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¿Por qué los periódicos se vuelven amarillos con el tiempo?

¿Por qué los periódicos se vuelven amarillos con el tiempo?

La lignina endurece la madera y hace que los árboles se mantengan firmes. Finalmente, el papel se vuelve amarillo debido a la oxidación.

Hitoshi Nishimura / Getty Images

El papel está hecho de madera, que es principalmente celulosa blanca. La madera también contiene una gran cantidad de una sustancia oscura llamada lignina, que también se encuentra en el papel, junto con la celulosa. La exposición de la lignina al aire y a la luz solar es lo que provoca el amarilleo del papel.

La lignina endurece la madera y hace que los árboles se mantengan firmes. Se puede decir que actúa como pegamento para unir las fibras de celulosa. Es un polímero, una sustancia que se forma a partir de la unión de moléculas más simples en moléculas gigantes que actúan de manera diferente a las moléculas más pequeñas. El Dr. Hou-Min Chang, profesor de ciencias de la madera y el papel en la Universidad Estatal de Carolina del Norte en Raleigh, Carolina del Norte, compara la lignina con el hormigón utilizado en los edificios, con la celulosa como estructura de acero. Sin lignina, dice Chang, un árbol solo puede crecer hasta 6 metros de altura. La lignina también ayuda a proteger la madera de plagas y otros daños.

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El papel de periódico, que debe fabricarse lo más barato posible, contiene más lignina que los papeles más finos. En la fábrica, la madera se corta y se transforma en papel de periódico, lignina y todo lo demás.

Sin embargo, los fabricantes de papel aprovechan los beneficios de la lignina en algunos tipos de papel. El papel kraft marrón, el papel marrón oscuro que se usa en las bolsas de la compra y el cartón son rígidos y resistentes porque contienen más lignina y porque estos tipos de papel no se tratan con productos químicos a base de lejía. No importa lo oscuros que sean, porque la impresión en ellos es limitada.

Para producir papel blanco fino, la fábrica somete la madera a un proceso de solvente químico, que separa y rechaza la lignina. La celulosa pura es blanca y el papel producido será blanco y resistente al amarilleo.

La lignina eventualmente se convierte en un papel amarillo debido a la oxidación. En otras palabras, las moléculas de lignina, cuando se exponen al oxígeno en el aire, comienzan a cambiar y se vuelven menos estables. La lignina absorberá más luz y emitirá un color más oscuro. Chang dice que si el periódico estuviera completamente protegido de la luz solar y el aire, permanecería en blanco. Sin embargo, después de unas horas de luz solar y oxígeno, comenzará a cambiar de color.

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