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Las turberas son muy buenas para preservar restos humanos

Las turberas son muy buenas para preservar restos humanos

El hombre de Tollund fue descubierto en un pantano danés en 1950 con la piel tan bien conservada que las arrugas de su rostro aún son claramente visibles. Flickr / CC BY-SA 2.0

Las turberas son monumentos a la muerte; son creados por generaciones de plantas muertas y enterradas. También son paraísos de momias. Los artefactos enterrados bajo los pantanos, incluidos los cuerpos humanos, pueden mantenerse en sorprendentemente buenas condiciones durante miles y miles de años. Todos tienen historias que contar, y hoy vamos a echar un vistazo a la ciencia extraña que hace posible la preservación.

Común en las partes frías y húmedas del mundo, los pantanos son suelos inundados que se forman cuando el material vegetal en descomposición, conocido como turba, se acumula en áreas bajas. Las turberas se encuentran generalmente en climas fríos y, a menudo, en cuencas lacustres creadas por glaciares de la Edad de Hielo que ya no reciben un flujo constante de río o río. Con el tiempo, los musgos cubren la pila como una manta y, en la mayoría de los casos, esta capa de musgo se compone principalmente de musgo sphagnum.

El musgo Sphagnum tiene el poder de transformar todo un paisaje. El agua o la tierra atrapada debajo de las hojas dejarán de recibir un suministro normal de oxígeno de la atmósfera. Además, el musgo sphagnum absorbe calcio y magnesio, lo que hace que el suelo y el agua subyacentes sean ligeramente ácidos.

Como las bacterias y los hongos consideran que estas condiciones son inhóspitas, la vegetación muerta se descompone a una velocidad fenomenal. En lugar de colapsar inmediatamente, persiste. A medida que se acumulan con el tiempo, grandes cantidades de desechos botánicos se convierten gradualmente en turba, una sustancia de color barro empapada en agua.

La turba se puede utilizar como lecho de animales y como combustible fósil, por lo que es un producto importante en lugares como las Midlands irlandesas. Pero para los arqueólogos, la turba es mucho menos valiosa que Homo sapiens cadáveres que a veces lo acompañan.

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CSI de la Edad de Hierro

Las turberas han fascinado a los humanos durante mucho tiempo no solo por sus combustibles fósiles. El suelo esponjoso, a menudo en llamas, ha desconcertado a la gente desde la Edad del Bronce. Muchas personas murieron en estos pantanos o fueron colocadas allí después de su muerte. Y estos cuerpos de pantano, como se les llama, se han encontrado en todo el mundo.

Los humedales del noroeste de Europa, por ejemplo, son la pieza central del cuerpo de las turberas. Se han encontrado cientos de estos cadáveres en Alemania, Inglaterra, Holanda y países vecinos. En 2011, los recolectores de turba que trabajaban en el pantano irlandés de Cúl na Móna golpearon accidentalmente un cadáver de la Edad del Bronce con un timón.

Apodado “El hombre de Cashel”, la Parca encontró todo lo que quedaba de un hombre adulto que probablemente murió a los veinte años. Su cuerpo estaba plagado de heridas, incluido un brazo roto y un fuerte corte en la espalda. Algunos de ellos pueden haber sido causados ​​por el peso compresivo del musgo del pantano sobre él, o por las cuchillas de este dispositivo de trituración. Sin embargo, los arqueólogos tienen motivos para sospechar que el hombre de Cashel fue víctima de un sacrificio ritualizado.

(Se han observado heridas de cuchillo, un degollamiento y evidencia de tortura en otros cuerpos en las marismas europeas. Los historiadores creen que las marismas locales alguna vez fueron un semillero de sacrificios religiosos).

La datación por carbono nos dice que el hombre Cashel murió hace unos 4.000 años, siete siglos antes del nacimiento del rey Tut. Hasta la fecha, es el pantano europeo más antiguo jamás registrado con su piel intacta. Es cierto: el cuerpo de alguien que ha estado muerto durante cuatro milenios todavía tiene la piel adherida.

Y no es un peligro. Muchos cuerpos de los pantanos conservan parte o la totalidad de su piel original. Tollund Man, un cadáver de 2.300 años recuperado de un pantano danés en 1950, ha esqueletizado las manos, pero en otros lugares su piel está tan bien conservada que aún son visibles pequeños detalles como arrugas en su frente.

pantano corporal

El hombre de los Grisones fue encontrado en un pantano danés en 1952 y se dice que fue víctima de un sacrificio. Su cabello conservado muestra cómo la espuma de sphagnum puede cambiar el color a rojo.

Wikimedia

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Secretos para el cuidado de la piel

Aunque la piel del hombre de Tollund no se pudrió, el proceso de momificación cambió su apariencia y textura. Como el Hombre Cashel, la Mujer Haraldskjaer y muchos otros cuerpos del pantano, está bastante bronceado.

Las momias de los pantanos suelen tener la piel marrón oscura y correosa. (Algunos de ellos incluso mantuvieron su cabello teñido de rojo después de su muerte). Esto probablemente se deba al musgo sphagnum, un polímero recién descubierto que rezuma del musgo sphagnum muerto. El cuero se produce en un proceso que refuerza los lazos entre algunas de las fibras naturales de la piel de los animales. Como agente bronceador, el sphagnum tiene el mismo efecto en la piel humana, haciéndola dura y del color del té.

Sphagnum también se une al nitrógeno, que las bacterias necesitan para sobrevivir. Por lo tanto, al eliminar el nitrógeno del medio ambiente, el sphagnum ayuda a prevenir la propagación de microorganismos que normalmente destruirían los restos humanos y animales. Además, el musgo sphagnum, con el ácido que transforma, extrae calcio de los cadáveres.

Los huesos se debilitan en el proceso. Aunque el sphagnum hace un gran trabajo preservando la piel, su calcio no es ideal para los esqueletos. En algunos pantanos se encontraron momias con huesos blandos y muy frágiles, casi tan fuertes como cartón y deformados por turba espesa.

Pero esto supone que el proceso de descalcificación no los elimina por completo. Se han encontrado muchos cuerpos de pantano deshuesados ​​y algunas de las momias están completamente deshuesadas. Se trata básicamente de bolsas de piel endurecida por humanos envueltas alrededor de ciertos órganos conservados.

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Deshuesado

Sin embargo, no todos los pantanos son hostiles a los huesos. El nivel de acidez del agua varía de un pantano a otro, lo que repercute en la conservación de los cadáveres. Los arqueólogos han descubierto que en los pantanos verdaderamente ácidos, las momias residentes tienen mucha piel y tejido blando, pero huesos débiles o ausentes.

Pero hay lugares pantanosos con agua relativamente alcalina o “básica”. Aquí, el medio ambiente tiene un efecto más o menos opuesto sobre los cadáveres. Vea el sitio arqueológico Windover, un lago con fondo de turba en Florida que se convirtió en el lugar de descanso final de docenas de nativos americanos desde hace 6,990 hasta 8,120 años.

Los restos de 168 personas fueron encontrados en la turba. Un gran depósito de conchas de caracol trituradas debajo del tanque suministra al agua carbonatos de magnesio y calcio. Esto hace que el agua sea más alcalina, neutralizando el sphagnum hasta cierto punto. En lugar de bolsas de piel momificadas, el pantano está lleno de huesos desnudos y esqueletos. Desnudos como estaban en el exterior, los huesos antiguos trajeron una gran sorpresa a los científicos: se encontró tejido cerebral en más de 90 cráneos en Windover Pond.

Publicado originalmente: 23 de enero de 2019

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