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Misterioso meteorito vino de un mundo alienígena extinto hace mucho tiempo

Misterioso meteorito vino de un mundo alienígena extinto hace mucho tiempo

El concepto de este artista de la NASA muestra una colisión épica entre un asteroide y un protoplaneta. Un antiguo protoplaneta de nuestro sistema solar parece ser la fuente de un tipo raro de meteorito llamado ureilita. NASA / JPL-Caltech

La mayoría de las piezas de roca espacial que se encuentran en nuestro planeta pertenecen a familias de meteoritos que pueden tener un origen común. Por ejemplo, los meteoritos Shergottite, Nakhlite y Chassignite (CNS) son restos de la corteza marciana lanzados desde la superficie del Planeta Rojo en la historia temprana del Sistema Solar.

¿Pero los Ureilitas? Nadie sabía exactamente de dónde venían.

“Los urilitas son una gran familia de meteoritos acondríticos y sus cuerpos parentales fueron perturbados catastróficamente por un impacto durante los primeros 10 millones de años del sistema solar”, escribieron los investigadores en un estudio publicado en la revista Nature Communications. . 17

Ahora, un famoso asteroide llamado 2008 TC3 está ayudando a los investigadores a aclarar las cosas en torno a las ureilitas. El asteroide de 4 metros de ancho golpeó la Tierra y explotó en la atmósfera sobre el desierto nubio sudanés en 2008, produciendo la caída de un meteorito (ureilitas Almahata Sitta) que se recogió después del impacto.

El camino dejado por TCS 2008 durante su descenso

El camino dejado por TCS 2008 durante su descenso

Shaddad / NASA

Los investigadores recopilaron pistas microscópicas de TC3 2008 para darse cuenta de que este tipo de meteorito no se originó en un conocido objeto. En cambio, es probable que provenga de un pequeño planeta, o protoplaneta, que ha sido durante mucho tiempo parte de nuestro sistema solar.

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Los diamantes son para siempre

Hemos descubierto más de 480 ureilitas en la Tierra, por lo que sabemos que estos meteoritos son ricos en carbono y, a veces, están tachonados de pequeños diamantes. El diamante, como todos sabemos, es solo una forma sofisticada de carbono cristalizado que se desarrolla después de ser expuesto a una presión extrema, y ​​los diamantes naturales contienen marcadores permanentes que pueden revelar los detalles de su historia. Por lo tanto, los diamantes en las ureilitas ayudaron a los científicos a descubrir de dónde podrían provenir estos misteriosos meteoritos.

Usando microscopía electrónica de transmisión (TEM), una técnica que dispara un haz de electrones a través de una muestra para crear una imagen precisa de las estructuras microscópicas del material, los investigadores del Centro Interdisciplinario de Microscopía Electrónica EPFL en Suiza se acercaron a los diamantes. 100 micrones de diámetro; o más o menos el grosor de una hoja de papel) incorporada en la ureilita Almahata Sitta para estudiar sus inclusiones. Las inclusiones son impurezas cristalinas microscópicas que se encuentran dentro de los diamantes. Descubrieron inclusiones de cromita, fosfato y sulfuro de hierro-níquel incrustadas en las muestras y llegaron a una conclusión sorprendente (más sobre eso en un segundo).

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Los planetas bebés no son eternos

Los diamantes de meteorito parecen formarse de tres formas principales:

  1. por colisiones masivas entre, digamos, dos asteroides
  2. por la deposición progresiva de vapores químicos
  3. la presión estática ejercida durante mucho tiempo sobre un material dentro de un gran cuerpo planetario (como la mayoría de los diamantes que se encuentran en la Tierra)

Después de examinar las inclusiones en los diamantes más grandes, los investigadores encontraron que los diamantes probablemente se formaron por una presión constante de 20 GPa (giga-pascal). Este es el tipo de presión que solo se puede mantener dentro de un cuerpo planetario entre las masas de Mercurio y Marte.

Los pequeños diamantes de la muestra también cuentan la (impactante) historia del impacto violento que provocó la explosión de partes del cuerpo de sus padres.

Todo esto significa que los meteoritos de ureilita como las muestras de Almahata Sitta provienen de un cuerpo protoplanetario en la historia temprana del sistema solar que desde entonces ha desaparecido. Nuestro joven sistema solar fue un desastre de impactos planetarios e inestabilidad dinámica durante su primer millón de años, por lo que este objeto ya no está allí. Puede haber sido rociado en el olvido o, más probablemente, expulsado de nuestro sistema estelar después de experimentar un encuentro gravitacional con otro planeta.

Pero, ¿cómo sabemos que las ureilitas no provienen de conocido planetas? Según Cécile Hebert, co-investigadora del estudio, es “porque la composición de estos meteoritos difiere mucho de la de los planetas telúricos restantes”, dijo.

En otras palabras, las ureilitas se ven muy diferentes, de hecho extraterrestre – composición en relación con los planetas ricos en silicatos (telúricos) conocidos de nuestro sistema solar.

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