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Lo que realmente significan las categorías de huracanes

Lo que realmente significan las categorías de huracanes

El huracán Irma alcanzó una velocidad máxima sostenida del viento de 185 millas por hora (297 km / h), lo que lo convierte en el huracán más fuerte jamás formado en el Océano Atlántico. NOAA

Cuando la temporada de huracanes llega el 1 de junio de cada año, frases como “tormenta”, “velocidad del viento” y “muro de ojos” de repente se convierten en parte del vocabulario de verano en los Estados Unidos. Pero probablemente las palabras más importantes que debe conocer sobre un huracán son las que describen su poder, e incluyen si es de categoría 1 o de categoría 5. La variación entre la fuerza de estas dos tormentas puede significar la diferencia entre la vida y la muerte.

Los meteorólogos clasifican los huracanes de uno a cinco en la escala Saffir-Simpson. La escala es un criterio que tiene en cuenta la velocidad del viento, la ola de tormenta y la presión atmosférica de un huracán. La escala comienza con un huracán de categoría 1, el menos poderoso y peligroso, y avanza hacia su cumbre en la categoría 5, el más catastrófico. Pero, ¿cómo surgió la escala Saffir-Simpson y qué significa? Te lo contamos en un momento. Veamos primero qué es un huracán, cómo se forma y por qué debemos ser conscientes de su poder destructivo.

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¿Qué es un huracán?

Los huracanes se encuentran entre las tormentas más violentas del planeta y se originan como perturbaciones tropicales cerca del ecuador, donde el agua cálida, el aire húmedo y el movimiento arremolinado de la Tierra crean vientos, nubes y tormentas. A medida que estas perturbaciones atraviesan el océano, el aire cálido y húmedo se eleva y es reemplazado por aire más frío. El aire más frío se condensa y cae a la superficie del océano para calentarse nuevamente. El ciclo se repite y las perturbaciones tropicales cobran fuerza y ​​giran más rápido a medida que el viento gana velocidad y el aire más húmedo y cálido es empujado hacia arriba.

Cuando la velocidad del viento alcanza las 25-38 millas (45-61 kilómetros) por hora, la perturbación tropical se convierte en una depresión tropical, que se convierte en tormenta tropical cuando los vientos alcanzan las 39 millas (62 kilómetros) por hora. Las tormentas tropicales son como enormes aspiradoras de esteroides: absorben una cantidad generosa de humedad y calor del agua del océano, lo que agrega más combustible a la creciente tormenta. Un ojo comienza a formarse cuando los vientos giran en sentido antihorario a una velocidad tremenda. Un huracán surge cuando los vientos se calculan a 74 millas (119 kilómetros) por hora.

Cuando la tormenta cruza el océano, gana velocidad y fuerza. La baja presión atmosférica obliga al agua del océano a formar un enorme montículo cerca del ojo, lo que podría crear una ola de tormenta devastadora cuando la pared de agua golpee la tierra. Cuanto más calor y humedad consume un huracán, más poderosa se vuelve la tormenta. Aquí es donde entra en juego la escala Saffir-Simpson.

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¿Qué es la escala Saffir-Simpson?

La escala de uno a cinco se creó cuando Robert H. Simpson era director del Centro Nacional de Huracanes en 1969, cuando el huracán Camille azotó el Caribe y las cálidas aguas del Golfo de México. Sus vientos se registraron a 190 millas (306 kilómetros) por hora cuando golpeó el Mississippi. La cifra oficial de muertos por viento, tormentas y lluvia fue de 256.

“No podía comunicarme con personas como la Oficina de Planificación de Emergencias, la Cruz Roja Estadounidense, el Ejército de Salvación y cualquier agencia estatal que se estuviera preparando para la tormenta”, se quejó Simpson en el libro Hurricane. Ver: Predicción de las tormentas más mortíferas en tierra. “No pude capear la tormenta para responder la pregunta: ‘¿Qué tipo de recursos necesitamos poner en esta área en particular para hacer nuestro trabajo? “Necesitaba algo que les diera una idea, por lo que necesitarían saber qué recursos necesitaban para capear la tormenta”.

En 1971, Herbert S. Saffir trabajaba como ingeniero en Florida, preparando un informe para las Naciones Unidas sobre códigos de construcción capaces de resistir el embate de los vientos de alta velocidad. Finalmente, produjo una tabla que describe el daño a los edificios causado por el viento a diferentes velocidades. Calculó cinco categorías de huracanes en función del daño que cada uno podría causar. En 1972, Simpson tomó los números de Saffir y los correlacionó con estimaciones de olas de tormenta y presión barométrica. El resultado fue la escala Saffir-Simpson. En 1975, se utilizó ampliamente la escala Saffir-Simpson. Las autoridades locales, estatales y federales, sin mencionar al público en general, ahora tenían un cuadro fácil de leer y comprensible que describe el impacto de un huracán.

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¿Qué significan las categorías de huracanes?

Según la escala de Saffir-Simpson:

  • Categoría 1 las tormentas sostenían vientos de 74 a 95 millas (119 a 153 kilómetros) por hora. Son vientos peligrosos que pueden dañar techos, romper ramas de árboles y arrancar algunos árboles. Pueden ocurrir cortes de energía. La ola de tormenta puede oscilar entre 1,2 y 1,5 metros (4 a 5 pies).
  • Categoría 2 las tormentas sostuvieron vientos de 96 a 110 millas (154 a 177 km). Los vientos a esta velocidad pueden causar daños importantes, incluida la pérdida de energía, carreteras destruidas y daños importantes en el techo y el revestimiento de casas bien construidas. La ola de tormenta puede alcanzar hasta 2,4 metros (8 pies).
  • Categoría 3 las tormentas sostenían vientos de 111 a 129 millas (178 a 208 kilómetros) por hora. Los daños a las viviendas pueden ser importantes. Es posible que la electricidad y el agua no estén disponibles semanas después de que pase la tormenta. La ola de tormenta puede oscilar entre 2,7 y 3,6 metros (9 y 12 pies).
  • Categoría 4 las tormentas sostenían vientos de 130 a 156 millas (209 a 251 kilómetros) por hora. Los daños a la propiedad pueden ser graves. La mayoría de los árboles se rompen o son arrancados de raíz. La electricidad puede cortarse durante meses y gran parte del área devastada por la tormenta quedará inhabitable durante semanas o meses. La ola de la tormenta está entre 3,9 y 5,4 metros (13 y 18 pies).
  • Categoría 5 las tormentas mantuvieron vientos de 157 millas (252 kilómetros) por hora o más. Los huracanes de categoría 5 son los más catastróficos y causarán el colapso total de los techos y edificios, el colapso de las paredes y el aislamiento del vecindario debido a la caída de árboles y líneas eléctricas. Las olas con tormentas de esta fuerza pueden alcanzar más de 18 pies (5,4 metros).

Si bien la escala Saffir-Simpson es una buena herramienta de medición, en realidad no cuenta toda la historia del impacto de un huracán. Los huracanes contienen mucha energía cinética y, como subproducto, la potencia de un huracán aumenta exponencialmente de una categoría a otra a medida que aumenta la velocidad del viento. Un huracán de categoría 5, por ejemplo, es 500 veces más poderoso que un huracán de categoría 1. ¿Cómo se relaciona esto con los daños a la propiedad? En comparación con un huracán de categoría 1, un huracán de categoría 2 puede causar siete veces más daño, mientras que una tormenta de categoría 5 puede causar 144 veces más daño.

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Publicado originalmente: 7 de septiembre de 2017