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Lo que las misiones espaciales √©picas como Cassini nos ense√Īan sobre nosotros

Lo que las misiones espaciales √©picas como Cassini nos ense√Īan sobre nosotros

La nave espacial Cassini ha pasado más de una década en órbita alrededor de Saturno. Se quedó sin combustible y completó su misión al sumergirse en el gigante gaseoso el 15 de septiembre de 2017. NASA / JPL

Antes de encontrar su flamante desaparición en la atmósfera de Saturno el viernes 15 de septiembre, la innovadora misión de la NASA Cassini a Saturno pasó 13 años redefiniendo nuestra visión del hermoso gigante gaseoso anillado, pero sus descubrimientos fueron mucho más allá de la ciencia pura.

Al igual que las misiones espaciales de larga duración que la precedieron, la misión Galileo a Júpiter, las sondas gemelas Voyager y, más recientemente, la misión europea Rosetta, por ejemplo, Cassini cambió irrevocablemente nuestra perspectiva, echó raíces en la vida. con la misión y tuvo un impacto tangible en la sociedad.

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Cambios de paradigma científico

Las distinciones científicas de Cassini son simplemente revolucionarias. Con la ayuda del módulo de aterrizaje europeo Huygens, exploró la atmósfera increíblemente dinámica de Titán, descubriendo vastos lagos de metano líquido y un vasto océano de agua líquida debajo de la superficie. Un examen minucioso de los anillos del planeta reveló detalles sorprendentes y una intrincada relación con sus lunas. Cassini ha estado monitoreando los cambios en la atmósfera de Saturno a lo largo de sus estaciones, una hazaña que solo podría lograrse colocando una sonda de larga vida en órbita alrededor del planeta durante más de una década.

Cassini y la nave espacial Saturno

La científica del proyecto Cassini Linda Spilker (izquierda), el líder del proyecto Earl Maize y el director de ciencia planetaria de la NASA Jim Green (derecha) hablaron en una conferencia de prensa en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) el 13 de septiembre de 2017, cuando la nave espacial Cassini de la NASA se acerca al final de su misión de 20 años.

Imágenes de David McNew / Getty

Y luego está Encelado, una pequeña luna congelada que, hasta la llegada de Cassini en 2004, escondía un secreto.

“Lo que Cassini recordará, su descubrimiento heredado, serán los géiseres de Encelado con el océano con potencial de vida. Es un cambio de paradigma ”, dice Linda J. Spilker, científica del proyecto Cassini que trabaja en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA.

El cambio de paradigma es que, para tener vida, no parece que se necesite un planeta con agua líquida. área – como la Tierra. A diferencia de nuestro mundo, lunas como Encelado, Titán, posiblemente Dione, Europa de Júpiter y Tritón de Neptuno esconden su agua líquida debajo de su superficie. Y estas lunas son abundantes en nuestro sistema solar, dice Spilker.

La búsqueda de vida en Saturno “no estaba en la lista de prelanzamiento de Cassini”, agrega, pero cuando la nave espacial confirmó el océano de agua salada de Encelado después de sobrevolar las enigmáticas columnas de la Luna y recolectar muestras, se convirtió en uno de los lugares más fascinantes. más allá de la Tierra para encontrar biología alienígena.

Larry Soderblom, un científico interdisciplinario de la misión Cassini, comenzó a trabajar en la exploración del espacio planetario profundo en 1966 y trabajó en varios proyectos – desde Mariner, Voyager y Mars Exploration Rovers – pone los hallazgos de Cassini en perspectiva: “Cassini es la culminación de un 50- año de carrera “, dice.” Cuando comencé a explorar el sistema solar cuando era un joven recién salido de la universidad, nuestra visión del exterior del sistema solar era bastante oscura. Esperábamos lunas sin lunas. vida, muerte y latidos sin geología actividad.

En cambio, dice Soderblom, estas lunas son lugares dinámicos. “Descubrimos columnas volcánicas en Ío, un océano líquido en Europa, mares y lluvias, ríos y volcanes, como si salieran de un libro geomórfico sobre la Tierra, en Titán”, dice. “[We’ve] incluso descubrió géiseres emergiendo de Triton, la luna de Neptuno. “Aunque estos lugares son extremadamente fríos y el agua no puede existir en forma líquida, otros productos químicos con puntos de congelación más bajos se convierten en ‘lubricantes’.

Luna luna de Saturno

Los datos recopilados por Cassini confirmaron la existencia de un océano subterráneo líquido en Encelado, una de las enigmáticas lunas de Saturno.

NASA / JPL

“Siempre que te alejas del sol, baja la temperatura y baja la energía, siempre encontrarás ingredientes químicos, composiciones, moléculas que se convierten en el lubricante geológico”, añade Soderblom. “En el caso de la Tierra, es agua y lava volcánica. En el caso de Titán, se trata de metano y todo tipo de hidrocarburos. En el caso de Encelado, es el agua líquida calentada por las mareas, hasta Neptuno, donde el lubricante es nitrógeno. “

Y lo que aprendemos sobre la rica diversidad de planetas, planetas enanos y lunas. Ntro sistema solar, no debemos subestimar lo que podemos descubrir en otros sistemas estelares, dice Soderblom. “Los exoplanetas no serán objetos muertos, sin vida; serán ricos en todo lo que la Madre Naturaleza pueda recolectar”.

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Más allá de la ciencia

La exploración espacial tiene la capacidad de poner nuestro lugar en el universo en perspectiva, pero va más allá de la ciencia: tiene un impacto en la sociedad. Como la famosa fotografía “Pale Blue Dot” de una Tierra distante capturada por la nave espacial Voyager 1 cuando cruzaba las fronteras desconocidas de nuestro sistema solar, en la representación de la Tierra de Cassini durante el evento “Wave”. Para Saturno “en 2013, la exploración espacial puede dar al mundo un sentido de” solidaridad “.

“Nuestro mundo es más que la Tierra, el espacio es nuestro mundo”, dice Kevin Gill, un ingeniero de software de ciencia de datos que también trabaja en el JPL de la NASA para el procesamiento de imágenes de Cassini, principalmente para crear conciencia pública. “Para obtener más conocimiento y comprensión de cómo es nuestro mundo, esto incluye a Saturno”, agrega. “Obtener estas imágenes y poner la ciencia a la vista del público es útil para ampliar la visión de la humanidad de dónde vivimos y fortalece nuestra conciencia de lo que nos rodea”.

Cassini y la nave espacial Saturno

El 15 de septiembre de 2017, los miembros del equipo científico de Cassini celebran la confirmación de la pérdida final de señal de la nave espacial Cassini, lo que indica la destrucción de Cassini en la atmósfera de Saturno.

Imágenes de Robyn Beck / AFP / Getty

Estas imágenes del espacio también actúan como un catalizador para dar optimismo a la gente, dice Spilker, “especialmente en tiempos oscuros, cuando pensamos en guerras, tragedias y desastres, aquí tenemos algo que da” esperanza a la gente “.

Gill está de acuerdo: “Hay belleza más allá del conflicto”.

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