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¿Podría el pasaje noroeste abrir sus puertas?

¿Podría el pasaje noroeste abrir sus puertas?

Un círculo ártico navegable

Un mosaico de imágenes de 2007 muestra que el pasaje noroeste (mostrado en naranja) está abierto. El Pasaje del Noreste (en azul) no se derritió por completo en 2007. Las áreas de color gris oscuro no tienen hielo, mientras que el verde representa las áreas de hielo marino.

Foto cortesía de ESA

Controlar una ruta comercial internacional es un derecho valioso. Para construir y operar el Canal de Panamá, Estados Unidos apoyó una revolución y gastó más que nunca en un proyecto de construcción. Para abrir el Canal de Suez, el gobierno egipcio arrendó sus tierras a una empresa privada francesa y esclavizó a su gente.

Por tanto, no es de extrañar que, tras el anuncio de la Agencia Espacial Europea, los países ribereños del Ártico comenzaran a luchar por el control de la ruta. Canadá reclamó inmediatamente el derecho a regular y prohibir el tránsito a través del pasaje. Debido a la ruta de la ruta a través de las islas árticas canadienses, el primer ministro del país incluso exigió que todos los barcos grandes que ingresen al pasaje se registren primero con la Guardia Costera canadiense. [source: BBC News].

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Sin embargo, estas afirmaciones son impugnadas por Rusia, Noruega, Estados Unidos y Dinamarca, que creen que tienen interés en regular la ruta. El control del agua de deshielo promete mucho más que los derechos de navegación: también puede incluir el acceso a yacimientos de petróleo y gas oficialmente inaccesibles. Por ahora, las cinco naciones al borde del Ártico han decidido resolver sus disputas territoriales a través de canales diplomáticos y cumplir con las leyes y tratados existentes.

Los pueblos indígenas también sintieron el llamado, o la amenaza, de una transición internacional viable. Mientras que algunos están interesados ​​en la posibilidad de una empresa económica en expansión, otros creen que sus tradiciones y estilo de vida se verán socavados por la industria y sus efectos ecológicos. [source: New York Times]. Pero si bien los indígenas, locales y ambientalistas pueden temer que albergar una industria marítima internacional en el delicado Ártico solo exacerbará los problemas ambientales de la región, es probable que los gobiernos y las empresas avancen antes de comercializar la ruta. El gobierno canadiense incluso explicó su audaz afirmación del paso como un acto de protección ambiental, ya que planea regular el transporte marítimo. [source: BBC News].

Obviamente, si el hielo marino continúa derritiéndose al ritmo actual, los argumentos sobre el control del paso serán irrelevantes: los barcos podrían simplemente cruzar el polo en el mar. Y es poco probable que el transporte comercial regular despegue pronto. A pesar del rápido derretimiento en el Ártico, todavía permanece congelado durante el invierno, lo que hace que el paso sea estacional. También es gélido, difícil y peligroso: los barcos deben construirse o fortificarse para resistir el hielo, además de estar fuertemente protegidos para que el paso sea seguro. No hay puertos para repostar o repostar barcos y hay un número limitado de pilotos árticos con los conocimientos necesarios para navegar por la ruta.

Pero lo cierto es que no se ignorará la apertura de un atajo tan conveniente. Es probable que las regiones árticas que durante mucho tiempo han sido impenetrables para los exploradores, sin mencionar a los comerciantes, sean el escenario de colosales barcos mercantes post-Panamax cargados de autos, ropa y comida.

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Mientras los barcos cruzaban el Ártico en aventuras y misiones de caza de ballenas, los exploradores reunieron sus conocimientos sobre el Paso del Noroeste.

Mientras los barcos cruzaban el Ártico en aventuras y misiones de caza de ballenas, los exploradores reunieron sus conocimientos sobre el Paso del Noroeste.

Gilbert Pajot / Biblioteca de arte Bridgeman / Getty Images

Los exploradores occidentales comenzaron a buscar un atajo entre Europa y Asia hace más de 500 años. Algunos se dirigieron al sur, donde descubrieron el estrecho y fascinante istmo panameño. Otros apuntaron hacia el norte, chocando con las Américas y siguiendo vías navegables interiores. Henry Hudson se encontró atrapado con una tripulación rebelde en una bahía que no lleva a ninguna parte cerca del Pacífico, como esperaba. El capitán James Cook concluyó que no había ningún paso por América del Norte después de llegar al estrecho de Bering; fue apuñalado por la espalda por nativos hawaianos de camino a casa. Pero después de siglos de expediciones por mar y tierra, los exploradores finalmente reunieron sus conocimientos sobre una ruta viable, aunque helada, desde la bahía de Baffin hasta el mar de Bering, y luego desde el Atlántico hasta el Pacífico. Después de todo, existía el legendario Pasaje del Noroeste.

Este pasaje recorre 1.450 km (900 millas) a través de una cadena de profundos canales árticos y lo que ahora son las islas árticas de Canadá. Como la entrada está a 800 km al norte del Círculo Polar Ártico, el acceso al pasaje requiere una navegación peligrosa alrededor de icebergs flotantes. [source: Encyclopaedia Britannica]. Y aunque la travesía fue recorrida en trineo y barca en 1854, finalizada en su propia barca por un período de tres años en 1906, y finalmente navegada en una sola temporada en 1944, hasta ahora no se ha considerado “plenamente apto para navegar”. [source: ESA].

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De hecho, en 2007, la Agencia Espacial Europea (ESA) publicó un mosaico de imágenes de satélite que mostraban el paso del mar en el Ártico derretido y limpio. El aumento de las temperaturas globales ha provocado que el hielo del Ártico se derrita a un ritmo más rápido de lo normal. El hielo marino es de un blanco brillante y reflectante, lo que permite que la mayoría de los rayos del sol se reflejen en su superficie. Pero cuando el hielo marino se derrite, expone las oscuras aguas del océano. Dado que la superficie del agua es oscura en lugar de clara, absorbe la energía solar en lugar de reflejarla. A medida que el océano se calienta, se forma un nuevo hielo. De esta forma, el deshielo en un verano se agrava durante el verano siguiente y el siguiente. En la última década, el hielo ártico se ha derretido a aproximadamente 38,610 millas cuadradas (100,000 km2) por año. Pero entre 2006 y 2007 disminuyó en 1 millón de kilómetros cuadrados, el mayor descenso desde que comenzaron las mediciones en 1978. [source: ESA]. Con una disminución tan pronunciada de la capa de hielo, el pasaje se volvió a derretir en 2008.

La disminución de la capa de hielo es mala para el medio ambiente, pero ha alimentado la emocionante perspectiva de una nueva arteria marítima que rivalice con los canales de Suez y Panamá.

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