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¿Por qué saltan los canguros?

¿Por qué saltan los canguros?

viajar con el canguro

Mira ese cuarto dedo gordo del pie que ayuda a impulsar el salto canguro.

Thorsten Milse / Getty Images

Eche un vistazo a la pata trasera de un canguro y notará que sus dedos no son tan simétricos como los nuestros. En cambio, los canguros tienen un cuarto dedo extendido en cada pie. Comenzando desde el interior del pie, el primer dedo de un canguro es pequeño y puede que ni siquiera esté presente. [source: Myers]. El segundo y tercer dedo son pequeños y parecen estar fusionados, aunque hay uñas separadas. Las cosas se ponen emocionantes cuando llegamos al cuarto dedo, ya que es el centro de la acción de saltar. El hueso de la pierna de un canguro se alinea con este enorme dedo del pie, lo que le permite levantar el pie del suelo. Según los fósiles, esta adaptación extendida del cuarto dedo precedió al salto canguro. [source: Flannery]. El quinto dedo también proporciona apoyo e impulso adicionales para saltar.

Subiendo con el pie a la pata trasera, alcanzamos la potencia del salto canguro. Los tendones fuertes y elásticos de las piernas almacenan energía para saltar. Considere sentarse en un resorte. Si aplica su peso para comprimir el resorte tanto como sea posible, tendrá un salto decente cuando se relaje. Del mismo modo, cada vez que los pies de un canguro tocan el suelo, sus tendones se comprimen para acumular energía elástica y permitir que el canguro se recupere.

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Para estabilizar este movimiento, la gran cola del canguro actúa como contrapeso de sus patas traseras. Si miras a un canguro saltar en cámara lenta, verás que su cola desciende y encuentra sus pies casi en el aire. Cuando el marsupial aterriza, la cola sube. Moviéndose desde esta posición horizontal, cuando los pies están en el suelo, a una posición casi vertical, el empuje de la cola hacia abajo ayuda a empujar al canguro hacia arriba. Este efecto de contrapeso es similar a lo que ocurre al conducir un columpio.

Ponlo todo junto y ¿qué tienes? El canguro rojo rueda a velocidades promedio de 15 a 20 mph (24 a 32 km / h) [source: Domico]. Un solo salto puede impulsarte hacia adelante 25 pies (7,6 metros) y 6 pies (1,8 metros) de altura. [source: National Geographic]. El trampolín de su patio trasero puede ser la forma más cercana de experimentar el viaje del canguro.

Entonces, ¿cuál es el propósito de estos ejercicios aeróbicos australianos? Es cuestión de conservación. Para comprender exactamente por qué saltan los canguros, el investigador Terence Dawson colgó canguros en esteras y midió su velocidad y producción de energía. [source: Flannery]. ¿El resultado? A velocidades más altas, el salto canguro se encuentra entre los transportes terrestres más eficientes energéticamente del reino animal. [source: Dawson].

Mira, cuando los canguros aceleran, no aumentan la frecuencia de sus saltos, aumentan su alcance. Cuanto más largo sea el rango, más energía aprovechan los músculos y tendones después de tocar el suelo. Con un corazón dos veces más grande que el de los mamíferos de tamaño comparable, los canguros tienen una resistencia física naturalmente fuerte. [source: Flannery]. Sus sistemas respiratorios también funcionan de manera más eficiente durante este ejercicio. El movimiento de aterrizaje y salto hace que los músculos abdominales se contraigan y expandan, forzando la entrada y salida de aire de los pulmones sin gastar energía adicional para hacerlo. [source: ­Domico].

Sin embargo, a velocidades más bajas, la eficiencia disminuye. [source: Dawson]. Cuando un canguro necesita pastar o moverse lentamente, usa su cola como su quinta pata, balanceándose sobre ella y avanzando con sus patas delanteras más pequeñas, llamadas paso pentapedal [source: Dawson]. Los canguros no gatean porque, excepto cuando nadan, no pueden mover sus patas traseras de forma independiente. [source: Myers].

Pero, ¿por qué caminar cuando puedes saltar de todos modos?

Para obtener más información sobre canguros y otros marsupiales, visite los enlaces a continuación.

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Canguros saltando a una extensión abierta

El nombre “canguro” proviene de la descripción aborigen del animal.

Norbert Wu / Getty Images

Conejos, langostas y ranas comparten un origen especial en sus pasos, rebotando como frijoles mexicanos. Pero el canguro australiano los eclipsa a todos. Compite con un conejo contra un canguro rojo y el roo saltaría hacia adelante a una velocidad posible de 56 km / h, más del doble de la velocidad máxima de Peter Rabbit. De hecho, estos marsupiales son los únicos mamíferos grandes que utilizan esta locomoción de estilo hinchable.

Los primeros informes de avistamientos de canguros datan del comerciante holandés Francisco Pelsaert, cuyo barco naufragó frente a las costas de Australia en 1629. [source: Domico]. En 1770, el animal se hizo más conocido por los europeos. Cuenta la leyenda que “canguro” proviene de la palabra aborigen para “no sé” que los nativos usaban para describir al encantador animal al capitán James Cook. [source: Domico]. La gente transportó a los primeros prisioneros roos desde su tierra natal australiana a Londres en 1791, lo que cimentó su popularidad mundial.

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Los grandes canguros peludos rojos y grises que mejor conocemos son familia Macropodidae, Dónde macrópodos, llamado así por sus grandes patas traseras [source: Flannery]. Esos marsupiales, al igual que los zorrillos y los koalas llevan a sus crías en los bolsillos. Hoy en día, hay más de 60 especies en la familia de los macrópodos, desde grandes canguros rojos y grises hasta canguros almizcleros del tamaño de una palma.

La evidencia fósil que data de hace 25 millones de años ha revelado que los antepasados ​​de los canguros no saltaron [source: The Daily Telegraph]. En este punto, las selvas tropicales cubrían la mayor parte de Australia y sus predecesores probablemente comían frutas y hojas y podían trepar a los árboles. [source: The Daily Telegraph]. Una especie existente, el canguro arbóreo, todavía vive en partes de los bosques tropicales de Papúa Nueva Guinea. A medida que el clima del continente se calentó, los bosques tropicales dieron paso a llanuras verdes y secas, guiando a los roos a su existencia terrestre actual.

¿Y qué mejor manera de vagar por las llanuras que a trompicones? A continuación, veremos por qué y cómo hacer el salto canguro.

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