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¿Puede un coche funcionar con energía nuclear?

¿Puede un coche funcionar con energía nuclear?

Ventajas y desventajas de un automóvil de propulsión nuclear

Debido a problemas de protección, peso y radioactividad, es poco probable que ninguno de ellos encienda su automóvil en el corto plazo.

Bridget Webber / Pierre / Getty

Hay grandes beneficios para un automóvil de propulsión nuclear. Rara vez sería necesario reponerlo, tal vez cada tres o cinco años. [Source: Stanford University]. El uranio altamente enriquecido es tan poderoso que una sola libra puede impulsar un submarino o un portaaviones. Incluso cantidades más pequeñas pueden eventualmente alimentar un automóvil. Suponiendo que el automóvil estuviera debidamente blindado (un tema más adelante), el automóvil tendría casi cero emisiones. Y olvídese de arrancar el motor: su automóvil de propulsión nuclear seguiría funcionando, incluso si eso significara que probablemente necesitaría baterías para almacenar la energía que la miniplanta produce constantemente.

Quizás el principal obstáculo para crear un automóvil de propulsión nuclear es este: la fuente de energía es radioactivo, por lo que este vehículo requeriría una gran cantidad de blindaje. Sin la protección adecuada, la radiactividad de la fuente de energía puede causar la muerte de personas dentro y alrededor del automóvil, dificultando el viaje.

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Las plantas de energía nuclear, los portaaviones y los submarinos nucleares utilizan blindaje pesado. Las plantas de energía nuclear generalmente tienen tres capas de blindaje además del estructura de contención, que está hecho de hormigón de varios metros de espesor y alberga el reactor. La ley estadounidense requiere que la mayoría de los reactores tengan estas capas de protección y contención. Los reactores operados por el gobierno son una excepción, aunque la cantidad exacta de blindaje utilizado en los portaaviones y submarinos sigue siendo confidencial.

Con toda la armadura necesaria para protegerlo de la radiactividad, espere que su automóvil de propulsión nuclear sea extremadamente pesado. Replicar el blindaje de un reactor nuclear a una escala adecuada puede prácticamente detener el automóvil. El escudo también debe ser resistente a terremotos y otros traumatismos y debe ser hermético para que el aire cargado de moléculas radiactivas no pueda escapar.

Cuando alguien habla de un automóvil de propulsión nuclear, probablemente le viene a la mente el peligro de la radiactividad. Tener materiales radiactivos fácilmente disponibles es un problema de salud y seguridad pública. Si bien no todo el combustible que se usa en los reactores nucleares puede usarse inmediatamente en una bomba nuclear, incluso el uranio no muy enriquecido podría usarse en una bomba sucia u otro dispositivo radiológico dañino. Nuestro automóvil de propulsión nuclear debe estar protegido contra tal manipulación. Luego también está la cuestión de qué sucede en un accidente automovilístico. ¿La armadura permanecería intacta incluso en una colisión catastrófica?

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Finalmente, las empresas de energía, los fabricantes de automóviles y el gobierno deben trabajar juntos para establecer la infraestructura y un proceso estandarizado para la eliminación del combustible gastado, que sería altamente radiactivo durante cientos de años. Otros problemas asociados con la energía nuclear incluyen costos y tiempos de puesta en marcha (hasta 10 años) para nuevas plantas. Luego está el miedo a los accidentes y la necesidad de desmantelar de manera segura las plantas viejas y eliminar el combustible y los desechos usados. El renovado interés por la energía nuclear también ha hecho subir el precio del uranio. La logística y los costos de tal negocio pueden ser prohibitivos.

Con todos estos desafíos en mente, es probable que los automóviles de propulsión nuclear sigan estando fuera de su alcance, al menos fabricados con la tecnología actual. Pero para obtener más información sobre otros usos de la tecnología nuclear y el futuro del automóvil, explore los enlaces en la página siguiente.

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En la década de 1950, Ford produjo un automóvil conceptual llamado Nucleon, diseñado para funcionar con energía nuclear, pero el vehículo nunca se fabricó.  Vea más fotos sobre la energía nuclear.

En la década de 1950, Ford produjo un automóvil conceptual llamado Nucleon, diseñado para funcionar con energía nuclear, pero el vehículo nunca se fabricó. Vea más fotos sobre la energía nuclear.

FPG / Hulton Archives / Getty

En la década de 1950, quizás en el apogeo de la llamada era atómica, Ford desarrolló un prototipo de automóvil llamado Ford core. Este automóvil de propulsión nuclear se diseñó, según Ford, partiendo del supuesto de que los futuros reactores nucleares serían más pequeños, más seguros, más ligeros y más portátiles. [Source: Ford]. El diseño pidió un cápsula de energía ubicadas en la parte trasera del automóvil, estaciones de servicio que reemplazan a las estaciones de servicio y 5,000 millas de manejo antes de repostar o cambiar combustible. Al igual que con muchos autos de concepto, Ford nunca construyó el Nucleon, solo un modelo reducido a la mitad del tamaño de un auto normal. [Source: Ford].

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Puede parecer una misión imposible o algo sacado directamente de una película de ciencia ficción, pero vale la pena considerar los autos de propulsión nuclear, especialmente con la continua crisis energética y climática. Frente a estos desafíos, algunos expertos creen que el uso de la energía nuclear, en diversas formas, volverá en un futuro próximo. Cuando se hace correctamente, la energía nuclear es relativamente segura, limpia y asequible. Entonces, ¿por qué no usarlo para automóviles?

Para tener una idea, piense en cómo los países han utilizado los reactores nucleares para usos distintos a las centrales nucleares tradicionales, los submarinos y los portaaviones. Algunos usos de reactores especializados incluir la calefacción en climas extremadamente fríos y tratar de convertir el carbón en gas limpio. Tanto la ex URSS como los Estados Unidos utilizaron pequeños reactores para alimentar satélites, aunque la práctica se ha vuelto controvertida debido a la propensión de los satélites a retroceder a la Tierra y averiarse. Estos son ejemplos de reactores de investigacióny puede proporcionar a los científicos ideas sobre cómo adaptar los reactores nucleares para su uso en otros vehículos.

Una de esas posibilidades es hidrógeno nuclear – utilizar la energía nuclear para crear hidrógeno limpio, seguro y asequible. Los reactores nucleares también pueden generar energía en plantas donde los conductores cargan baterías de alta eficiencia. Finalmente, los científicos podrían crear una planta de energía nuclear en miniatura y ponerla en un automóvil.

En la página siguiente, analizaremos más de cerca los beneficios y exploraremos algunos de los problemas con un posible automóvil de propulsión nuclear.

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