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Los Pikas son los Pikachu de la naturaleza.

Los Pikas son los Pikachu de la naturaleza.

El pika americanoOchotona Princeps) es originaria de las regiones alpinas del oeste de Estados Unidos y Canadá. Arterra / Universal Images Group / Getty Images

¿Conoces al personaje de Pokémon Pikachu? ¿Hermoso, verdad? La inspiración para este niño chillón es el pika americano, que vive en las regiones montañosas azotadas por el viento a gran altitud del oeste de Estados Unidos y Canadá. Parecen roedores, pero estos pequeños mamíferos resistentes son en realidad lagomorfos, un grupo de animales estrictamente herbívoros que incluye solo conejos, liebres y pikas.

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Los pikas son como conejos vocales

Las pikas americanas pasan sus días cortando hierba en los prados de las montañas, alimentando a los búhos y comadrejas y, como todos los lagomorfos, comiendo sus propios excrementos. También hacen dos tipos de caca: una bola seca que dejan atrás y otra más suave y nutritiva que guardan como botana para después. Algunas poblaciones de pika tienden a ocultar o almacenar plantas ricas en toxinas fenólicas, las mismas sustancias químicas que hacen que el vino tinto y el café tengan un sabor astringente. Estos químicos no son buenos para el sistema digestivo del pika en grandes cantidades, pero cuando las toxinas se descomponen con el tiempo en los pajar (las pilas de material vegetal que los pikas recolectan y almacenan para su comida de invierno), actúan como agentes. Antimicrobianos, ayudando a preservar la biomasa vegetal durante el invierno.

A diferencia de la mayoría de los conejos y liebres, los pikas suelen utilizar una variedad de fuertes vocalizaciones para comunicarse. Son individualmente territoriales, pero forman “colonias” libres de un puñado de animales que activan alarmas de voz para alertarse entre sí cuando aparecen depredadores o amenazas, como otros pikas intrusos.

“Estos vínculos varían de una región a otra como dialecto”, dice Johanna Varner, profesora asistente de biología en la Universidad de Colorado Mesa. “Un pika de Colorado puede tener un tono alto diferente al de un pika de Utah, California u Oregon”.

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Los pikas son muy intolerantes al calor

Las pikas americanas no hibernan durante los fríos inviernos de montaña; de hecho, pueden sobrevivir a todo tipo de condiciones climáticas adversas, pero no pueden tolerar el calor; comienzan a morir si la temperatura sube por encima de los 75 grados. Centígrado).

Esto se debe a su tasa metabólica extremadamente alta, que les ayuda a generar calor durante los largos y fríos inviernos de montaña. Una tasa metabólica alta da como resultado una temperatura corporal alta en reposo, casi 104 grados Fahrenheit (40 grados Celsius), que para los humanos es una fiebre indescriptiblemente alta. También es muy alto, incluso para un pika, pero mantienen la temperatura interna lo suficientemente cerca como para ser letales. En comparación con los pikas estadounidenses, los humanos tienen casi el doble de grados entre la temperatura corporal en reposo y una fiebre mortal.

“Los pikas tienen una conductividad térmica muy baja a través de su piel de conejo, por lo que retienen el calor corporal mejor que muchos otros mamíferos de su tamaño”, dijo Chris Ray, investigador del Instituto de Investigación Ártica y Alpina de la Universidad de Colorado. “No están adaptados para disipar activamente el calor jadeando, sudando o exponiendo la piel desnuda. Estas características físicas los ayudan a sobrevivir el invierno, pero las actividades de verano pueden llevar la temperatura del pika a la zona letal. A lugares donde puede difundir pasivamente el calor”.

La intolerancia al calor del pika significa que el cambio climático global es un problema aún más urgente para él que para muchos otros animales terrestres. Debido a que viven en pequeñas islas en lo alto de las montañas, no hay forma de migrar a lugares más fríos, y con las temperaturas récord recientes aquí en la Tierra, las pikas estadounidenses se han retirado aún más hacia los picos de las montañas.

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medidas de conservación

El Programa de Respuesta al Cambio Climático del Servicio de Parques Nacionales ha desarrollado un protocolo específico para abordar la recuperación de pika, aunque a la pika se le negó la protección federal oficial para las especies en peligro de extinción en 2010. Si hubiera sido incluido en la lista, habría sido el primer animal en la lista como amenazado debido a cambio climático. Aunque actualmente se considera una especie de menor preocupación, los científicos han podido cuantificar su número decreciente. Sin embargo, el Grupo de Trabajo de Cambio Climático de Pika se cerró en 2016.

“Mi opinión personal es que es difícil justificar la preocupación por los pikas cuando todavía hay millones de ellos en la naturaleza y porque no hay mucho que podamos hacer para salvarlos. Comparta cambiando la tendencia de la temperatura global “, dice Ray.” Sin embargo, es posible que podamos mitigar algunos efectos de la temperatura reduciendo otras amenazas, como patógenos y depredadores introducidos o tendencias en la disponibilidad de nutrientes “.

Según Varner, la disminución en el número de pika parece ser variable según la región: hay una disminución en el número en algunas poblaciones y partes de su área de distribución, pero otras parecen ser más estables, o al menos no están disminuyendo tan rápidamente. .

Lo que es algo bueno. Y ahora, solo por diversión, aquí hay un pequeño pika haciendo su mejor Freddie Mercury:

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