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¿Por qué tomó tanto tiempo “descubrir” el Planeta Nueve?

¿Por qué tomó tanto tiempo "descubrir" el Planeta Nueve?

Es posible que hayamos encontrado el noveno planeta de nuestro sistema solar. Caltech / R. Lesionado / Cómo funcionan las cosas

Dos investigadores del Instituto de Tecnología de California fueron noticia recientemente cuando publicaron un artículo en el Astronomical Journal anunciando que encontraron evidencia de un planeta gigante en el borde de nuestro sistema solar, moviéndose en una órbita extraña y alargada de hasta 93 mil millones. millas (150 mil millones de kilómetros) del sol.

El mundo recién descubierto, al que llamaron Planeta Nueve, parece estar 15 veces más lejos del Sol que Plutón y unas 5.000 veces más masivo que el planeta enano, que ha sido despojado de su condición de planeta degradado y de tamaño completo. la Unión Astronómica Internacional. en 2006.

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“Sería un noveno planeta real”, explicó el profesor de astronomía planetaria de Caltech Mike Brown, quien encontró la evidencia del planeta, con su colega Konstantin Batygin en un comunicado de prensa. A diferencia de Plutón, el Planeta Nueve puede ser tan masivo que su gravedad domina un área del sistema solar más grande que cualquier otro planeta conocido, lo que, según Brown, lo convierte en “el más planetario de los planetas de todo el sistema. Solar”. “

Pero aquellos que no son científicos espaciales pueden confundirse un poco. Si el Planeta Nueve es tan gigantesco, ¿por qué alguien tardó tanto en darse cuenta de que estaba allí? ¿Y por qué nadie realmente lo vio? (Brown y Batygin descubrieron que probablemente existe utilizando modelos matemáticos y simulaciones por computadora, no observación directa).

Pero cuando pensamos en estas cosas, solo estamos revelando lo poco que sabemos sobre la inmensa escala de nuestro sistema solar y el desafío de cruzar esa vasta extensión. Al contrario, lo realmente extraordinario es que se puede descubrir el Planeta Nueve. Hacerlo requirió no solo ingenio, sino una serie de descubrimientos anteriores y comienzos en falso que finalmente proporcionaron pistas sobre la probable existencia del mundo gigante.

Una cosa que hace que el descubrimiento de Brown y Batygin sea aún más notable es que el Planeta Nueve puede ser el primer planeta verdadero (lo siento Plutón) descubierto desde 1846. Fue entonces cuando el astrónomo alemán Johann Gottfried Galle observó oficialmente el planeta Neptuno por primera vez. Sabía dónde buscar porque otros dos científicos, el británico John Couch Adams y el francés Urbain Jean Joseph Le Verrier, notaron que el planeta Urano estaba ligeramente fuera de su órbita normal y calcularon que el efecto fue causado por otro planeta desconocido.

Los astrónomos a menudo recurren a tales inferencias para hacer descubrimientos, porque observar objetos del tamaño de un planeta en vastas extensiones de espacio sigue siendo muy, muy difícil. Cuando son capaces de detectar exoplanetas, por ejemplo, suele ser detectando su efecto en las estrellas que orbitan.

Aunque el Planeta Nueve parece más cercano que estos mundos, todavía está cientos de veces más lejos del Sol que nuestro planeta. Está tan lejos que la luz del sol que cae sobre él sería unas 300.000 veces más tenue que la luz que nos llega, escribió el astrónomo senior del Instituto SETI, Seth Shostak. Un objeto tan lejano y que refleja tan poca luz en un telescopio sería extremadamente difícil de localizar, incluso si supiera aproximadamente dónde mirar.

“¡Hasta ahora es lo suficientemente bajo!” Brown explicó en un correo electrónico.

Como explicó Brown en esta publicación de blog, los astrónomos han estado buscando otro planeta en el borde del sistema solar durante 160 años. Pasaron la mayor parte de su tiempo estudiando las posiciones de los planetas conocidos en busca de pistas, aunque esto resultó ser un callejón sin salida, gracias a un análisis de 1993 que mostró que estaban exactamente donde se suponía que debían estar.

Pero el descubrimiento de los astrónomos a principios de la década de 1990 del Cinturón de Kuiper, una región plagada de miles de objetos diminutos, proporcionó nuevas pistas. En marzo de 2014, un artículo de Nature de los astrónomos Chad Trujillo y Scott Sheppard señaló que algunos de los objetos más distantes en el cinturón de Kuiper tenían alineaciones orbitales inusuales y sugirió que el efecto fue causado por la gravedad de un planeta pequeño. Esa idea finalmente fue refutada por simulaciones por computadora, según Brown, pero en septiembre, astrónomos brasileños y japoneses propusieron que un conjunto diferente de objetos del cinturón de Kuiper se vería afectado por la gravedad de un planeta desconocido.

Cuando Brown y Batygin reflexionaron sobre los hallazgos de otros científicos, comenzaron a ver una nueva posibilidad. De acordo com um comunicado de imprensa do Caltech, eles finalmente perceberam que os seis objetos mais distantes no estudo de Trujillo e Sheppard estavam todos seguindo órbitas elípticas apontando na mesma direção no espaço, o que era difícil de explicar por que os objetos viajavam em órbita en el espacio. . . Ejecutaron varias simulaciones por computadora para probar varias posibles explicaciones. “Las computadoras se han vuelto cada vez más poderosas, por lo que podemos hacer más simulaciones más rápido que nunca”, dijo Brown en su correo electrónico.

Finalmente, la pareja vio que si ejecutaban simulaciones usando un hipotético planeta masivo en lo que se llama una órbita anti-alineada, una ruta donde el perihelio del planeta, o la aproximación más cercana al sol, es de 180 grados. De todos los demás objetos y planetas conocidos en el sistema solar, sus seis objetos de comportamiento extraño se han movido en la alineación extraña en la que realmente lo hacen.

Pero aunque Brown y Batygin han descubierto la órbita aproximada del Planeta Nueve, no conocen la ubicación precisa del planeta. Por lo tanto, alguien puede tardar un tiempo en ver a través de un telescopio. Brown dijo que si bien le gustaría ser el primero en descubrirlo, también espera que otros astrónomos se sientan inspirados para participar en la investigación.

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