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¿Puede la terapia génica curar la calvicie?

¿Puede la terapia génica curar la calvicie?

La terapia genética puede ayudar a las personas a volver a crecer.

La caída del cabello afecta a millones de estadounidenses, hombres, mujeres e incluso niños. Parece haber tantos supuestos remedios: pelucas, extensiones de cabello, tratamientos tópicos, medicamentos, suplementos vitamínicos, trasplantes, sombreros o simplemente afeitarse lo que queda. Además de estos tratamientos, existe una industria de asociaciones de protección contra caídas, grupos de apoyo, consultores y más. Como la caída del cabello no tiene cura y todo se reduce a la vanidad, también atrae a una buena cantidad de estafadores. Pero a los ojos de muchos investigadores, la clave para encontrar un tratamiento para la caída del cabello es descubrir qué la está causando. Es por eso que un estudio reciente de un grupo de investigación de la Universidad de Pensilvania ha impresionado a muchas personas.

Los científicos han creído durante mucho tiempo que los folículos pilosos se desarrollan en el útero y que no aparecen nuevos folículos después del nacimiento. La cabeza de una persona tiene 100.000 folículos pilosos y cuando uno de ellos se detiene o se daña gravemente, eso es todo. No aparecerán nuevos folículos y los folículos tienen una capacidad limitada para regenerarse. Sin embargo, investigadores de la Universidad de Pensilvania, dirigidos por el Dr. George Cotsarelis, regeneraron los folículos en ratones manipulando un gen llamado Wnt. El estudio tiene aplicaciones potencialmente amplias, tanto para el desarrollo de nuevos métodos de crecimiento del cabello como para el tratamiento de una variedad de enfermedades y heridas de la piel.

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Wnt interviene en la cicatrización de heridas y se puede utilizar para producir nuevos folículos pilosos. La experiencia muestra que los folículos pueden crecer cuando una herida cicatriza y el proceso puede manipularse para aumentar drásticamente la cantidad de folículos. En el estudio, los científicos extrajeron pequeñas partes de la piel del ratón. Esto estimuló la actividad de las células madre en los sitios de abstinencia de la piel. Sin embargo, cuando los científicos bloquearon el gen Wnt, los folículos no crecieron. Cuando se estimuló Wnt, la piel sanó sin dejar cicatrices y terminó mostrando las mismas características (folículos pilosos, glándulas, apariencia) que la piel normal. Estos nuevos folículos también se comportaron normalmente, produciendo cabello de la misma manera que los otros folículos.

El estudio del equipo de Penn, cuyos resultados se publicaron en la revista Nature, podría abrir nuevas posibilidades en el cuidado de las heridas y obligar a los científicos a reconsiderar el poder regenerador de la piel. A diferencia de algunos animales que pueden volver a crecer con sus colas o extremidades (una extremidad cortada de una estrella de mar, por ejemplo, puede incluso convertirse en una estrella de mar completamente nueva), las capacidades regenerativas de los mamíferos se consideraron bastante limitadas. Pero en este caso, los folículos y el área circundante mostraron una tremenda capacidad de regeneración sin efectos secundarios aparentes.

La tecnología utilizada en el estudio fue autorizada a una empresa llamada Follica Inc. (el Dr. Cotsarelis es cofundador de Follica y miembro de su consejo asesor científico). Follica espera utilizar la tecnología para desarrollar nuevos tratamientos para el cabello. pérdida y otros problemas. Potencialmente, se puede ganar mucho dinero: el tratamiento de las “enfermedades de los folículos”, que incluyen la caída del cabello, el acné, las afecciones de la piel y el cuero cabelludo y el crecimiento excesivo del cabello, es un gran negocio. [Source: Puretech Ventures].

El estudio Wnt podría conducir a nuevos tratamientos eficaces para la calvicie, pero es importante moderar el entusiasmo. Todavía hay una brecha significativa por llenar entre la regeneración de folículos en ratones y la eliminación de la calvicie de patrón masculino en humanos, y las terapias genéticas ya han generado entusiasmo. En enero de 1998, los científicos de la Universidad de Columbia anunciaron que habían hecho el primer descubrimiento de un gen parcialmente responsable de la calvicie. Llamaron al gen “sin pelo” porque estaba asociado con una forma específica de calvicie hereditaria severa. El jefe del equipo de investigación dijo en ese momento que su descubrimiento podría conducir a nuevas terapias para la caída del cabello y la calvicie dentro de cinco años. [Source: Science Daily]. Aunque estas terapias no se materializaron, el estudio marcó un cambio significativo de las pruebas hormonales a las pruebas genéticas como la principal causa de pérdida de cabello.

Nadie sabe cuánto tiempo llevará encontrar soluciones permanentes para la pérdida del cabello, pero estas incursiones en la terapia genética son un paso importante. Desde ese anuncio de 1998, los científicos han descubierto más sobre cómo funciona la caída del cabello, cómo se hereda y cómo se pueden manipular los genes y las células madre para resolver el problema. Con el estudio en curso y el Proyecto Genoma Humano proporcionando continuamente nuevos conocimientos sobre nuestro código genético, la pregunta es probablemente cuándo, y no si, esos anuncios nocturnos y correos electrónicos no deseados que prometen “curas milagrosas para el cáncer”.

Para obtener más información sobre la pérdida del cabello, la terapia genética y otros temas relacionados, consulte los enlaces en la página siguiente.

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