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¿Podría nuestra nave espacial encender accidentalmente toda la atmósfera de un mundo extraño?

¿Podría nuestra nave espacial encender accidentalmente toda la atmósfera de un mundo extraño?

Otros mundos tienen cantidades significativas de gases como hidrógeno o metano en sus atmósferas. ¿Podría un motor de cohete o una chispa parásita incendiar accidentalmente a todos? Steven Puetzer / Getty Images

Un día, en un futuro lejano, los exploradores de la Tierra deciden visitar Júpiter, el planeta más grande de nuestro sistema solar, y desentrañar sus misterios. Al final de su viaje de casi dos años, llegan al planeta gigante, tan inmenso que más de 1.300 Tierras entrarían en él. A medida que la nave espacial desciende, los astronautas se maravillan con las 67 lunas de Júpiter, tantas que los astrónomos ni siquiera las han nombrado todas. Miran con asombro la gran mancha roja del planeta, una enorme tormenta perpetua parecida a una tormenta, y meditan en el velo de nubes marrón, amarillo, rojo y blanco del planeta.

Pero cuando nuestros aventureros imaginarios lanzan las hélices de los cohetes de la nave espacial para ralentizar su descenso, sucede algo terrible. El calor y las llamas de los picos entran en contacto con la atmósfera de Júpiter, que es 90% de hidrógeno, y la encienden. El cielo de Júpiter se convierte rápidamente en un infierno de fuego. Los astronautas se dan cuenta de que necesitan salir de esto rápidamente: accidentalmente prendieron fuego a la atmósfera de todo un planeta.

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No es difícil imaginar cómo los increíbles efectos especiales generados por computadora de Hollywood darían vida a este desastre imaginario. Y esta podría ser una excelente premisa para un thriller de ciencia ficción; de hecho, la idea se puso de moda en un episodio de “Star Trek: Enterprise”. Pero, afortunadamente, esto no es algo que sucederá en la vida real.

Júpiter, Saturno y Neptuno, los tres gigantes gaseosos del Sistema Solar Externo, tienen atmósferas compuestas principalmente de hidrógeno. Es un producto químico que, cuando está en forma de gas en la Tierra, puede ser explosivamente combustible. También es la sustancia química que utiliza el sol como combustible. Y Titán, la luna más grande de Saturno, tiene nubes de metano flotando en su atmósfera. En 1995, según el escritor de Universe Today, Fraser Cain, algunos no científicos temían que la nave espacial Galileo de la NASA, que contenía un reactor de plutonio, pudiera desencadenar una explosión masiva que transformaría a Júpiter en una segunda estrella en nuestro planeta, el sistema solar.

Si necesita un ejemplo de la inflamabilidad del hidrógeno, considere la destrucción en 1937 de la aeronave Hindenburg, que de repente se fue al infierno al intentar atracar y mató a 37 personas. Aunque las circunstancias exactas del desastre siguen sin estar claras, los científicos que estudiaron la evidencia en 2013 teorizaron que una válvula con fugas o un cable roto estaban causando que el hidrógeno se filtrara en los conductos de ventilación del barco, donde estaba encendido con electricidad. sobre el dirigible.

Una explosión de hidrógeno como la de Hindenburg podría ocurrir en la Tierra, pero no en ninguno de los planetas exteriores.

“El tipo de ignición del que estás hablando es de oxidación rápida”, explicó Drake Deming, profesor de astronomía en la Universidad de Maryland que estudió atmósferas planetarias como científico para el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA. “Y no hay suficiente oxígeno libre en las atmósferas de los planetas exteriores para permitir que esto suceda”.

“El oxígeno es la clave”, confirma Marc Rayman, ingeniero jefe y director de la misión Dawn de la NASA, por correo electrónico. “La combustión ocurre cuando el combustible se combina con oxígeno en una reacción química que libera calor”. Júpiter y Saturno tienen mucho combustible químico, al igual que Titán, la luna de Saturno, que tiene metano en su atmósfera. Pero sin oxígeno, no se quemarán. Al contrario, explica, el cielo de la Tierra tampoco debería arder, porque aunque hay mucho oxígeno, el nitrógeno que constituye la mayor parte de la atmósfera terrestre no es un muy buen combustible.

Si hubiera sido posible encender la atmósfera de Júpiter, probablemente ya hubiera sucedido, ya que el planeta fue golpeado repetidamente por objetos mucho más grandes y con más energía que una nave espacial. Como observa el astrónomo Phil Plait, este planeta es golpeado por algo lo suficientemente grande como para ser visto desde la Tierra aproximadamente una vez al año. El ejemplo más famoso es la colisión de 1994 entre Júpiter y el cometa Shoemaker-Levy 9, que fue destrozado por la intensa gravedad del planeta en una docena de piezas calientes separadas que explotaron con una liberación masiva de energía.

Pero estas explosiones no encendieron la atmósfera de Júpiter.

“Si un objeto choca con Júpiter o Saturno (por ejemplo, la colisión del cometa SL-9 con Júpiter en 1994), creará reacciones químicas a alta temperatura, presión y calor localizados”, explica Deming por correo electrónico. “Pero la sobrepresión de tal evento se propagaría como una onda de choque, expandiéndose y enfriándose. Por lo tanto, si la atmósfera es estable antes de la colisión, es poco probable que se vuelva inestable después de eso”.

Qué tendría ¿Deberíamos volar la atmósfera de Júpiter?

“Para iniciar una atmósfera, se tendría que suministrar una cantidad extraordinaria del ingrediente faltante, ya sea combustible u oxígeno”, dice Rayman de la NASA. “Teniendo en cuenta el tamaño de los planetas, agregar un suministro de algo tan pequeño como un cometa o asteroide típico o incluso grande sería una fracción tan pequeña de la atmósfera total que sería todo. Totalmente inapropiado, como intentar alimentar un gran incendio con un ligero golpe. habría combustión local, pero se extinguiría rápidamente, al igual que el fuego de hidrógeno en el Zeppelin de Hindenburg “.

Según Caín, esto requeriría esencialmente la mitad del oxígeno, ya que hay hidrógeno en la atmósfera de Júpiter. Es poco probable que alguien pueda llevar tanto oxígeno allí para iniciar el fuego.

¿Podría estar sucediendo algo como esto en algún lugar que aún no hemos descubierto? El universo está lleno de posibilidades, pero parece que, al menos por ahora, los escritores de ciencia ficción tendrán que idear una historia más plausible.

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