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Pangolins: las alb√≥ndigas de hormigas dulces de √Āfrica y Asia

Pangolins: las alb√≥ndigas de hormigas dulces de √Āfrica y Asia

El pangolín parece un oso hormiguero o un armadillo, pero está más cerca de un gato o un perro. David Brossard / Flickr (CC By-SA 2.0)

En caso de que se esté preguntando cuáles son los hábitos alimenticios del animal más activo del mundo, es cierto: son mirmecófagos, lo que significa que solo comen hormigas y termitas. Sin embargo, eso no es lo más extraño de ellos. Estos son quizás los mamíferos más extraños que existen, como un diseño caprichoso de un dinosaurio herbívoro de la década de 1950 o un ratón gigante sin orejas con un pelaje extrañamente crujiente. También parecen un animal de diseño artesanal hecho completamente de piñas, así como el tesoro de una alcachofa y un insecto regordete. El animal que todos los bandidos buscan es el pangolín, el simpático y loco hormiguero de África y Asia.

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Originario de Asia y África

Hay ocho especies de pangolín: pangolín chino, pangolín indio, pangolín sunda, pangolín filipino, pangolín gigante, pangolín de vientre blanco, pangolín de vientre negro y pangolín terrestre de Temminck, la mitad de los cuales son nativos de Asia y el resto de África. Aunque parecen osos hormigueros y armadillos, en realidad están más relacionados con perros y gatos, incluso si no tienen dientes. Estos animales solitarios pasan las noches fuera de casa, olfateando hormigueros con sus sensibles narices, usando sus largas y pegajosas lenguas para chupar insectos. La lengua delgada y flexible de un pangolín es realmente una maravilla: muchas veces más larga que todo el cuerpo del animal, cuando no está en uso la mantiene enrollada en una pequeña cámara entre las costillas inferiores y la pelvis. Algunas especies de pangolines también consumen piedras (llamadas gastrolitos) y grava para ayudar a descomponer la presa en el estómago.

Los pangolines suelen ser muy lentos (aunque pueden alcanzar velocidades asombrosas si es necesario) y tienen mala vista, pero mientras estén en la línea de visión del único superpredador de la Tierra, no importa porque tienen buenas estrategias de defensa. Por ejemplo, si un depredador está interesado en un pangolín, el pangolín podría nadar fuera de peligro o el depredador podría enfrentarse a la sustancia apestosa que los pangolines usan para marcar sus territorios.

Sin embargo, la mejor arma que tiene un pangolín es que puede convertirse en una caja de rompecabezas realmente frustrante. Los pangolines están protegidos por una armadura de gruesos copos de queratina tan fuertes que pueden resistir el ataque de un león; simplemente se acurrucan en una pequeña bola como un erizo y son capaces de soportar todo tipo de golpes. . De hecho, los pangolines son los únicos mamíferos con escamas, y estas placas de queratina crecen a lo largo de la vida del animal, al igual que el pelo: se liman constantemente mientras el pangolín hace su trabajo, cavando hoyos, madrigueras y túneles. Sin embargo, no están completamente cubiertos de escamas, sus vientres están desnudos excepto por un poco de cabello.

pangolín

Un pangolín se acurruca a la defensiva en una bola cuando es amenazado, haciéndolo casi indestructible.

Stephencdickson / Wikimedia Commons (CC BY-SA 4.0)

Aunque los pangolines son modestos y dóciles, varias especies son actores importantes en sus ecosistemas. Todavía hay mucho que no sabemos sobre la ecología de los pangolines, pero definitivamente controlan las poblaciones de hormigas y termitas. Las diferentes especies prefieren diferentes tipos de hábitats; algunos, como los pangolines africanos de vientre negro y de vientre blanco, son arborícolas, por lo que usan sus largas garras para trepar y usan curvas y agujeros de árboles como escondites y cámaras. Otras especies de pangolines pasan toda su vida en el suelo, cavando madrigueras y buscando insectos. De hecho, son sus arañazos y madrigueras los que los convierten en miembros importantes de sus ecosistemas: airea el suelo (lo que ayuda al ciclo de los nutrientes). Y las madrigueras de los pangolines pueden proporcionar refugio a muchos otros animales: algunas son lo suficientemente grandes como para que un humano se arrastre, ¡con cámaras lo suficientemente grandes como para que un humano adulto se mantenga erguido!

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el animal más ocupado del mundo

La vida puede ser difícil para un pangolín. Si bien se estima que los pangolines representan aproximadamente el 20% del mercado negro mundial de vida silvestre, cada año se cazan alrededor de 2 millones de animales. Son una fuente tradicional de carne de caza en muchas partes de África y se consideran un manjar en partes del sudeste asiático (principalmente porque son difíciles de encontrar y muy caras, aparentemente carne no muy sabrosa), pero especialmente sus escamas. la gente busca.

Sus escamas se utilizan en la medicina tradicional asiática y africana para tratar todo tipo de dolencias, desde enfermedades cardíacas hasta cáncer, incluso si están hechas solo de queratina, la misma sustancia de la que están hechas el cabello y las uñas. Aunque las escamas de pangolín se han utilizado durante mucho tiempo en la medicina tradicional, ya que son solo uñas largas, no es sorprendente que no haya evidencia científica que respalde las afirmaciones de que tienen valor medicinal. A pesar de esto, el mercado asiático no tiene suficientes hojuelas de pangolín y el comercio ilegal a escala industrial está creciendo, a pesar de las estrictas leyes internacionales que prohíben la caza furtiva.

El comercio ilegal ya ha dado lugar a reducciones sustanciales de las poblaciones de las cuatro especies de pangolines asiáticos, dos de las cuales (pangolines chinos y pangolines sunda) se encuentran actualmente en peligro de extinción. Como resultado de este declive demográfico, junto con el aumento de los lazos comerciales entre África y Asia, las poblaciones de pangolines africanos son cada vez más cazadas y contrabandeadas en Asia.

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conservación del pangolín

En 2016, las ocho especies de pangolines recibieron protecciones más estrictas de la Convención sobre el Comercio Internacional de Especies en Peligro de Extinción (CITES), que prohíbe todo el comercio de pangolines capturados en la naturaleza en todo el mundo. La ley entró en vigor en enero de 2017 y durante ese período se incautaron grandes envíos de productos de pangolín en toda la gama de pangolines en Asia y África.

Si bien es difícil estimar si las protecciones más estrictas están ayudando a las poblaciones de pangolines silvestres, en parte porque son tan tímidos que es difícil encontrar números de población precisos y en parte porque unos pocos años no son lo suficientemente largos para ver una gran recuperación de la población. ., ya que las hembras generalmente producen solo un bebé por año.

Sin embargo, hay motivos para la esperanza. Las nuevas protecciones han creado conciencia sobre la difícil situación de los pangolines pobres: los gobiernos de los 31 países donde se encuentran los pangolines ahora saben lo que tienen, incluso si son difíciles de encontrar.

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