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¬ŅPor qu√© es tan dif√≠cil para las especies salir de su nicho ecol√≥gico?

¬ŅPor qu√© es tan dif√≠cil para las especies salir de su nicho ecol√≥gico?

¿Tiene este pinzón común en las Islas Galápagos alguna idea de la confusión científica que ha causado y sus compañeros aves? Vea más fotos de pájaros.

Foto AP / B. Bolsa de romero

El término nicho ha adquirido muchos significados diferentes a lo largo de los años. Por ejemplo, en algunos contextos, describe la posición de una persona en la vida o un sector especializado pero rentable del mercado. Pero muchos de nosotros recordamos el nicho como un concepto presentado en la clase de biología, cuando nuestros instructores cubrieron el capítulo sobre poblaciones, comunidades y ecosistemas.

Si no recuerda la lección, aquí tiene un resumen rápido. UNO población se define como un grupo de individuos de una sola especie que viven en la misma área general. Cuando varias poblaciones viven lo suficientemente cerca para interactuar, forman un archivo Comunidad. Y si consideramos todos los organismos que viven en una comunidad más todos los factores abióticos (los que no están relacionados con los organismos vivos), como la temperatura, el agua, la luz solar, la humedad, el viento, las rocas y el suelo, tenemos un ecosistema.

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La especie es, por tanto, la piedra angular de un sistema ecológico. Para que una especie mantenga su población, sus individuos deben vivir lo suficiente para reproducirse. La supervivencia, sin embargo, depende de varios factores y condiciones. Veamos el ejemplo de una rana arborícola que vive en una selva tropical brasileña. Solo puede sobrevivir si la temperatura y la humedad se mantienen dentro de un cierto rango. También debe tener acceso a una determinada cantidad y tipo de comida. Durante este tiempo, debe evitar convertirse en alimento de otros depredadores. La suma total de estas condiciones es el nicho ecológico de la rana arborícola. O, en otras palabras, el nicho de la rana es el papel único que desempeña en la comunidad de la selva tropical.

Consideremos ahora una situación en la que una población determinada vive en un área libre de la influencia de la depredación o la competencia. La especie en cuestión tendría un nicho más grande porque habría menos variables para limitar su capacidad para sobrevivir y reproducirse. Los ecologistas lo llaman nicho fundamental de una especie. En la naturaleza, el nicho fundamental es puramente hipotético porque ninguna especie vive en completo aislamiento. En cambio, diferentes especies de organismos se unen y compiten por los mismos recursos limitados. Esto se conoce como competencia interespecífica, es el resultado nicho hecho – la parte del nicho fundamental que realmente ocupa una especie.

Cuando una especie se enfrenta a la competencia de otra, no puede renunciar fácilmente a su papel ecológico en favor de una nueva, porque su supervivencia depende de los factores que definen el nicho. En otras palabras, la evolución ha llevado a las especies a adaptarse a una variedad de condiciones ambientales muy específicas. Como este es el caso, la competencia entre especies generalmente conduce a uno de tres resultados:

  1. Una especie es llevada a la extinción.
  2. Una especie es exterminada en algunos lugares y la otra especie es exterminada en otros lugares.
  3. O, finalmente, las dos especies evolucionan rápidamente bajo la presión de la selección. Este proceso se llama cambio de personajey, en consecuencia, nuevas especies ocupan nuevos nichos.

Charles Darwin observó y describió el movimiento de la figura durante su visita a las Islas Galápagos. Allí, notó diferentes tipos de pinzones que parecían similares, pero parecían ser de diferentes especies. Las diferencias más notables fueron los picos de las aves, que fueron moldeados para alimentarse de un tipo específico de alimento. Por ejemplo, el pico de un pinzón se ha adaptado para comer flores de cactus. El pico de otro le permitió triturar las semillas encontradas en el suelo.

En total, Darwin describió 14 especies de pinzones, cada uno con un pico ligeramente diferente y, por lo tanto, ocupando un nicho diferente. Concluyó que, hace muchos años, formas ancestrales de pinzones volaron a las islas y comenzaron a competir por los recursos. En respuesta, las aves ancestrales evolucionaron para adquirir nuevos patrones de pico, que se adaptaron a dietas específicas.

Hoy, los biólogos continúan discutiendo y refinando el concepto de nicho. Pero incluso mientras sufre estos cambios, el nicho sigue siendo un principio ecológico fundamental y una forma importante de describir una especie.

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