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¿Por qué estamos experimentando con conejillos de indias?

¿Por qué estamos experimentando con conejillos de indias?

El fisiólogo alemán Emil von Behring, ganador del Premio Nobel de 1901 por su trabajo con las vacunas contra el tétanos y la difteria, se muestra en su laboratorio con un asistente de aspecto ansioso y conejillos de indias.

© Bettmann / CORBIS

Puede dar crédito a George Bernard Shaw con la frase “conejillo de indias humano” como invectiva contra los experimentos de vacunación. La verdad es que llamar conejillo de indias a alguien probablemente no haga justicia a la idea. Aproximadamente 86.000 ratas y ratones se utilizan en la investigación cada año, mientras que el conejillo de indias con nariz nerviosa tiene solo 1.300 registros [source: Engber]. La disminución en el uso de conejillos de indias para la investigación de laboratorio coincidió con el aumento en el número de ratas y ratones criados para su uso en esta área. Entonces, ¿por qué el término “conejillo de indias” evoca impulsos e incentivos para la ciencia, cuando mencionar un ratón simplemente nos hace saltar en el sofá?

De hecho, los conejillos de indias fueron creados para ser comidos; esto significa que son dóciles y dóciles y que no tienen miedo de ser enjaulados. Esto es útil para los investigadores que necesitan trabajar con un animal que no corre el riesgo de lanzar un ataque o que generalmente no corre el riesgo de pelear en espacios reducidos. Desafortunadamente para el conejillo de indias (y la historia del conejillo de indias está llena de circunstancias desafortunadas), también es bastante vulnerable a las enfermedades. Si bien esta no es una buena noticia para la comunidad de conejillos de indias, que se ha utilizado para descubrir la causa bacteriana de la tuberculosis, es excelente para los científicos encontrar formas de mantenernos sanos, humanos. [source: AnimalResearch.info].

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Los conejillos de Indias tienen algunas otras características que los hacen muy útiles en los estudios de salud humana. La próxima vez que se pregunte de qué hablar en la primera cita, podría decirle a su nuevo amigo que los conejillos de indias son susceptibles al shock anafiláctico, por lo que ayudaron a la ciencia a comprender un poco más sobre el proceso de reacción alérgica extrema. Las vías respiratorias de los conejillos de Indias son sensibles a los alérgenos, por lo que también son un buen recurso para la investigación y las pruebas del asma. [source: AnimalResearch.info].

También se utilizan en la investigación nutricional. Su contribución más famosa se produjo cuando se descubrió la vitamina C a través de investigaciones con roedores; Los conejillos de indias, al igual que los humanos, no producen la vitamina de forma natural y deben obtenerla de otra fuente. [source: Adam]. En otras palabras, los conejillos de indias son responsables de librar al mundo de piratas escorbuto. Arrgh!

¿Quieres escuchar algo realmente interesante? Las orejas de cobaya no son muy diferentes a las nuestras y se suelen utilizar para estudiar el sistema auditivo. [source: AnimalResearch.info]. De hecho, los científicos pudieron, por primera vez, regenerar las células ciliadas cocleares en los conejillos de indias, lo cual es un gran problema: el cabello coclear envía señales eléctricas al cerebro para ayudarnos a escuchar. Anteriormente, pensábamos que una vez destruido, no había vuelta atrás; la falta de pelo coclear conduciría a la sordera [source: Travis]. Pero, con la ayuda de nuestros pequeños amigos conejillos de indias, los científicos pudieron dar el primer paso para encontrar una manera de prevenir la pérdida auditiva a medida que envejecemos.

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