saint Helens en el estado de Washington. La presión tectónica generada en estas zonas de subducción también puede impulsar montañas no volcánicas como el monte Denali en Alaska, que, según la NASA, es actualmente 1 milímetro más alto cada año.

Pero, ¿qué sucede cuando dos placas continentales se pliegan? Cuando esto sucede, la corteza en su límite se desplaza y empuja hacia arriba. Así nace una nueva cordillera.

Estos dos procesos ayudaron a dar a luz a los Apalaches. Hace unos 480 millones de años, una placa oceánica se dividió en el este de América del Norte, produciendo montañas volcánicas allí. Luego, 180 millones de años después, esta región sufrió una gran conmoción cuando el continente entró en África Occidental.

Desafortunadamente, los Apalaches finalmente han dejado de crecer. En los últimos 200 millones de años, América del Norte y África se han separado. La costa oriental del viejo continente ya no penetra otra masa de tierra y, por el momento, ninguna placa oceánica se subdivide debajo. Desde el punto de vista tectónico, la región de los Apalaches está, por tanto, inactiva. Sin fuerzas constructoras de montañas actualmente en juego allí, las estribaciones de la región no han podido aumentar su estatura en 200 millones de años.

Todas las montañas están constantemente sujetas a alguna forma de erosión, que intenta reducirlas. Aquellos que son tectónicamente activos pueden superar este problema estimulando un nuevo crecimiento. Pero como su desarrollo se ha estancado, los Apalaches no pueden compensar el desgaste del viento o la precipitación. Y así se hacen más pequeños.

Montañas Blue Ridge

Aunque su tamaño está eclipsado por enormes cadenas montañosas como el Himalaya, los Apalaches tienen en realidad millones de años.

Imágenes de Malcolm MacGregor / Getty

Otra historia tiene lugar en el Himalaya. India ha pasado los últimos 50 millones de años instalándose en Asia. En tiempos geológicos, el Himalaya, ubicado en esta frontera, es bastante joven. Además, todavía están tectónicamente activos. Por tanto, la extensión en su conjunto sigue creciendo, a pesar de la inevitable influencia de la erosión.

Sin embargo, para citar al autor John Green, “la verdad resiste la simplicidad”. Las montañas individuales, hasta cierto punto, no siempre suben o bajan al unísono. A veces, parte de una corriente sube mientras que otra cae al mismo tiempo. Ocurrió en Nepal en 2015, después de que un devastador terremoto de magnitud 7,8 sacudiera el país. En el proceso, los científicos encontraron que algunos de los picos más altos del Himalaya perdieron hasta 60 centímetros de altura durante los primeros cinco segundos del terremoto. Durante ese tiempo, algunas de las montañas más bajas se volvieron más altas. Para el registro, el impacto del terremoto de 2015 en el Monte Everest aún no se ha determinado. (El gobierno de Nepal está reconsiderando la cumbre).

También debe tenerse en cuenta que una colisión tectónica no es la única forma de crear una montaña. El interior del estado de Nueva York alberga la cordillera de Adirondack. Los geólogos han estado fascinados por esta región durante mucho tiempo porque, a medida que los Apalaches se encogen, los Adirondacks se están desarrollando activamente. Según algunas estimaciones, las Adirondacks están creciendo a una tasa de 0,08 a 0,11 pulgadas (2 a 3 milímetros). ¿Qué está provocando este aumento? Se cree que un punto caliente de magma derretido debajo de la corteza continental podría extenderse por la región.

Entonces, en este momento, las Adirondacks son un lugar donde el aumento supera la erosión. Pero la historia nos dice que un día el equilibrio entre estas fuerzas cambiará. En un planeta cuyo rostro cambia constantemente, el cambio es la única permanencia.

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