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Los elefantes pueden aprender a oler las minas terrestres

Los elefantes pueden aprender a oler las minas terrestres

Los elefantes pueden detectar minas terrestres basándose en el olor, según un nuevo estudio. Comentario de StuffWorks

El biólogo Michael Chase estaba siguiendo a los elefantes africanos a principios de la década de 2000 cuando notó un fenómeno sorprendente. Los elefantes que huyeron de la guerra civil de Angola en los países vecinos emigraron a su antigua reserva natural. En la primera parte del viaje, algunos elefantes pisotearon las minas y sufrieron horribles muertes luego de que les arrancaran las piernas. Pero los elefantes que siguieron lograron evitar ese destino y regresar sanos y salvos a la reserva.

Cuando Chase analizó los movimientos de los elefantes que seguía con collares activados por satélite y los comparó con un mapa de campos minados conocidos, notó que los animales parecían evitar deliberadamente las minas. En ese momento, una hipótesis era que los animales sociales altamente inteligentes aprendieron de la experiencia de sus predecesores.

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Pero desde entonces, los científicos se han centrado cada vez más en otra explicación, que tiene el potencial de ayudar a los humanos a evitar un destino similar. Creen que los elefantes, con su olfato superior, pueden evitar las minas detectando su olor.

En la selva sudafricana, investigadores respaldados por fondos de la Oficina de Investigación del Ejército de los EE. UU. Intentaron entrenar a los elefantes para olfatear minas terrestres y otros explosivos peligrosos y alertar a los humanos de su presencia. Un informe de Reuters describió el desempeño de un elefante macho de 17 años llamado Chishuru, quien bajó una fila de cubos, hundió su trompa en cada uno y levantó su pata delantera cuando encontró uno con una bola de algodón. Impregnado con olor a explosivos. En varias pruebas, Chishuru identificó correctamente el cubo que contenía el explosivo y fue recompensado con una fruta.

Si bien los investigadores han estado tratando durante años de desarrollar tecnología electrónica para detectar minas terrestres por olor, los animales tienen ventajas significativas para olfatear explosivos, dice John Kauer, profesor emérito de neurociencia en la Universidad de Tufts. Kauer desarrolló esta tecnología para detectar minas terrestres.

“Fue difícil crear dispositivos tan sensibles”, explica. “Pero eso es solo parte del problema. Incluso con la robótica moderna, es difícil fabricar un dispositivo que tenga la capacidad de buscar un animal. Si huelen un olor, se concentran en él. La ubicación y cómo lo hacen. Todavía no entendido y entendido. Difícil de replicar “.

Además, dice, los animales tienen la capacidad de detectar un olor específico, como el vapor de un explosivo, entre una serie de otros olores que se encuentran en el medio ambiente. “Es como el efecto ‘cóctel’”, explica. “Si hablas con alguien, incluso si la persona detrás de ti habla más fuerte que esa persona, puedes filtrar y escuchar la voz correcta”.

Se podría pensar que las minas antipersonal no son fáciles de detectar. Las armas consisten en una carcasa de metal o plástico que contiene el explosivo, generalmente trinitrotolueno químico, más conocido como TNT, y está enterrado en el suelo, lo que puede parecer ahogar cualquier aroma de las armas explosivas. Pero según un artículo de la American Chemical Society de 2008, el vapor se escapa de los recintos y se eleva por encima del suelo. Es una impureza química que queda del proceso de fabricación de explosivos, 2,4 dinitrotolueno (DNT), que en realidad huele más que el propio TNT, según Kauer.

Aunque este olor todavía es demasiado débil para los humanos, los animales pueden detectarlo. Los perros, cuyas narices pueden ser hasta 100.000 veces más sensibles que las nuestras, han sido entrenados durante mucho tiempo para detectar explosivos. Las ratas también se utilizan para la detección, y los investigadores del Laboratorio Nacional de Los Alamos del gobierno de EE. UU. Experimentaron enseñando a las abejas a reaccionar a los vapores de TNT, C4 y otros explosivos.

Pero los elefantes pueden tener el mayor potencial. Además de sus narices gigantes, un estudio de 2002 descubrió que tienen una capacidad extremadamente sofisticada para identificar olores químicos y, de hecho, pueden determinar la edad, el tamaño y la propensión a aparearse de otro elefante basándose en una bocanada de orina. Un estudio de 2014 realizado por investigadores japoneses descubrió que tenían alrededor de 2.000 genes diferentes dedicados a controlar los receptores de olores, el doble que los perros y cinco veces los de los humanos.

Los investigadores militares, sin embargo, no tienen planes de enviar elefantes a campos de minas para exponer las minas. En cambio, planean usar robots para recolectar muestras de olores de posibles campos de minas, que luego serían devueltas a un lugar seguro donde los elefantes puedan analizarlas de manera segura.

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