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¿Podría la reversión del calentamiento global desencadenar una edad de hielo?

¿Podría la reversión del calentamiento global desencadenar una edad de hielo?

¿Cómo puede afectar el calentamiento global a la inminente edad de hielo?

Si la Corriente del Golfo disminuye, ¿puede Europa aislarse del calentamiento del agua y el aire?

© iStockphoto.com/Harrycane

Según una escuela de pensamiento, un planeta en calentamiento es el que tiene menos probabilidades de terminar en la edad de hielo. Dado que la Tierra todavía está pasando por ciclos de calentamiento y enfriamiento, y hemos estado en uno de sus ciclos de calentamiento durante aproximadamente 12,000 años, los científicos dicen que es inevitable que experimentemos otro gran resfriado a lo largo de los años. 10,000 a 100,000 en los próximos años. Si eso sucediera, gran parte del mundo, incluidas Europa y América del Norte, estaría cubierto por una gruesa capa de hielo.

Según algunos investigadores, el calor retenido en la atmósfera de la Tierra debido al efecto invernadero compensará este enfriamiento, evitando esencialmente que la Tierra entre en otra edad de hielo. [sources: Science Daily, Cosmos]. Si bien evitar una edad de hielo suena como una buena noticia, los investigadores advierten que el calentamiento global tampoco es un picnic. Esto podría provocar otros efectos drásticos y desagradables en el planeta (piense en el aumento del nivel del mar y la caída de las reservas mundiales de alimentos).

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Otra escuela de pensamiento hace la predicción opuesta: el calentamiento global en realidad puede conducir a otra edad de hielo. Según esta teoría, el aumento de las temperaturas está interrumpiendo las corrientes oceánicas, especialmente la Corriente del Golfo, el flujo que redistribuye el agua caliente desde el Golfo de México hacia el norte de Europa. A medida que la Corriente del Golfo deposita agua caliente a lo largo de las costas de Gran Bretaña y el noroeste de Europa, mantiene temperaturas más altas de lo que serían de otra manera.

La preocupación es que cuando el hielo del Ártico se derrite debido al calentamiento global, grandes cantidades de agua dulce fluyen hacia el Atlántico Norte y ralentizan la Corriente del Golfo. Un estudio de circulación del Atlántico Norte encontró que ya ha habido una reducción del 30% en las corrientes que fluyen hacia el norte desde la Corriente del Golfo. [source: Pearce]. Una desaceleración en la Corriente del Golfo podría conducir a un enfriamiento dramático en Europa.

¿Sucederá realmente alguno de estos escenarios? Es difícil decirlo con certeza. Los climatólogos aún no han llegado a un consenso sobre la causa y los efectos del calentamiento global, y mucho menos si podría prevenir o desencadenar la próxima edad de hielo.

Si la reversión del calentamiento global podría conducir a una edad de hielo, no importa que nunca suceda. Según un estudio de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA), los cambios en la temperatura de la superficie del océano, las precipitaciones y el nivel del mar que ya han ocurrido son irreversibles durante mil años después de que las emisiones de dióxido de carbono hayan cesado por completo. [source: NOAA]. Esto significa que no importa cuánto reduzcamos nuestras emisiones hoy, es posible que no podamos reparar el daño ya hecho tan pronto.

Lo único en lo que los científicos parecen estar de acuerdo es en que es poco probable que ocurra otra edad de hielo en miles de años, ni siquiera lejos de nuestras vidas.

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La última edad de hielo terminó hace unos 12.000 años.

La última edad de hielo terminó hace unos 12.000 años.

© iStockphoto.com/AnaPhelps

A principios de la década de 1970, cuando hubo varios inviernos consecutivos particularmente gélidos, algunos científicos vieron la caída de las temperaturas como una señal de que la Tierra estaba entrando en una nueva era de hielo. Sin embargo, a fines de esta década, los pronósticos cambiaron en la dirección opuesta y los expertos comenzaron a preocuparse por el aumento de las temperaturas. Desde entonces, los gobiernos y los grupos ambientalistas han estado presionando por regulaciones y cambios en el uso de la energía pública para reducir los gases de efecto invernadero en la atmósfera y ayudar a revertir el calentamiento global.

Mientras nos esforzamos por cambiar la forma en que usamos la energía, algunos científicos se preguntan si el calentamiento global realmente puede tener un propósito útil. ¿Es posible que esta tendencia al calentamiento nos esté impidiendo entrar en otra edad de hielo? Y si revertimos el proceso, ¿podríamos terminar cubiertos de hielo nuevamente?

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Los extremos de frío y calor no son nada nuevo en la historia de la Tierra. Durante los últimos miles de millones de años o más, este planeta ha experimentado un efecto de fluctuación lenta de la temperatura, pasando por períodos alternados de calor y frío. Los científicos no están seguros exactamente de por qué la Tierra cambió entre estos cambios de temperatura, pero creen que está involucrada una combinación de factores, incluidas las corrientes oceánicas, los cambios en la órbita de la Tierra alrededor del Sol y la composición atmosférica.

Algunas de estas épocas fueron más extremas que otras. Hubo intensos períodos de frío que llamamos “edades de hielo”, en los que enormes glaciares cubrieron gran parte de la Tierra. Entre las edades de hielo, la Tierra normalmente entra en extensiones de calor relativo, llamadas “edades interglaciares”, que hemos estado experimentando desde el final de la última era de hielo, hace unos 12.000 años. Ahora, parece que estamos en una tendencia de calentamiento, que muchos científicos creen que es el resultado de los gases de efecto invernadero que atrapan el calor en la atmósfera de la Tierra.

¿Podría el calentamiento global prevenir o conducir a otra edad de hielo? Siga leyendo para descubrir qué tienen que decir los científicos.

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