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┬┐Puede la contaminaci├│n del aire afectar la salud del coraz├│n?

┬┐Puede la contaminaci├│n del aire afectar la salud del coraz├│n?

Las partículas y el corazón

Esta imagen de la contaminación del aire en China puede hacer que cualquiera pierda el corazón.

Imagen cortesía de NASA

Nuestro cuerpo no puede funcionar sin oxígeno. Todas nuestras células lo necesitan y dependen de nuestros pulmones y corazón para proporcionarlo.

Cada respiración que tomamos trae oxígeno a nuestros pulmones, y los pulmones son el principal destino de la sangre bombeada por el corazón. Cuando la aurícula derecha se contrae, empuja la sangre hacia los pulmones para que pueda absorber el oxígeno del aire. Esta sangre oxigenada luego ingresa a la aurícula izquierda, que la envía al resto del cuerpo.

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Pero, ¿qué sucede cuando hay monóxido de carbono, partículas de azufre u óxidos en nuestros pulmones junto con el oxígeno? La sangre también recoge estas cosas y llega al torrente sanguíneo, al corazón y a cada centímetro cuadrado de nuestro cuerpo.

Este es el problema: todo está conectado. Desafortunadamente, el corazón reacciona a la contaminación del aire tan mal como nuestros pulmones. Aunque las principales causas de las enfermedades cardíacas son la desnutrición, los antecedentes familiares, la obesidad, la diabetes y el tabaquismo, es cada vez más evidente que los problemas cardíacos se ven afectados significativamente por la contaminación. Por ejemplo, el monóxido de carbono de segunda mano reduce la cantidad de oxígeno que puede transportar nuestra sangre, lo que puede privar al músculo cardíaco del oxígeno que necesita para funcionar correctamente. Las partículas en el escape del motor diesel pueden hacer que los vasos sanguíneos se contraigan, lo que restringe el flujo sanguíneo.

Estas partículas parecen ser particularmente dañinas para la salud del corazón.

Partículas son pequeños trozos de materia líquida o sólida. Cuando hablamos de este tipo de contaminación del aire que daña el corazón, generalmente hablamos de PM2.5, partículas de menos de 2.5 micrones de diámetro. Esto es aproximadamente 1/10 000 de pulgada, o aproximadamente una décima parte del diámetro de un cabello humano. Estas partículas son lo suficientemente pequeñas como para penetrar profundamente en los pulmones. La American Heart Association informa un aumento del 1,4% en las muertes relacionadas con el corazón a partir de 10 microgramos de partículas por pie cúbico de aire [source: AHA]. Y 10 microgramos no es mucho. La Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos (EPA) considera que el bajo nivel de 35,5 microgramos (promedio de 24 horas) es aceptable para fines de salud. [source: GADNR].

Algunos investigadores han descubierto que incluso estos niveles aprobados por la EPA pueden dañar el corazón y los vasos sanguíneos, especialmente en personas que ya padecen una enfermedad cardíaca. Y ahora pueden saber por qué.

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Depresión y contaminación del segmento ST

Nuestros corazones, así como nuestros pulmones, luchan por lidiar con las partículas, como la contaminación que se cierne sobre Beijing.

Nuestros corazones, así como nuestros pulmones, luchan por lidiar con las partículas, como la contaminación que se cierne sobre Beijing.

Foto AP / Greg Baker

Un estudio reciente, publicado en 2008, encontró una razón por la que los corazones parecen reaccionar tan mal a la contaminación del aire: las partículas pueden interferir con el sistema eléctrico del corazón. [source: Science Daily].

El músculo cardíaco bombea sangre cuando se contrae, comprimiendo la sangre a través de las arterias para obligarla a penetrar en el resto del cuerpo. Como cualquier otro músculo, la contracción del corazón es provocada por un impulso eléctrico. En el corazón, el impulso es generado por el nodo SA adjunto a la aurícula derecha. La frecuencia y la frecuencia de ese pulso determina su frecuencia cardíaca o sus pulsos (consulte ¿Qué determina su frecuencia cardíaca? Para obtener más información).

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Los científicos de la Universidad de Harvard estudiaron a 48 pacientes cardíacos después del alta del hospital y evaluaron su función cardíaca después de estar expuestos al aire de Boston después de semanas, luego meses. Lo que encontraron fue un cambio en la conductividad cardíaca, llamado Depresión del segmento ST. La depresión del segmento ST es esencialmente una reducción en la capacidad del corazón para conducir electricidad.

No solo las partículas, sino también carbono negro, un término general que describe la descarga de tráfico, se encontró relacionado con la depresión del segmento ST. A medida que aumentaron los niveles de negro de humo y partículas en el aire, hubo un aumento en la depresión del segmento ST en los sujetos de prueba.

¿Qué significa esto para nosotros que respiramos aire contaminado?

En resumen, un corazón ya dañado es más sensible a los efectos. En personas con aterosclerosis (arterias obstruidas), se ha demostrado que la contaminación del aire acelera la tasa de formación de placa en las paredes de las arterias. Sin embargo, aunque las personas con corazones sanos tienen menos riesgo de sufrir un trauma cardiovascular debido a la contaminación del aire, todos sentimos los efectos. La AHA estima que, en promedio, todos podemos perder de uno a tres años de esperanza de vida debido a problemas cardíacos relacionados con la contaminación. [source: AHA].

La buena noticia es que todavía hay algo que podemos hacer para mantenernos saludables mientras los gobiernos de todo el mundo resuelven lentamente el problema de la contaminación del aire. Todos podemos intentar seguir las pautas dadas a los pacientes cardíacos: evitar el tráfico pesado tanto como sea posible, quedarse en casa los días de peor calidad del aire y, por supuesto, salir de Los Ángeles.

Para obtener más información sobre la contaminación del aire, la salud cardíaca y temas relacionados, consulte los enlaces en la página siguiente.

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La contaminación del aire puede causar asma y tos, pero ¿también puede dañar su corazón?

La contaminación del aire puede causar asma y tos, pero ¿también puede dañar su corazón?

George Marks / Retrofile / Getty Images

Los científicos saben desde hace mucho tiempo que la contaminación del aire causa problemas de salud. La mayor parte de la atención se centra en los problemas pulmonares, como el asma, el desarrollo pulmonar en los niños e incluso el cáncer de pulmón. Tiene sentido: cuando el aire está impregnado de sustancias químicas nocivas como dióxido de azufre, monóxido de carbono e hidrocarburos, junto con pequeñas partículas de materia, nuestros pulmones sufren.

Estos contaminantes provienen de varias fuentes, algunas naturales, como erupciones volcánicas y reacciones químicas en las plantas, y otras menos naturales. Las fábricas y los automóviles que queman combustibles fósiles envían toneladas de contaminantes al aire todos los días. Los procesos de fabricación de plásticos liberan sustancias químicas como cloro, ácido sulfúrico y (en el caso del PVC) cloruro de vinilo. Rociar latas de aerosol, exhalar el humo del cigarrillo y quemar basura reduce la calidad del aire.

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Algunos de estos contaminantes producen ozono a nivel del suelo. Otros caen a la Tierra en forma de lluvia ácida y algunos permanecen suspendidos en el aire para oscurecer los cielos de las grandes ciudades en forma de humo.

No puedes evitar el aire sucio hoy. Simplemente salir significa inhalar moléculas sin las cuales nuestros pulmones estarían mejor y quedar atrapados en el tráfico; bueno, si todos tuviéramos ambientadores en nuestros autos, nuestros pulmones nos lo agradecerían. Pero, ¿qué pasa con el resto de nuestro cuerpo? El daño ciertamente no se detiene en nuestros pulmones cuando las actividades de los pulmones y el corazón están estrechamente relacionadas.

De hecho, la ciencia médica sabe desde hace mucho tiempo que la exposición a altos niveles de contaminación del aire, en particular partículas, puede agravar o incluso desencadenar una enfermedad cardíaca. Pero, hasta los últimos años, cómo sucedió exactamente era un misterio. Ahora, los investigadores han encontrado buena evidencia de contaminación del aire que es mala para el corazón.

En este artículo, analizaremos la evidencia que relaciona la contaminación del aire con las enfermedades cardíacas. Veremos cómo ciertos contaminantes afectan el sistema cardiovascular y veremos qué podemos hacer para minimizar el riesgo de daño.

Comencemos con una exploración rápida del sistema cardiopulmonar (corazón-pulmón) para tener una idea de cómo la respiración del aire contaminado en nuestros pulmones afecta directamente al corazón.

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