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¿Los psicópatas criminales disfrutan del miedo a los demás o simplemente no se dan cuenta?

¿Los psicópatas criminales disfrutan del miedo a los demás o simplemente no se dan cuenta?
Ted Bundy, ejecutado en enero de 1989 por el salvaje asesinato de al menos 16 mujeres

Foto AP / Mark Foley

Cuando la mayoría de nosotros pensamos en asesinos como Ted Bundy o John Wayne Gacy, imaginamos a personas que se sienten obligadas a herir a otros seres humanos, a quienes les gusta asustar a la gente y que no sienten remordimiento por sus acciones. Y, en su mayor parte, estas caracterizaciones son bastante correctas. Los asesinos en serie (y muchos otros tipos de delincuentes violentos) generalmente se consideran psicópatas con características agresivas y antisociales. Pero no todos los psicópatas son violentos: algunos son “simplemente” manipuladores, deshonestos e incapaces de sentir emociones profundas, y pueden fusionarse con la sociedad con relativa facilidad. Un CEO que priva a sus empleados de la jubilación y luego se va sin ningún signo de arrepentimiento puede ser un psicópata. Los psicópatas, violentos o no violentos, no tienen “brújula moral”, ni conciencia. No se sienten culpables por los crímenes o traiciones que cometen. Un estudio reciente sobre los cerebros de los psicópatas, publicado en el British Journal of Psychiatry, podría arrojar algo de luz sobre lo que está, y lo que no, sucediendo en sus mentes.

Durante años, los investigadores y psiquiatras han entendido que los psicópatas reaccionan de manera diferente a los estímulos externos y han teorizado que esta respuesta anormal tiene sus raíces en el cerebro. La idea es que los psicópatas procesan la información de manera diferente a los no psicópatas, y muchos estudios científicos que utilizan imágenes de resonancia magnética funcional (fMRI) para visualizar la actividad cerebral lo han confirmado. En 2003, un estudio presentado en una conferencia en Gran Bretaña mostró que cuando las personas “normales” mienten, hay un aumento en la actividad del lóbulo frontal que sugiere que experimentan culpa e incomodidad; pero cuando los psicópatas mienten, la actividad cerebral no aumenta. Un estudio anterior descubrió que cuando los psicópatas veían palabras con carga emocional como “violación” o “asesinato”, los cambios en su actividad cerebral eran completamente diferentes de los cambios que ocurrían cuando los no psicópatas veían esas palabras. El aumento de la actividad cerebral en los psicópatas ni siquiera se ha producido en el sistema límbico, donde tiene lugar el procesamiento del lenguaje.

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En 2006, un grupo de científicos con sede en Londres publicó los resultados de un estudio que podría aportar más información sobre la base biológica de la psicopatía. Parece que los psicópatas pueden percibir los signos del miedo en otras personas de una manera que no es comparable a la forma en que la mayoría de nosotros los experimentamos. De hecho, es posible que no lo sientan.

El estudio tuvo como objetivo probar la idea de que los psicópatas no sienten empatía con el sufrimiento de otras personas, no pueden entenderlo, sentirlo o responder a él de manera adecuada, porque no pueden ver los signos del sufrimiento. Específicamente, este estudio evaluó las respuestas de nueve personas “normales” y seis psicópatas criminales a los típicos signos faciales y vocales de miedo y tristeza. Todos los sujetos estaban conectados a un equipo de resonancia magnética funcional que midió sus respuestas neurológicas a los estímulos. En este contexto, “respuesta” generalmente significa un aumento en el flujo sanguíneo y / o un aumento en la activación de neuronas, que transportan señales cerebrales.

Los investigadores mostraron a los dos grupos de sujetos dos conjuntos diferentes de imágenes: una de caras felices y caras neutrales, y otra de caras asustadas y neutrales. Los rostros neutrales establecen una línea de base para la actividad cerebral.

Cuando los individuos no psicopáticos vieron una cara feliz, las regiones fusiformes y extraestriadas del cerebro, las principales áreas responsables del procesamiento de imágenes de las expresiones faciales, mostraron mayor actividad que su respuesta a una cara neutral. Los cerebros psicopáticos también mostraron una mayor actividad en respuesta a las caras felices, aunque menos que un aumento en comparación con el grupo no psicopático. Sin embargo, mientras que los no psicópatas mostraron un aumento similar en la actividad cerebral en respuesta a rostros angustiados, los psicópatas no lo hicieron. De hecho, cuando los psicópatas vieron caras tristes o asustadas, sus escáneres cerebrales mostraron menos actividad neuronal que cuando vieron caras neutrales.

Los investigadores concluyeron que, en los psicópatas, las vías neuronales que se cree procesan las señales de angustia humana no son funcionales o funcionan de manera completamente diferente a la de la población general. Esto puede explicar, al menos en parte, por qué los psicópatas no se identifican con la angustia emocional de sus víctimas. Los resultados del estudio pueden ser útiles para comprender cómo funciona la psicopatía a nivel neurológico, pero en un artículo de BBC News, el investigador de psicopatía, el Dr. Nicola Gray de la Universidad de Cardiff, explica: sí.

Para obtener más información sobre psicopatía, psiquiatría anormal y temas relacionados, consulte los enlaces en la página siguiente.

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