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Las intrincadas cuevas de hielo de la AntĂĄrtida pueden ofrecer una vida Ășnica

Las intrincadas cuevas de hielo de la AntĂĄrtida pueden ofrecer una vida Ășnica

Las cuevas geotermales subglaciales en la Antártida pueden calentarse mucho gracias a la luz del sol que brilla a través del delgado hielo. Chadden Hunter / Nature Image Library / Getty Images

Superficialmente, la Antártida parece yerma y estéril. Pero enclavados en los cálidos bolsillos de las cuevas de hielo volcánico, pueden prosperar varias especies de plantas y animales. El vapor y el gas emitidos por los volcanes activos del Monte Erebus en la isla de Ross, en el continente, y tres volcanes cerca de Victoria, han creado oasis calientes en cúpulas de hielo, torres y sistemas de cuevas.

“Las cuevas están cubiertas de hielo y hay hielo alrededor, pero algunas son tan calurosas como un día de verano, más de 20 grados centígrados. [68 degrees Fahrenheit]”, Dijo Ceridwen Fraser, de la Escuela Fenner de Medio Ambiente y Sociedad de la Universidad Nacional de Australia, a HowStuffWorks por correo electrónico”. En la mayoría de los casos, es lo suficientemente oscuro porque poca luz penetra a través del hielo espeso, pero en otros, donde la capa de hielo es delgada, la luz se puede filtrar. “

Fue en estas cuevas donde el equipo de investigación de Fraser recolectó muestras de suelo que produjeron el ADN de docenas de especies de plantas y animales. La mayor parte del ADN recolectado en las cuevas corresponde a especies, por ejemplo, de musgos, algas y nematodos que ya se encuentran en otras partes del continente. Pero Fraser dice que el equipo también ha identificado la genética de la vida que puede ser exclusiva del inusual entorno de las cuevas de hielo volcánico.

“Había cadenas que no coincidían exactamente con el ADN en las bases de datos en línea … lo que me hace preguntarme si puede haber especies especialmente adaptadas para cuevas que no se encuentran en otros lugares”, dice Fraser. “Esto abre la puerta a emocionantes descubrimientos sobre la biodiversidad en la Antártida”.

Aunque el ADN capturado en las áreas volcánicas no ha probado de manera concluyente que los sitios alberguen vida formas de plantas y animales, las muestras, sin embargo, ofrecen una visión tentadora de las formas de vida que podrían vivir allí. El próximo paso de los investigadores será encontrar evidencia directa, es decir, la vida misma, en las muestras.

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En busca de vida en todos los lugares difíciles

El muestreo de sitios volcánicos en la Antártida no es una tarea fácil. Laurie Connell, investigadora en ciencias biomédicas y moleculares de la Universidad de Maine, fue coautora del estudio que llevó al equipo a sitios geotérmicos. Viajar “te cuesta mucho”, dijo en una entrevista telefónica. Tan pronto como los investigadores llegaron al continente, fueron llevados en helicóptero a medio camino del Monte Erebus. Permanecieron en tiendas de campaña durante al menos dos noches para aclimatarse a las mayores altitudes, y desde allí se dirigieron a pie o en moto de nieve hasta los agujeros de la cueva de hielo.

En un momento, Connell y sus colegas se vieron obligados a sobrevivir a una tormenta de nieve y pasaron cuatro largos días atrapados en sus tiendas de campaña mientras el viento y la nieve aullaban afuera. Debido a que las condiciones eran tan duras, no podían salir de las carpas para ir al baño (“Teníamos un cubo de caca en la carpa”, dice Connell) o para acceder a su suministro de alimentos.

“Era el final del Día de Acción de Gracias, así que decidimos mantener seca nuestra mezcla de sopa y las galletas sobrantes para el Día de Acción de Gracias”, dice Connell. “Cuando nos despertamos el Día de Acción de Gracias para nuestra ‘fiesta’ y preparamos nuestra propia sopa, nos dimos cuenta de que el agua caliente ya no estaba caliente, solo tibia. Fue muy patético.

Tan pronto como los investigadores llegaron a la estación del volcán Mount Erebus, donde las temperaturas lejos de los sitios geotérmicos alcanzan menos 30 grados Fahrenheit (menos 34 grados Celsius), el equipo se trasladó a varios lugares y utilizó cuerdas y arneses para acceder a una variedad de recursos geotérmicos. . Las características incluyeron áreas de tierra calentadas por la actividad volcánica, pero aún expuestas; “Ice Bumps”, que son cúpulas de hielo inestables que cubren una abertura volcánica que emite calor; y torres de hielo y cuevas con intrincados laberintos de sótanos congelados.

Entre el ADN no identificado recuperado de sitios volcánicos, la combinación más cercana que los científicos han podido encontrar son los artrópodos. Esta categoría de animales tiene caparazones externos y extremidades articuladas e incluye más de un millón de especies conocidas, que van desde langostas hasta ciempiés y copépodos microscópicos.

Se han encontrado artrópodos en otras partes del continente antártico, incluidas áreas de terreno expuesto que constituyen solo el 0,3% (o menos) de la Antártida que no está cubierta por hielo. En estas regiones, la vida tiene que lidiar no solo con el frío extremo, sino también con la sequía extrema. Aunque gran parte del continente está cubierto por hielo de hasta 5 kilómetros de espesor, las regiones del interior de la Antártida reciben solo un promedio de 5 centímetros de precipitación, principalmente nieve, cada año.

Pero a pesar de las condiciones adversas que existen frente a su costa, la Antártida alberga vastos biomas bajo el hielo que los científicos están explorando actualmente.

cueva de hielo

Los sitios geotérmicos del Monte Erebus y otros lugares helados de la Antártida pueden albergar poblaciones biológicas extremadamente diversas.

© 2009 Eli Duke / CC BY-SA 2.0

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Un desierto lleno de organismos

“Pensamos en la Antártida como un páramo”, dice Fraser, “pero incluso en este entorno extremo, la vida prospera en lugares increíbles: en las rocas en la cima de las montañas, en las capas más bajas de hielo marino, en” desiertos “secos. porque ¿no también en estas cuevas cálidas y hospitalarias excavadas por el vapor entre el hielo y la roca? “

En el este de la Antártida, el lago Vostok está enterrado bajo 3,7 kilómetros de hielo y no ha estado al aire libre durante unos 15 millones de años. Las muestras tomadas del lago en un estudio independiente produjeron secuencias genéticas de 3.507 especies reconocibles, según un estudio de 2013, así como de unas 10.000 especies aún no conocidas por la ciencia. Los científicos también encontraron formas resistentes de bacterias en las redes de agua salada líquida descubiertas en los áridos valles de McMurdo en la Antártida, que muestran impresionantes gotas rojo sangre de flujo rico en hierro.

Sin embargo, los científicos deben preguntarse si el ADN que encontraron en estos lugares extremos en la Antártida representa la vida que realmente existe allí, u organismos que fueron transportados y solo persistieron temporalmente. “Los organismos pueden ser transportados por aire, especialmente microbios y esporas, o por contaminación accidental de ropa, equipo científico, etc.”, dice Bradley Tebo, profesor de la Universidad de Salud y Ciencias. Muestras del monte Erebus. .

De hecho, Connell dice que su equipo estaba al tanto de que un grupo británico llegó a la cima del monte Erebus hace más de 100 años y visitó muchos lugares donde recogió sus muestras. Seis hombres del equipo del explorador británico Robert Falcon Scott se aventuraron en el volcán de 12,448 pies (3,794 metros) de altura en 1912 para recolectar muestras geológicas y estudiar el área.

“Encontramos fragmentos de ceniza y otras cosas que probablemente tenían en su equipo”, dice Connell. “Así que una de nuestras preguntas es qué ADN representa las cosas que quedaron atrás en las primeras expediciones a la Antártida que podrían representar vida. ¿allí ahora? “

Sin embargo, los descubrimientos de ADN en el Monte Erebus pueden representar solo una fracción de la diversidad de vida que se encuentra en sus cuevas de hielo volcánico. La Antártida alberga más de 100 volcanes, cada uno de los cuales puede albergar su propia red de cuevas de hielo y túneles.

“Todavía no sabemos cuántos sistemas de cuevas existen alrededor de los volcanes antárticos, o qué tan interconectados pueden estar estos entornos subglaciales”, dijo Charles Lee, otro coautor de la investigación, en un informe. “Son realmente difíciles de identificar, encontrar y explorar”.

La Antártida puede ser difícil de alcanzar y explorar, pero hay lugares aún más difíciles. Muchos científicos creen que comprender la La vida y sus alrededores subterráneos en el duro clima antártico pueden proporcionar pistas sobre la posibilidad de vida en lugares aún más extremos, como Marte.

“Esta investigación y otras investigaciones indican que la actividad volcánica puede promover la vida en condiciones extremas”, dice Fraser. “Y sí, existe la posibilidad de que alrededor de volcanes en otros planetas y lunas podamos encontrar vida, incluso cuando las condiciones climáticas expuestas son adversas”.

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