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¿Los humanos realmente descienden de los monos?

¿Los humanos realmente descienden de los monos?

Lleno de respuestas

Hoy, la región de Middle Awash es calurosa e inhóspita bajo el sol del desierto. Pero hace 10 millones de años, según paleontólogos y geólogos, albergaba un bosque fresco y húmedo lleno de vida. Es posible que una criatura parecida a un mono N. nakayamai vivido en estos fértiles bosques? Además, ¿es posible que la criatura esté empezando a experimentar un nuevo estilo de vida, uno que lo dejó caer al suelo del árbol? Los científicos creen esto y han estado viniendo a la región de Middle Awash durante años, así como a los puntos al sur, para aprender cuándo y cómo la especie humana se separó de los grandes simios.

Uno de los descubrimientos más importantes de Middle Awash se produjo en 1994, cuando un equipo de científicos dirigido por Tim White de la Universidad de California, Berkeley, descubrió restos esqueléticos que incluían huesos del cráneo, pelvis, manos y pies. Cuando el equipo reconstruyó el esqueleto, revelaron un homínido muy joven que caminaba erguido mientras sostenía un dedo del pie opuesto, una característica que se encuentra comúnmente en los primates trepadores. Llamaron a la nueva especie Ardipithecus ramidus, o Ardi para abreviar, y determinó que vivió hace 4,4 millones de años. En los círculos antropológicos, Ardi disfrutaba casi de la misma reputación que Lucy (Australopithecus afarensis), el homínido de 3,2 millones de años descubierto en 1974 por Donald Johanson en Hadar, Etiopía.

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Lucy fue el antepasado humano más antiguo conocido en años y, durante un tiempo, pareció que los científicos nunca podrían profundizar en nuestro oscuro pasado. Luego vino Ardi y, más recientemente, otros descubrimientos notables. En 1997, los científicos descubrieron los huesos de una nueva especie, Ardipithecus kadabba, que vivió en la región de Middle Awash hace entre 5 y 6 millones de años. Y en 2000, Martin Pickford y Brigitte Senut del Collège de France y un equipo de museos comunitarios de Kenia desenterraron uno de los homínidos más antiguos hasta la fecha. Su nombre oficial era Orrorin tugenensis, pero los científicos lo llamaron el Hombre del Milenio. Este homínido del tamaño de un chimpancé vivió hace 6 millones de años en las colinas de Tugen en Kenia, donde pasó tiempo en los árboles y el suelo. Mientras estaba en el suelo, probablemente caminaba erguido.

Hoy en día, los científicos están trabajando para cerrar la brecha entre el hombre antiguo y el verdadero “eslabón perdido”: el antepasado común que dio a luz a los humanos en una línea y los grandes simios en otra. El podria N. nakayamai ¿Será ese vínculo, o hay alguna otra especie en el medio? La respuesta probablemente esté enterrada en el suelo seco de África Oriental.

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Sí, los humanos y los monos están estrechamente relacionados, pero no tanto como puedas imaginar.

Howard Kingnorth / Getty Images

Desde que Charles Darwin publicó la Teoría de la Evolución utilizando la selección natural en 1859, los mitos y las malas interpretaciones han erosionado la comprensión pública de sus ideas. Por ejemplo, algunas personas todavía sostienen que la evolución no es una teoría científica válida porque no se puede probar. Eso definitivamente no es cierto. Los científicos han llevado a cabo con éxito varias pruebas de laboratorio que respaldan los principios fundamentales de la evolución. Y los científicos en el campo pudieron usar el registro fósil para responder preguntas importantes sobre la selección natural y cómo los organismos cambian con el tiempo.

Sin embargo, el mito de la evolución no es falsable y sigue siendo popular. Lo mismo es cierto para esto: la segunda ley de la termodinámica, que dice que un sistema ordenado siempre se desordenará, hace que la evolución sea imposible. Este mito refleja un malentendido general de entropía, el término utilizado por los físicos para describir el azar o el desorden. La segunda ley establece que la entropía total de un sistema cerrado no puede disminuir, pero permite que las partes de un sistema se vuelvan más ordenadas hasta que otras partes se vuelvan menos ordenadas. En otras palabras, la evolución y la segunda ley de la termodinámica pueden coexistir en armonía.

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Uno de los mitos más perdurables, sin embargo, se refiere a la relación de los humanos con los grandes simios, un grupo de primates que incluye al gorila, el orangután y el chimpancé. Alguien que crea en el mito dirá: “Si la evolución existe, entonces los humanos deben descender directamente de los monos. Los monos deben transformarse, paso a paso, en seres humanos”. Esa misma persona a menudo seguirá esta observación: “Si los monos ‘se vuelven’ humanos, entonces los monos ya no deberían existir”. Si bien hay varias formas de atacar esta afirmación, la refutación básica es simple: los humanos no descienden de los monos. Esto no quiere decir que los humanos y los monos no estén relacionados, pero la relación no se puede rastrear a lo largo de una línea directa, convirtiéndose una forma en otra. Debe dibujarse a lo largo de dos líneas independientes, muy distantes en el tiempo hasta que las dos líneas se unan.

La intersección de las dos líneas representa algo especial, lo que los biólogos llaman ancestro común. Este antepasado del mono, que probablemente vivió hace entre 5 y 11 millones de años en África, dio lugar a dos linajes distintos, uno que resultó en homínidos, especies similares a los humanos, y el otro, en especies de grandes simios que viven en la actualidad. O, para usar una analogía con el árbol genealógico, el antepasado común ocupaba un tronco, que luego se dividía en dos ramas. Los homínidos se desarrollaron a lo largo de una rama, mientras que las especies de grandes simios se desarrollaron a lo largo de otra rama.

¿Cómo era este ancestro común? Aunque el registro fósil fue tacaño con las respuestas, parece lógico que el animal tuviera características humanas y de mono. En 2007, los científicos japoneses creen haber encontrado la mandíbula y los dientes de este animal. Al estudiar el tamaño y la forma de los dientes, determinaron que el mono era del tamaño de un gorila y tenía apetito por las nueces y las semillas duras. Ellos lo llamaron Nakalipithecus nakayamai y calculó que su edad era de 10 millones de años. Esto coloca al mono en el lugar correcto en la línea de tiempo. Lo más importante es que los científicos encontraron los huesos antiguos en las colinas de Samburu en el norte de Kenia. Quien pone N. nakayamai en la posición geográfica correcta, a lo largo de una trayectoria evolutiva de homínidos que se extiende por varios cientos de kilómetros en África Oriental. La región de Middle Awash en Etiopía se encuentra al norte, donde el continente africano se detiene en el Mar Rojo.

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