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Marte explicó

Marte explicó
Marte tiene una superficie muy polvorienta. Los vientos fuertes ocasionales pueden causar tormentas de polvo tan grandes que pueden cubrir todo el planeta. Compare la imagen de la derecha con la de la izquierda. La imagen de la derecha es vívida; a la izquierda, una enorme tormenta de arena nubló la superficie del planeta.

Foto cortesía de NASA.

Marte, que es el cuarto planeta desde el Sol y el tercero más pequeño en tamaño, lleva el nombre de su color rojo oxidado. La gente asociaba el color rojo sangre del planeta con la guerra, por eso lo llamaron Marte, en honor al dios romano de la guerra. Hay una explicación simple para el color rojo de Marte: su suelo contiene óxido de hierro, más conocido como óxido.

Ningún otro planeta de nuestro sistema solar ha provocado tanta especulación como este punto rojo en el cielo nocturno. Entre las razones de toda especulación se encuentran las características de luz y oscuridad en Marte que se pueden ver usando solo un telescopio de tamaño mediano. Y con las condiciones de visualización adecuadas, puede ver que Marte tiene áreas de color rojo claro y áreas más oscuras que parecen estar conectadas de alguna manera. Además, los casquetes polares van y vienen con las estaciones de Marte.

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Marte tiene dos lunas muy pequeñas, Fobos y Demos, que llevan el nombre de los caballos que tiraban del carro del dios romano. Estas lunas fueron probablemente asteroides capturados por la atracción gravitacional del planeta cuando se acercaron demasiado a Marte.

La parte superior de Olympus Mons se muestra arriba.  Es la montaña más grande de nuestro sistema solar.  Es un volcán extinto que tiene más de tres veces la altura del Monte Everest.  Las depresiones en esta imagen se llaman
La parte superior de Olympus Mons se muestra arriba. Es la montaña más grande de nuestro sistema solar. Es un volcán extinto que tiene más de tres veces la altura del Monte Everest. Las depresiones de esta imagen se denominan “pozos de caldera”.

Foto cortesía de NASA.

El viaje de la Tierra a Marte dura unos seis meses. El día marciano dura aproximadamente la misma duración que un día terrestre. Su año es de 687 días terrestres. Y la superficie está muy polvorienta. De hecho, los vientos fuertes ocasionales pueden causar tormentas de polvo tan grandes que pueden cubrir todo el planeta.

Marte tiene muchas características interesantes en su superficie, incluido el volcán más grande del sistema solar, Olympus Mons. Es tan grande que eclipsa al Monte Everest aquí en la Tierra. Afortunadamente, Olympus Mons está inactivo. El Cañón de Marte de Valles Marineris es 11 veces más largo y cuatro veces más profundo que el Gran Cañón de Arizona. Todo esto y más conforma un planeta de aproximadamente la mitad del tamaño de la Tierra.

Durante siglos, la gente se ha preguntado si había vida en Marte o no. Debido a que está tan cerca de la Tierra, quizás el clima sea soportable. Quizás algunas de las líneas que se pueden ver en su superficie sean en realidad ríos de agua, necesarios para la vida. Pero el 4 de julio de 1997, el rover Pathfinder de la NASA aterrizó en Marte. Llevaba un robot robótico más pequeño llamado Sojourner que vagaba por el planeta, devolviendo imágenes increíbles de la superficie de Marte. Los visitantes de la nave espacial de Marte probaron el suelo en busca de signos de vida y no encontraron ninguno.

Pero la información científica no ha resuelto el viejo debate y aún existen muchas teorías, a favor y en contra. Por ejemplo: la falta de vida de Sojourner solo muestra que no había vida específica en la ubicación del robot. Debido a los numerosos volcanes dormidos en Marte, algunos astrónomos creen que cuando estaban activos, la lava y el vapor fluían de ellos. Cuando el vapor se enfrió, cayó como lluvia, alimentando los ríos. (Se cree que grandes ríos en movimiento ya cruzaron la superficie de Marte). En la Tierra, existen formas de vida en el agua, por lo que en algún momento pudo haber existido vida en los ríos marcianos.

Otros científicos creen que no hay vida en Marte porque el planeta hoy en día no tiene agua líquida. El agua parece existir solo en forma de hielo, en los casquetes polares y posiblemente bajo el suelo marciano. Además, la atmósfera marciana es muy delgada, por lo que las temperaturas en Marte están en promedio muy por debajo de cero. Vientos inhóspitos golpean la superficie a velocidades muy altas. No ofrece un entorno agradable en el que vivir.

Luego, el 4 y 25 de enero de 2004, los dos robots de exploración de la NASA aterrizaron en Marte, sirviendo como geólogos robóticos. Continuaron la búsqueda de señales de vida de la NASA, devolviendo imágenes todos los días de las cámaras panorámicas que cada uno llevaba. Los rovers (llamados Spirit y Opportunity) aterrizaron en diferentes lugares, lo que les permitió usar sus herramientas especiales para recolectar muestras de suelo en dos áreas. Sus cargas, que tampoco mostraban señales de vida, no resolvieron el debate sobre la vida en Marte, pero la información y las imágenes que transmitieron hicieron que las conversaciones fueran mucho más coloridas.

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