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Marcha hacia las estrellas

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Fw: Reflexión: las velas solares son el futuro de los viajes espaciales Como funcionan las cosas

Uno de los muchos desafíos de la exploración espacial es la propulsión. ¿En qué método debe confiar para llevar su nave espacial a su destino? Nuestros primeros esfuerzos en el espacio dependieron del combustible químico para cohetes. Este combustible es denso en energía, pero también ocupa espacio y es pesado y caro. Peor aún, cuando su barco se queda sin combustible, está prácticamente atascado.

Hemos estado explorando alternativas a los cohetes químicos durante varios años y una de las opciones más prometedoras es la navegación solar. Aquí en la Tierra, usamos velas para atrapar el viento y transferir el impulso a los barcos. En el espacio, las velas solares capturarían fotones, las partículas fundamentales de luz.

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Los fotones pueden proporcionar una onda muy delicada. Da la impresión de que serían terribles para los astronautas. Pero a medida que miles de millones de fotones continúan proporcionando estos suaves impulsos contra el material reflectante de la vela solar, comienzan a acumularse.

Además, los fotones obviamente viajan a la velocidad de la luz. Esto significa que incluso cuando la nave espacial aceleró a velocidades increíbles, continúa recibiendo energía de la colisión de fotones. Al menos hasta que esté fuera del alcance de la estrella más cercana.

En el video, mencionamos un proyecto de Kickstarter para financiar un experimento de vela solar que usaría velas solares para propulsión por primera vez (un experimento anterior probó con éxito el mecanismo de despliegue de la vela solar). Este proyecto tenía una meta de $ 200,000 y fue patrocinado por Bill Nye, CEO de The Planetary Society. El proyecto no solo logró su objetivo, sino que los patrocinadores contribuyeron con un total de $ 1,241,615 al esfuerzo. Esto significa que deberíamos ver a Project LightSail implementar su vela solar en 2016.

Mientras tanto, otros equipos también están probando velas solares. En octubre de 2015, la NASA anunció que utilizaría la tecnología de velas solares en una misión de sobrevuelo de asteroides en 2018, con el objetivo adicional de poner la tecnología a disposición del mercado. Esto permitiría a otras organizaciones del sector espacial aprovechar la propulsión de velas solares.

¿Se utilizarán velas solares para transportar humanos? Es posible, aunque también son probables otros métodos, como la propulsión iónica. En última instancia, la tecnología de velas solares puede convertirse en la forma eficiente y relativamente económica de transportar carga al espacio.

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