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Porque una luna azul no es realmente azul

Porque una luna azul no es realmente azul

Rara vez verás una verdadera luna azul en el cielo. PhotoAlto / Frédéric Cirou / Getty Images

En 1954, un joven Elvis Presley utilizó el patrón “Kentucky Blue Moon” del país para comenzar su carrera. En ese momento, las “lunas azules” se habían convertido en un elemento básico de la cultura popular. Este sigue siendo el caso hoy; basta con mirar la cerveza Blue Moon de Beck o el sencillo “Blue Moon” de Beck de 2014. Pero el hecho de que un término se use ampliamente no significa que se entienda ampliamente. Si alguna vez te preguntaste qué son las lunas azules astronómico significado de la frase, sigue leyendo.

El término “luna azul” se remonta al menos al siglo XVI. Desde entonces, ha recibido varias definiciones diferentes, muchas de las cuales son contradictorias.

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Al principio, “luna azul” era una jerga para algo que era absolutamente imposible. Pero, con el tiempo, el significado de esa expresión ha cambiado para referirse a cosas raras o altamente improbables. Esto explica la expresión moderna “hubo una vez una luna azul”. Hoy en día, cuando una persona dice que algo pasa “una vez en la luna azul”, significa que no pasa muy a menudo, pero no es imposible.

En el siglo XIX, esta expresión adquirió otro significado. La luna tarda 29,53 días en completar una rotación completa alrededor de la Tierra. En el proceso, la luna pasa por todas sus fases. Por lo tanto, cada estación del calendario (primavera, verano, otoño e invierno) generalmente tiene tres lunas llenas cada una, asumiendo una luna llena cada mes. Pero de vez en cuando, solo una estación tendrá una luna extra. Durante el siglo XIX, algunos astrónomos comenzaron a referirse a la tercera luna llena en una temporada que considera un total de cuatro como una “luna azul”. Maine Farmer’s Almanac popularizó esta definición.

Tiempo un poco aparte. Quizás se pregunte por qué se eligió aquí la tercera luna llena de la cuarta temporada. ¿Por qué la gente no llamó a este miércoles “luna azul”? La respuesta se reduce a las convenciones de nomenclatura. Nuevamente, la mayoría de los años tienen 12 lunas llenas en total. Muchas culturas han dado nombre a quienes aparecen en determinadas épocas del año. Por ejemplo, en Estados Unidos, la última luna llena del invierno se llama “luna de gusano”. Ahora bien, si la temporada de invierno de cualquier año tuviera cuatro lunas llenas, llamar a la última “luna azul” perturbaría ese status quo lingüístico.

En ese momento: volvamos al almanaque del granjero de Maine. De 1932 a 1957, la publicación ahora desaparecida defendió toda la definición de “la tercera luna es un encanto” y la utilizó para identificar las fechas de las futuras lunas azules.

Las aguas estaban turbias en 1946, cuando un astrónomo llamado James Hugh Pruett escribió un artículo sobre las lunas azules para la revista Sky & Telescope. En él, malinterpretó un extracto de la edición de 1937 del Maine Farmer’s Almanac. Esto lo llevó a concluir, erróneamente, que la luna azul es la segunda luna llena en un mes.

El error de Pruett siguió cobrando vida propia. Un episodio de 1980 del programa de radio “StarDate” repitió su idea errónea sobre lo que es una luna azul. Esta nueva definición apareció más tarde en una tarjeta de Trivial Pursuit y en un libro infantil de no ficción. La errata de ayer puede convertirse en la sabiduría aceptada del mañana: la mayoría de la gente ahora está de acuerdo con la definición de Pruett. Lo mismo ocurre con el diccionario Merriam-Webster.

Gracias a la confusión, los entusiastas de la astronomía se encuentran con dos escuelas de pensamiento en competencia sobre lo que constituye una “luna azul”. Las definiciones rivales ahora tienen nombres diferentes. La tercera luna llena de una temporada con cuatro de ellos se llama “luna azul estacional”. Durante este período, la segunda luna llena de un mes calendario se denomina “luna azul mensual”. El último fenómeno ocurre una vez cada dos o tres años.

Notarás que ninguna de las definiciones tiene nada que ver con el color de la luna. Debido a la geología de su superficie, el satélite natural de la Tierra suele verse gris. Y durante los eclipses lunares, la refracción de la luz solar puede hacer que luzca rojo oxidado. ¿Pero la luna alguna vez se vuelve azul?

Sí, pero solo en determinadas circunstancias. En el pasado, se ha documentado el humo y las cenizas de los grandes incendios forestales y las erupciones volcánicas que envían partículas que filtran la luz roja a la atmósfera. Cuando esto sucede, la luna se ve azul. En resumen, si alguna vez has visto una luna que es literalmente azul, es porque algo muy destructivo está sucediendo en la Tierra. Precio lo suficientemente alto como para ver uno.

Publicado originalmente: 25 de enero de 2018

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